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John Adams

John Adams (1735-1826) war ein Anführer der Amerikanischen Revolution und diente von 1797 bis 1801 als zweiter Präsident der USA. Der in Massachusetts geborene und in Harvard ausgebildete Adams begann seine Karriere als Anwalt. Intelligent, patriotisch, rechthaberisch und unverblümt, wurde Adams zu einem Kritiker der Autorität Großbritanniens im kolonialen Amerika und betrachtete die von den Briten eingeführten hohen Steuern und Zölle als ein Mittel der Unterdrückung. In den 1770er Jahren war er Delegierter im Kontinentalkongress. In den 1780er Jahren war Adams als Diplomat in Europa tätig und half bei den Verhandlungen über den Vertrag von Paris (1783), der den Amerikanischen Revolutionskrieg (1775-83) offiziell beendete. Von 1789 bis 1797 war Adams der erste Vizepräsident der USA. Anschließend war er eine Amtszeit lang der zweite Präsident der Nation. Er wurde für eine weitere Amtszeit von Thomas Jefferson (1743-1826) abgewählt. Seine Briefe an seine Frau Abigail Adams hinterlassen ein lebendiges Porträt seiner Zeit bei den Gründervätern.

Frühe Jahre

Geboren am 30. Oktober 1735 in Braintree (heute Quincy), Massachusetts, als Nachkomme der Mayflower-Pilger, war John Adams der älteste der drei Söhne von John und Susanna Boylston Adams. Der ältere Adams war ein Landwirt und Schuhmacher, der auch als Diakon der Kongregationalisten und als Beamter in der lokalen Regierung tätig war.

Als guter Schüler machte Adams 1755 seinen Abschluss am Harvard College. Anschließend unterrichtete er mehrere Jahre lang und studierte Jura bei einem Anwalt in Worcester, Massachusetts. Adams begann seine juristische Laufbahn 1758 und wurde schließlich einer der prominentesten Anwälte Bostons.

Im Jahr 1764 heiratete er Abigail Smith (1744-1818), eine Pfarrerstochter aus Weymouth, Massachusetts, mit der er sechs Kinder hatte, von denen vier das Erwachsenenalter erreichten: Abigail Amelia Adams, bekannt als „Nabby“; Charles Adams; Thomas Boylston Adams und der spätere Präsident John Quincy Adams.

Abigail Adams sollte sich als vertrauenswürdige Vertraute ihres Mannes erweisen. Sie war sehr belesen und besaß ihre eigenen intellektuellen Fähigkeiten. Sie korrespondierte regelmäßig mit Adams, vor allem, wenn er für längere Zeit in Europa weilte. Die erhaltenen Briefe zeigen, dass sie eine pragmatische Denkerin war und einen großen Einfluss auf die Karriere ihres Mannes hatte.

John Adams und die Amerikanische Revolution

In den 1760er Jahren begann Adams, die Autorität Großbritanniens im kolonialen Amerika in Frage zu stellen. Er betrachtete die von den Briten eingeführten hohen Steuern und Zölle als Mittel der Unterdrückung und glaubte nicht mehr, dass die englische Regierung die Interessen der Kolonisten im Auge hatte. Er war ein Kritiker des Stamp Act von 1765, mit dem die Briten in den nordamerikanischen Kolonien eine Steuer auf juristische Dokumente, Zeitungen und Spielkarten erhoben. Adams sprach sich auch gegen die Townshend Acts von 1767 aus, die Zölle auf nach Amerika eingeführte Waren wie Papier, Glas und Tee erhoben.

Trotz seiner Ablehnung der seiner Meinung nach ungerechten Besteuerung durch die Briten vertrat Adams als prinzipientreuer Mann die britischen Soldaten, die im März 1770 beim Massaker von Boston des Mordes beschuldigt wurden. Adams wollte sicherstellen, dass die Soldaten, die beschuldigt wurden, in eine unruhige Menge von Zivilisten in Boston geschossen und fünf Menschen getötet zu haben, einen fairen Prozess erhielten.

Im Jahr 1774 nahm Adams als Delegierter aus Massachusetts am Ersten Kontinentalkongress in Philadelphia teil. (Der Kontinentalkongress diente als Regierung der 13 amerikanischen Kolonien und später der Vereinigten Staaten von 1774 bis 1789.) Als Delegierter des Zweiten Kontinentalkongresses schlug Adams 1775 George Washington (1732-99) als Kommandeur der Kolonialtruppen im gerade begonnenen Amerikanischen Revolutionskrieg (1775-83) vor. Als Kongressabgeordneter nominierte Adams später Thomas Jefferson für die Ausarbeitung der Unabhängigkeitserklärung (die Adams später zusammen mit seinem Cousin zweiten Grades, Samuel Adams, unterzeichnen sollte).

Diplomatische Missionen in Europa

Im Jahr 1778 wurde Adams nach Paris geschickt, um Hilfe für die Sache der Kolonisten zu sichern. Im folgenden Jahr kehrte er nach Amerika zurück und arbeitete als Hauptverfasser der Verfassung von Massachusetts (der ältesten erhaltenen schriftlichen Verfassung der Welt). Anfang der 1780er Jahre war Adams wieder in Europa und diente in diplomatischer Funktion. Im Jahr 1783 half er zusammen mit John Jay (1745-1829) und Benjamin Franklin (1706-90) bei den Verhandlungen über den Vertrag von Paris, der die Feindseligkeiten zwischen Amerika und Großbritannien offiziell beendete. Franklin war seit 1776 amerikanischer Minister in Frankreich, und obwohl Adams oft das Gefühl hatte, dass er härter arbeitete als Franklin, war es der Charme des älteren Mannes, der seinem stumpferen, kämpferischeren Kollegen die diplomatischen Türen öffnete.

Adams blieb nach dem Krieg in Europa und diente von 1785 bis 1788 als erster Botschafter der Vereinigten Staaten in Großbritannien. Nach seiner Rückkehr nach Amerika nahm er an dem Verfassungskonvent teil, der Washington zum ersten Präsidenten der Nation ernannte. Adams setzte sich für die Vizepräsidentschaft ein und gewann. (In frühen Wahlen wurden der Präsident und der Vizepräsident getrennt gewählt.)

John Adams: Amerikas erster Vizepräsident

Obwohl Washington und Adams viele politische Ansichten teilten, schien die Rolle des Vizepräsidenten in erster Linie zeremoniell zu sein, und Adams verbrachte die nächsten acht Jahre, von 1789 bis 1797, mit Frustration. Adams bemerkte einmal: „Mein Land hat in seiner Weisheit für mich das unbedeutendste Amt geschaffen, das je von einem Menschen erfunden oder erdacht wurde.“ Als Washington 1796 in den Ruhestand ging, kandidierte Adams für die Präsidentschaft und setzte sich gegen Thomas Jefferson durch, der Vizepräsident wurde.

John Adams, Zweiter Präsident der Vereinigten Staaten

Adams trat sein Amt im März 1797 an, und seine Präsidentschaft wurde schnell von außenpolitischen Themen bestimmt. Großbritannien und Frankreich befanden sich im Krieg, was sich unmittelbar auf den amerikanischen Handel auswirkte. Während seiner Amtszeit war es Washington gelungen, die Neutralität zu wahren, doch als Adams Präsident wurde, waren die Spannungen eskaliert. 1797 schickte er eine Delegation nach Frankreich, um einen Vertrag auszuhandeln, aber die Franzosen weigerten sich, mit den Delegierten zusammenzukommen, und der französische Außenminister Charles Maurice de Talleyrand-Perigord (1754-1838) verlangte ein hohes Bestechungsgeld. Adams weigerte sich, mit den Franzosen zu diesen Bedingungen zu verhandeln, und der Bestechungsskandal, der als XYZ-Affäre bekannt wurde, verschaffte Adams einen enormen Popularitätsschub. 1798 brach zwischen den USA und Frankreich ein unerklärter Seekrieg aus, der bis 1800 andauerte, als ein Friedensvertrag unterzeichnet wurde.

Adams verspielte seine Popularität, indem er 1798 die Alien and Sedition Acts unterzeichnete. Vorgeblich zum Schutz amerikanischer Interessen verfasst, gaben die Gesetze der Regierung weitreichende Befugnisse, um „feindliche“ Ausländer zu deportieren und jeden zu verhaften, der mit der Regierung nicht einverstanden war. Jefferson und seine Verbündeten, die sich selbst als Demokratische Republikaner bezeichneten, griffen diese Gesetze an und erklärten sie für verfassungswidrig. Viele Amerikaner, die sich von einer repressiven Regierung getrennt hatten, befürchteten, dass ihre neue Regierung zu ähnlichen Maßnahmen greifen könnte. Obwohl die Gesetze nie missbraucht wurden und sogar ein Verfallsdatum hatten, schadeten sie Adams und trugen dazu bei, ihn die Wahl im Jahr 1800 zu kosten.

John Adams‘ Schriften

Nach seiner Präsidentschaft hatte Adams einen langen und produktiven Ruhestand. Er und seine Frau lebten in Quincy, Massachusetts, und der ehemalige Präsident verbrachte das nächste Vierteljahrhundert damit, Kolumnen, Bücher und Briefe zu schreiben. Im Jahr 1812 wurde er ermutigt, einen Briefwechsel mit seinem alten Rivalen Thomas Jefferson zu beginnen, und ihre umfangreiche Korrespondenz dauerte den Rest ihres Lebens an.

Abigail Adams starb 1818, aber John Adams lebte lange genug, um zu erleben, wie sein Sohn John Quincy Adams (1767-1848) 1824 zum sechsten Präsidenten der Vereinigten Staaten wurde. Zu diesem Zeitpunkt gehörten der ältere Adams und Jefferson zu den letzten lebenden Unterzeichnern der Unabhängigkeitserklärung. Am 4. Juli 1826 (dem 50. Jahrestag der Erklärung) sprach der 90-jährige Gründervater seine letzten Worte: „Thomas Jefferson überlebt noch“. Er starb noch am selben Tag. Was er nicht wusste, war, dass Jefferson am Morgen zuvor ebenfalls verstorben war.

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John Adams

Porträt von John Adams am Schreibtisch
Von Joseph Badger
By Jean Leon Gerome Ferris

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