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Ein Jahrzehnt an Daten zeigt, dass starke Multitasking-Nutzer ein schlechteres Gedächtnis haben, sagt ein Stanford-Psychologe

Die heute allgegenwärtigen Smartphones waren gerade auf dem Vormarsch, als Anthony Wagner sich für die Forschungen seines Stanford-Kollegen Clifford Nass über die Auswirkungen von Medien-Multitasking und Aufmerksamkeit interessierte. Obwohl Wagner, Professor für Psychologie an der Stanford University und Leiter des Stanford Memory Laboratory, von den ersten Daten nicht überzeugt war, empfahl er Nass einige kognitive Tests, die er in späteren Experimenten einsetzen sollte. Mehr als 11 Jahre später war Wagner so fasziniert, dass er einen Bericht über frühere Forschungsergebnisse schrieb, der in den Proceedings of the National Academy of Sciences veröffentlicht wurde, und einige seiner eigenen Ergebnisse beisteuerte.

Frau hält Telefon in einer Hand, Tablet in der anderen, an einem Laptop.

Ein Jahrzehnt an Forschung hat gezeigt, dass Menschen, die häufig viele verschiedene Medien gleichzeitig nutzen, bei einfachen Gedächtnisaufgaben deutlich schlechter abschneiden. (Bildnachweis: Getty Images)

Die gemeinsam mit der Neurowissenschaftlerin Melina Uncapher von der University of California, San Francisco, verfasste Arbeit fasst die Forschungsergebnisse eines Jahrzehnts über die Beziehung zwischen Medien-Multitasking und verschiedenen kognitiven Bereichen, einschließlich Arbeitsgedächtnis und Aufmerksamkeit, zusammen. Bei dieser Analyse fiel Wagner ein Trend auf, der sich in der Literatur abzeichnet: Menschen, die häufig viele verschiedene Medien gleichzeitig nutzen, so genannte „Heavy Media Multitaskers“, schnitten bei einfachen Gedächtnisaufgaben deutlich schlechter ab.

Wagner sprach mit dem Stanford Report, um die Ergebnisse seiner Untersuchung zu Medien-Multitasking und Kognition zu erläutern und zu diskutieren, warum es noch zu früh ist, die Auswirkungen dieser Ergebnisse zu bestimmen.

Wie kam es zu Ihrem Interesse an der Erforschung von Medien-Multitasking und Gedächtnis?

Ich wurde in eine Zusammenarbeit mit Cliff Nass, einem vor einigen Jahren verstorbenen Mitglied der Stanford-Fakultät für Kommunikation, und seinem Master-Studenten Eyal Ophir gebracht. Sie hatten diese Frage: Wie könnte sich dies angesichts der explosionsartigen Zunahme der Medientechnologien, die dazu geführt haben, dass wir mehrere Kanäle gleichzeitig zur Verfügung haben, zwischen denen wir wechseln können, auf die menschliche Wahrnehmung auswirken? Eyal und Cliff kamen zu mir, um mit mir über ihre ersten Ergebnisse zu plaudern, und ich muss sagen, dass ich sie für völligen Quatsch hielt. Ich war skeptisch. Aber nach ein paar Experimenten deuteten die Daten immer mehr auf einen Zusammenhang zwischen Medien-Multitasking und Aufmerksamkeit hin. Ihre Ergebnisse erschienen mir angesichts der Art und Weise, wie wir als Menschen in dieser Aufmerksamkeitsökonomie leben, als potenziell wichtig. Jahre später, als Gedächtniswissenschaftler, wuchs mein Interesse weiter. Da Aufmerksamkeit und kognitive Kontrolle so grundlegend für das Gedächtnis sind, wollte ich herausfinden, ob es einen Zusammenhang zwischen Medien-Multitasking und Gedächtnis gibt.

Wie definieren Sie Medien-Multitasking, und können Sie hypothetische Beispiele für Menschen nennen, die „schwere“ und „leichte“ Medien-Multitasking betreiben?

Nun, wir multitasken nicht. Wir wechseln zwischen den Aufgaben. Das Wort „Multitasking“ impliziert, dass man zwei oder mehr Dinge gleichzeitig tun kann, aber in Wirklichkeit erlaubt uns unser Gehirn nur, eine Sache auf einmal zu tun, und wir müssen hin- und herschalten.

Schwere Medien-Multitasker haben viele Medienkanäle gleichzeitig offen und wechseln zwischen ihnen. Ein starker Medien-Multitasker schreibt vielleicht eine akademische Arbeit auf seinem Laptop, sieht sich ab und zu das Basketballspiel von Stanford im Fernsehen an, antwortet auf SMS und Facebook-Nachrichten und schreibt dann weiter – aber dann taucht eine E-Mail auf, die er überprüft. Ein leichter Medien-Multitasker schreibt nur die wissenschaftliche Arbeit oder wechselt nur zwischen einigen Medien hin und her. Er könnte das WLAN ausschalten, sein Telefon weglegen oder seine Einstellungen so ändern, dass er nur jede Stunde eine Benachrichtigung erhält. Das sind einige extreme Beispiele, aber sie vermitteln einen Eindruck davon, wie unterschiedlich die Menschen ihre Medien nutzen. Da sich unsere Medienlandschaft weiter beschleunigt und verändert hat, sind diejenigen, die heute als starke oder schwache Medien-Multitasker gelten, nicht unbedingt dieselben wie vor zehn Jahren.

Wie beurteilen Wissenschaftler das Gedächtnis einer Person?

Es gibt viele Formen des Gedächtnisses und somit viele Möglichkeiten, das Gedächtnis im Labor zu testen. Für das Arbeitsgedächtnis – die Fähigkeit, eine begrenzte Menge an Informationen aktiv im Gedächtnis zu behalten – verwenden wir oft einfache Aufgaben mit kurzer Verzögerung. In einem Test zeigen wir zum Beispiel eine Reihe von orientierten blauen Rechtecken, entfernen sie dann vom Bildschirm und bitten die Versuchsperson, diese Informationen im Gedächtnis zu behalten. Dann zeigen wir ihnen eine andere Gruppe von Rechtecken und fragen, ob sich die Ausrichtung geändert hat. Um die Speicherkapazität zu messen, führen wir diese Aufgabe mit einer anderen Anzahl von Rechtecken durch und stellen fest, wie sich die Leistung mit zunehmender Speicherbelastung verändert. Um die Fähigkeit, Ablenkungen herauszufiltern, zu messen, fügen wir manchmal Ablenkungen hinzu, wie z. B. rote Rechtecke, die die Probanden ignorieren sollen.

Welche allgemeinen Trends haben Sie festgestellt, als Sie die Literatur durchgesehen haben, um diese Übersicht zu schreiben?

In etwa der Hälfte der Studien zeigen die starken Medien-Multitasking-Teilnehmer deutlich schlechtere Leistungen bei Aufgaben des Arbeitsgedächtnisses und der anhaltenden Aufmerksamkeit. Bei der anderen Hälfte sind die Ergebnisse gleich Null; es gibt keinen signifikanten Unterschied. Es scheint mir ziemlich klar zu sein, dass es eine negative Beziehung zwischen Medien-Multitasking und Gedächtnisleistung gibt – dass hohes Medien-Multitasking mit schlechter Leistung bei kognitiven Gedächtnisaufgaben verbunden ist. Es gibt keine einzige veröffentlichte Arbeit, die eine signifikante positive Beziehung zwischen der Kapazität des Arbeitsgedächtnisses und Multitasking zeigt.

In der Übersichtsarbeit ist uns eine interessante mögliche neue Geschichte aufgefallen. Eine Möglichkeit ist, dass das Arbeitsgedächtnis bei Personen, die viel Medienmultitasking betreiben, reduziert ist, weil sie mit höherer Wahrscheinlichkeit Aufmerksamkeitsdefizite haben. Wenn die Anforderungen niedrig sind, sind sie weniger leistungsfähig. Wenn die Anforderungen jedoch hoch sind, z. B. wenn die Aufgaben für das Arbeitsgedächtnis schwieriger sind, gibt es keinen Unterschied zwischen schweren und leichten Medien-Multitaskern. Diese Beobachtung in Verbindung mit der negativen Beziehung zwischen Multitasking und der Leistung bei Aufgaben mit anhaltender Aufmerksamkeit hat uns dazu veranlasst, die Variabilität zwischen den Probanden und die Schwankungen von einem Moment zum anderen in der Fähigkeit einer Person zu untersuchen, die Aufmerksamkeit mit Hilfe von Aufgabenzielen nachhaltig zu lenken.

Wie wirken sich diese Ergebnisse darauf aus, wie Menschen sich mit Medien beschäftigen sollten, oder sollten sie es überhaupt tun?

Ich würde nie jemandem sagen, dass die Daten eindeutig zeigen, dass Medien-Multitasking eine Veränderung der Aufmerksamkeit und des Gedächtnisses verursacht. Das wäre verfrüht. Es ist noch zu früh, um Ursache und Wirkung endgültig zu bestimmen.

Man könnte sich jedoch für eine vorsichtige Haltung entscheiden. Viele von uns haben das Gefühl, dass unsere Technologie und die Medien uns kontrollieren – dass das Klingeln der E-Mail oder der Textton unsere Aufmerksamkeit fordern. Aber wir können das kontrollieren, indem wir Ansätze wählen, die das gewohnheitsmäßige Multitasking minimieren; wir können uns entscheiden, Medien aufmerksamer und reflektierter zu nutzen.

Abgesehen davon ist Multitasking nicht effizient. Wir wissen, dass das Wechseln von Aufgaben Kosten verursacht. Das könnte ein Argument dafür sein, weniger Medien-Multitasking zu betreiben – zumindest wenn man an einem Projekt arbeitet, das akademisch oder beruflich wichtig ist. Wenn man Multitasking betreibt, während man an etwas Wichtigem arbeitet, z. B. an einer akademischen Arbeit oder einem Arbeitsprojekt, wird man langsamer fertig und ist vielleicht weniger erfolgreich.

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