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Lewis und Clark: Wie die Entdecker Entdeckerkorps Nordamerika veränderten

Es war die größte Entdeckungsreise, die die jungen Vereinigten Staaten von Amerika je erlebt hatten. Am 14. Mai 1804 brachen die Co-Kommandanten Meriwether Lewis und William Clark mit einer Gruppe mutiger und eifriger Entdecker vom Camp Dubois in der Nähe von St. Louis, Missouri, auf. Die von Präsident Thomas Jefferson als „Corps of Discovery“ bezeichnete Expedition sollte in den nächsten zwei Jahren über 8.000 Meilen in die Wildnis des pazifischen Nordwestens und zurück reisen. Auf ihrem Weg sollte sie die Weichen für das „Manifest Destiny“ stellen und den nordamerikanischen Kontinent für immer verändern.

Am 4. Juli 1803 verkündete Jefferson, dass die Vereinigten Staaten das riesige westliche Territorium von Louisiana – über 825.000 Quadratmeilen Land, das größtenteils von amerikanischen Ureinwohnern bewohnt war – von den Franzosen gekauft hatten. Das Problem dabei? Der größte Teil des Landes war noch nie von einem Bürger der Vereinigten Staaten von Amerika betreten worden.

Um diesen Missstand zu beheben, beauftragte Präsident Jefferson am selben Tag, an dem er den Kauf von Louisiana bekannt gab, auch Lewis mit der Erkundung des neuen Landes. Laut Stephen E. Ambrose, dem Autor von Unerschrockener Mut: Meriwether Lewis, Thomas Jefferson, and the Opening of the American West, wusste Lewis sofort, wen er als Reiseleiter dabei haben wollte: Clark, den er beim US-Militär kennengelernt hatte.

Lewis und Clark hatten einen ähnlichen Hintergrund, aber unterschiedliche Persönlichkeiten

Die beiden Männer hatten einen ähnlichen Hintergrund, aber sehr unterschiedliche Temperamente. Lewis wurde 1774 in Albemarle County, Virginia, als Sohn einer Gutsbesitzerfamilie geboren und diente als persönlicher Assistent von Präsident Jefferson, der die Sensibilität, den Scharfsinn und die aufmerksame Art des jungen Mannes längst erkannt hatte. Aber Lewis litt auch an einer Form von Geisteskrankheit, die zu langen Phasen der Melancholie und Verzweiflung führen konnte.

Glücklicherweise war der von ihm auserkorene Co-Kommandant Clark eine natürliche Führungspersönlichkeit mit einem starken, beständigen Temperament, das nur selten ins Wanken geriet. Der 1770 in Virginia geborene Clark hatte den größten Teil seines Lebens in der Wildnis Kentuckys verbracht, bevor er der Armee beitrat und später die Plantage seiner Familie leitete. Die beiden Männer traten bei ihrem Abenteuer im Westen gemeinsam auf und ergänzten sich auf bemerkenswerte Weise.

Präsident Jefferson befahl dem Korps, den Missouri und seine wichtigsten Nebenflüsse zu erforschen‘

Als das Entdeckungskorps vom Camp River Dubois aufbrach, war der Auftrag von Präsident Jefferson klar. „Das Ziel Ihrer Expedition ist es, den Missouri und seine wichtigsten Nebenflüsse zu erforschen, die aufgrund ihres Verlaufs und ihrer Verbindung mit dem Pazifischen Ozean die direktesten und praktischsten Flussverbindungen durch dieses Land für kommerzielle Zwecke bieten“, schrieb der Präsident.

Im November 1804 war das Korps in North Dakota angekommen, wo sich der Kern von 33 Abenteurern festigte. Zu der Gruppe gehörten zwei unschätzbare Mitglieder, die von den Amerikanern nicht gerade freundlich behandelt worden waren: York, ein Schwarzer, der Clark gehörte, und eine 16-jährige schwangere Lemhi-Shoshone namens Sacagawea, die von einem französisch-kanadischen Trapper namens Toussaint Charbonneau gekauft und zur Heirat gezwungen worden war. Auch er schloss sich der Expedition an. Zum Corps gesellte sich bald Sacagaweas Baby, Jean Baptiste Charbonneau, den der liebevolle Clark „Pomp“ nannte.

Trotz aller Entbehrungen, Gefahren und der ständigen Bedrohung durch das Unbekannte herrschte während des größten Teils der Expedition eine positive Einstellung. „Ich kann kein wesentliches oder wahrscheinliches Hindernis für unser Vorankommen voraussehen und hege daher die zuversichtlichste Hoffnung auf einen vollständigen Erfolg“, schrieb Lewis 1805. „In diesem Augenblick ist jeder Einzelne der Gruppe bei guter Gesundheit und bei ausgezeichnetem Verstand; sie sind eifrig bei der Sache und wollen unbedingt vorankommen … alle handeln im Einklang und mit der größten Harmonie. Mit solchen Männern habe ich alles zu hoffen und nur wenig zu fürchten.“

Ein Gemälde von Sacajawea, die Lewis und Clark durch die Rocky Mountains im Oregon Country führt.

Foto: MPI/Getty Images

Das Ziel des Korps war es, freundschaftliche Beziehungen zu den Ureinwohnern aufzubauen, zu denen auch Sacagawea gehörte

Eine der Hauptaufgaben des Korps war es, freundschaftliche, auf Handel basierende Beziehungen zu den vielen Ureinwohnern aufzubauen, denen sie auf ihrer Reise begegnen würden. Laut dem Historiker James Ronda teilten Lewis und Clark „einen naiven Optimismus, der typisch für so viel euro-amerikanische Grenzdiplomatie ist. Sie glaubten, sie könnten die Realität am oberen Missouri leicht nach ihren Vorstellungen umgestalten… zur Überraschung der Entdecker-Diplomaten erwiesen sich praktisch alle indianischen Parteien als resistent gegen Veränderungen und misstrauisch gegenüber den amerikanischen Motiven.“

Im Laufe ihrer Reise traf das Korps auf Stämme wie die Nez Perce, Mandans, Shoshones und Sioux. Viele dieser Stämme boten dem Korps unschätzbare Hilfe in Form von Wegbeschreibungen, Nahrungsmitteln und Weisheiten über den Westen an. Sie machten das Korps auch mit Traditionen bekannt, die die Amerikaner noch nie gesehen hatten, darunter der Skalp-Tanz der Sioux. Clark beschrieb die Szene:

Ein großes Feuer im Zentrum, etwa 10 Musitions, die auf Tamberins aus Reifen & spielen…mit Hirsch & Ziegenhufen, die so gebunden waren, dass sie ein girrendes Geräusch machten, und viele andere von ähnlicher Art, diese Männer begannen zu singen & Beet auf den Temboren, die Frauen kamen nach vorne, hochdekoriert in ihrer Art, mit den Skalps und Trofies des Krieges…& fuhren fort, den Kriegstanz zu tanzen.

Mit der unschätzbaren Sacagawea, die als Übersetzerin und Führerin fungierte, reisten die Männer den Missouri River hinauf nach Montana. Im Juni 1805 entdeckten sie auf der Grundlage von Beschreibungen der amerikanischen Ureinwohner die Großen Wasserfälle des Missouri und waren damit die ersten Amerikaner, die sie sahen. Lewis beschrieb den ehrfurchtgebietenden Anblick:

Ich war etwa zwei Meilen auf diesem Weg vorangeschritten … als meine Ohren mit dem angenehmen Geräusch eines Wasserfalls begrüßt wurden, und als ich noch ein wenig weiterging, sah ich die Gischt wie eine Rauchsäule über der Ebene aufsteigen … bald begann ein Tosen, das zu furchtbar war, um es mit einer anderen Ursache als den großen Wasserfällen des Missouri zu verwechseln.

Sie erreichten den Pazifischen Ozean 18 Monate nach Beginn der Expedition

Nach der Überquerung der kontinentalen Wasserscheide über den Lemhi-Pass an der heutigen Grenze zwischen Montana und Idaho wurde deutlich, dass es keine sagenumwobene Wasserstraße zum Pazifik gab, auf die Präsident Jefferson gehofft hatte. Das Korps begann daraufhin eine schwierige 200-Meilen-Reise über die Bitterroot Mountains (den nördlichen Teil der Rocky Mountains), bevor es über die Clearwater, Snake und Columbia Rivers zur heutigen Küste von Oregon gelangte, wo es im November 1805 zum ersten Mal den Pazifischen Ozean erblickte.

„Ocian in Sicht! O! die Freude“, schrieb Clark. „Große Freude im Lager, dass wir den Ocian sehen, diesen großen pazifischen Ozean, den wir schon so lange sehen wollten.“

Die Gruppe schlug ihr Lager auf und errichtete Fort Clatsop in der Nähe des heutigen Astoria, Oregon. Hier verbrachten sie den Winter, während Lewis und Clark Berichte verfassten, in denen sie all das beschrieben, was sie gelernt und gesehen hatten, darunter auch komplizierte Skizzen, die Lewis von allem angefertigt hatte, vom Ahornblatt bis zum Geier. Nach Angaben des National Park Service:

Diese Berichte enthielten Messungen und Beobachtungen des Flusslaufs und der ihn umgebenden Flora, Fauna, Nebenflüsse und Bewohner … Lewis und Clark beschrieben mindestens 178 Pflanzen und 122 Tiere – darunter Säugetiere, Vögel, Reptilien und Fische …Zu den neuen Arten, auf die das Entdeckungskorps stieß, gehörten Pronghorns, Dickhornschafe, Bergbiber, Wiesel, Bergziegen, Kojoten und verschiedene Kaninchen-, Eichhörnchen-, Fuchs- und Wolfsarten… Sie schickten Beschreibungen, zoologische Exemplare und sogar einige lebende Tiere zurück. Eines der Tiere, die 1805 an Präsident Jefferson geschickt wurden, war ein „bellendes Eichhörnchen“ oder ein „schwarzschwänziger Präriehund“

Lewis und Clark wurden in Amerika als Helden gefeiert

Im März 1806 begann die Expedition ihre Reise zurück nach Osten. Auf dieser letzten Etappe der Expedition kam es zu einem heftigen Scharmützel mit dem Stamm der Blackfeet am Two Medicine Fight Site in Montana.

Am 23. September 1806 kehrte das Corps of Discovery nach St. Louis zurück. Lewis und Clark machten sich auf den Weg nach Washington, D.C., um Präsident Jefferson zu berichten, was sie gesehen hatten. Sie wurden als Helden gefeiert – allerdings aus einer rein amerikanischen Perspektive. Ob beabsichtigt oder nicht, die Kartierung des pazifischen Nordwestens durch die Expedition bedeutete den Anfang vom Ende für die Ureinwohner des Westens, die seit Tausenden von Jahren in diesem Gebiet gelebt hatten.

Der Erfolg der Expedition hätte für Lewis und Clark der Beginn einer glänzenden Karriere sein sollen. Doch das Schicksal hatte andere Pläne. Das Leben nach der Expedition erwies sich als schwierig für den zerbrechlichen Lewis, der zum Gouverneur des Louisiana-Territoriums ernannt wurde. Er starb durch Selbstmord (oder Mord?) im Grinder’s Stand Inn, 70 Meilen außerhalb von Nashville, am 11. Oktober 1809.

Clark hatte Erfolg und diente sowohl als Gouverneur des Missouri-Territoriums als auch als Superintendent für indianische Angelegenheiten. Er förderte auch die Ausbildung von Sacagaweas Sohn, der ein legendärer Weltreisender, Bürgermeister, Pelzhändler, militärischer Kundschafter und Goldgräber werden sollte. Clark starb 1838 in St. Louis.

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