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Soziale Angst auf dem Spektrum

Viele Forscher haben einen Zusammenhang zwischen Autismus-Spektrum-Störung (ASD) und verschiedenen Angststörungen vermutet. Jahrelange Untersuchungen des möglichen Zusammenhangs haben zu einer Vielzahl von Forschungsergebnissen geführt, die zeigen, dass in der ASD-Population hohe Raten von Angstzuständen und insbesondere hohe Raten von sozialen Angstzuständen (SAD) auftreten. Dies ist an sich schon eine wichtige Erkenntnis, aber wir wissen immer noch nicht genau, was sie bedeutet. Dafür gibt es verschiedene Erklärungen: Aspekte der ASD wie sensorische Verarbeitungsprobleme könnten direkt zur Entwicklung sozialer Ängste beitragen, oder die sozialen Schwierigkeiten von Kindern auf dem Spektrum könnten dazu führen, dass sie mit der Zeit soziale Ängste entwickeln. Wir müssen auch bedenken, dass es erhebliche Überschneidungen zwischen den Verhaltensweisen gibt, die soziale Ängste charakterisieren, und denen, die bei ASD beobachtet werden. Es ist möglich, dass diese Überschneidung es schwierig macht, ein klares diagnostisches Bild von einigen Personen zu erhalten.

Wie viele Menschen auf dem Spektrum haben also tatsächlich auch SAD? Diese Frage mag einfach klingen, ist aber erstaunlich schwer zu beantworten. Einige Forscher vermuten, dass SAD bei Menschen mit ASD überdiagnostiziert wird und dass sie manchmal die korrekte Diagnose von Autismus verzögert. Andere sind der Meinung, dass die Komorbidität dieser Störungen (d. h. das gleichzeitige Vorhandensein beider Störungen) tatsächlich sehr hoch ist und dass es sowohl richtig als auch angemessen ist, bei diesen Personen sowohl ASD als auch SAD zu diagnostizieren.

Bei Erwachsenen wird die Frage noch mehr dadurch vernebelt, dass sich fast die gesamte Forschung auf Kinder und Jugendliche konzentriert hat. Glücklicherweise wurde diesen Monat eine neue Studie von Susanne Bejerot und Kollegen in Psychiatry Research veröffentlicht. Die Studie untersuchte sowohl das Auftreten als auch den Schweregrad sozialer Ängste und Vermeidungsverhalten bei Erwachsenen mit ASD. Sie umfasste 50 Erwachsene mit ASD ohne geistige Behinderung, 53 neurotypische (nicht-autistische) Erwachsene in einer Kontrollgruppe und 100 Menschen mit diagnostizierter SAD. Das ist keine riesige Stichprobengröße, aber sie ist mehr als ausreichend, um statistisch signifikante Vergleiche anzustellen. (Und leider ist sie auch größer als viele andere Studien, die sich auf Erwachsene konzentrieren). Ein weiterer möglicher Fehler im Studiendesign sollte nicht verschwiegen werden: Die Personen wurden zu unterschiedlichen Zeitpunkten auf ASD und SAD untersucht. Die Forscher weisen zu Recht darauf hin, dass beide Erkrankungen chronisch sind und die Beurteilungen nicht beeinträchtigt werden sollten; dennoch sollten Forscher, die versuchen, diese Ergebnisse zu wiederholen, in Zukunft versuchen, die Beurteilungen zum gleichen Zeitpunkt durchzuführen.

Die Forscher fanden heraus, dass 28 % der Personen mit ASD auch die diagnostischen Kriterien für SAD erfüllten und dass der Schweregrad ihrer sozialen Ängste ähnlich war. (Obwohl es nicht ganz dasselbe war: Angst und Vermeidung waren in der Gruppe mit diagnostizierter SAD am höchsten und in der ASD-Gruppe höher als in der Kontrollgruppe). Viele Menschen auf dem Spektrum und ihre Familien werden nicht überrascht sein, diesen Teil zu hören.

Das interessantere Ergebnis ist vielleicht folgendes: Diese 28 % hatten auch höhere AQ-Werte (Autismus-Quotient) als die anderen Erwachsenen mit ASD in der Studie. (Der AQ-Wert oder Autismus-Quotient ist eine Selbsteinschätzung, mit der autistische Züge festgestellt werden sollen). Tatsächlich korrelierten die AQ-Werte stark mit den Angst- und Vermeidungswerten der SAD-Diagnose sowohl bei den ASD- als auch bei den SAD-Patienten. Was bedeutet das nun genau? Es bedeutet, dass je mehr autistische Züge eine Person angab, desto mehr neigte sie auch dazu, soziale Ängste und Vermeidungsverhalten zu zeigen. Das bedeutet auch, dass dies sogar für die Erwachsenen galt, die keine Autismus-Spektrum-Störung hatten.

Gesamt gesehen sind die Ergebnisse dieser Studie über die Häufigkeit sozialer Ängste bei Erwachsenen mit ASD nur geringfügig höher als die meisten früheren Studien und stehen im Grunde im Einklang mit anderen Forschungsarbeiten zu diesem Thema. Aber zu wissen, wie viele Erwachsene auf dem Spektrum SAD haben (oder die Diagnosekriterien erfüllen), ist nur die erste Frage. Wir müssen wissen, was diese Zahl wirklich bedeutet: Erleben Menschen mit ASD soziale Ängste anders als Menschen mit SAD? Dies ist eine der interessantesten Fragen, die Bejerot und ihr Kollege aufwerfen, auch wenn wir noch keine Antwort darauf haben.

Frühere Forschungen haben ergeben, dass ein geringes Maß an Empathie mit einem geringen Maß an sozialer Angst korreliert und dass die soziale Angst mit der Empathie zunehmen kann. Dies hat einige Forscher zu der Vermutung veranlasst, dass es vor der Entwicklung sozialer Ängste schützen könnte, wenn man sich nicht bewusst ist, wie andere einen sehen (oder sich einfach nicht darum kümmert). 1 Leider hat sich keine dieser Forschungen auf Erwachsene konzentriert, aber das hat Bejerot und ihre Kollegen zu der Frage veranlasst, ob Einfühlungsvermögen auch ein Schutzfaktor gegen SAD sein könnte. Die Studie, über die wir heute sprechen, untersuchte die Einsicht nicht direkt, aber sie nutzte das AQ, eine Selbsteinschätzung. Die Forscher schlugen vor, dass die selbstberichteten autistischen Merkmale in dieser Population als Einsicht interpretiert werden könnten, was eine völlig neue Art der Interpretation dieser Ergebnisse bieten würde.

Wir können diese Ergebnisse zusammenfassen, indem wir sagen, dass soziale Angst und Vermeidung beide mit einer Zunahme der selbstberichteten autistischen Merkmale verbunden sind. Bedeutet dies nun, dass die soziale Angst mit dem Vorhandensein dieser Merkmale zunimmt, oder dass die soziale Angst mit dem Bewusstsein für diese Merkmale zunimmt, oder dass sie mit dem Bewusstsein für sich selbst im Allgemeinen zunimmt? Wenn es mehr als eine Antwort gibt, inwieweit trifft jede davon zu? Es wird noch eine Weile dauern, bis wir Antworten auf diese Fragen haben, wenn wir überhaupt welche finden. In der Zwischenzeit ist dies eine interessante Forschungsrichtung, die eines Tages vielen Erwachsenen mit Autismus-Spektrum-Störungen zu einer besseren Lebensqualität verhelfen könnte, indem sie ihnen eine wirksamere Behandlung ihrer Ängste ermöglicht.

In einer Arbeit aus dem Jahr 2004 mit dem Titel Social Skills Deficits and Anxiety in High-Functioning Adolescents with Autism Spectrum Disorders (Defizite bei sozialen Fähigkeiten und Ängste bei hochfunktionalen Jugendlichen mit Autismus-Spektrum-Störungen) schrieb Scott Bellini, dass Empathie auf sehr interessante Weise mit sozialer Angst korreliert. Extrem niedrige Empathie korrelierte mit extrem niedriger sozialer Angst, aber die Angst nahm zu, wenn die Empathie zum Mittelwert hin zunahm. Dies veranlasste ihn zu der Vermutung, dass es diesen Personen egal ist, wie sie sozial wahrgenommen oder bewertet werden. Dies deutet darauf hin, dass ein sehr hohes Maß an Empathie zu effektiveren emotionalen Bewältigungsfähigkeiten und einer verbesserten Fähigkeit zur Verhaltensänderung auf der Grundlage von sozialem Feedback führen könnte.

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