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Warum die unabhängige Katharine Hepburn ihre 26-jährige Affäre mit Spencer Tracy verheimlichte

„Wenn man alle Regeln befolgt, verpasst man den ganzen Spaß.“ Katharine Hepburn machte ihrem berühmten Zitat alle Ehre. Sie brach Regeln, sie hatte Spaß, sie bestimmte ihre eigene Agenda. Während ihrer langen und glanzvollen Karriere wirkte der legendäre Leinwandstar in mindestens 30 Filmen über 60 Jahre hinweg mit und nahm den Rekord von vier goldenen Oscars als beste Schauspielerin mit nach Hause.

Glamourös, sportlich und wild unabhängig, führte Hepburn auch 26 Jahre lang eine leidenschaftliche und geheime Beziehung mit ihrem verheirateten Co-Star Spencer Tracy. Sie pflegte ihn sogar noch in den letzten Jahren seines schwindenden Gesundheitszustandes, konnte aber nicht an der Beerdigung ihres Geliebten teilnehmen. Heute ist es nicht unvernünftig, sich zu fragen, warum eine so unerschrockene Proto-Feministin sich scheinbar mehr als ein Vierteljahrhundert lang in die Rolle der uneingestandenen Geliebten fügte. Warum dauerte die Hepburn-Tracy-Affäre so lange?

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Katharine Hepburn wurde 1907 in Connecticut als Tochter eines Arztes und einer feministischen Mutter geboren. Beide Eltern legten den Grundstein für Hepburns unabhängige Intelligenz, die ihr ganzes Leben lang gedeihen sollte. Sie ermutigten ihre Tochter und erwarteten von ihr, dass sie sich in der Wissenschaft, in der Leichtathletik und in allen anderen Bereichen, die sie wählte, auszeichnete. Als junges Mädchen schnitt sich Katharine Hepburn die Haare kurz und nannte sich „Jimmy“. Sie lief, schwamm, fuhr Rad und spielte Tennis und Golf, letzteres so gut, dass sie während der High School Turniere gewann. Sie liebte es, ins Kino zu gehen und inszenierte Aufführungen für ihre Familie und Freunde.

Hepburns frühe Teenagerzeit war von einer Tragödie geprägt: Mit 13 Jahren erfuhr Katharine vom Tod ihres Bruders durch Selbstmord. Wie es für die Oberschicht typisch ist, drängten ihre Eltern sie, darüber hinwegzukommen und weiterzumachen, aber Katharine fiel es schwer, zum „normalen“ Leben zurückzukehren. Auf das Drängen ihrer Mutter hin besuchte sie schließlich das Bryn Mawr College. Dort fand sie Trost in der Schauspielerei und geriet dabei in die Schwierigkeiten, die man von jemandem mit einem ausgeprägten Sinn für das eigene Schicksal erwarten würde. Einmal wurde sie suspendiert, weil sie in ihrem Zimmer rauchte.

Katharine Hepburn

Katharine Hepburn

In diesen Jahren lernte sie Ludlow Ogden Smith kennen, den sie 1928 heiratete. Aber sie war mehr mit ihrer Karriere beschäftigt als mit der Beziehung, und 1934 waren die beiden geschieden. Interessanterweise blieben die beiden bis zu seinem Tod im Jahr 1979 befreundet. Später hatte sie Beziehungen zu den Hollywood-Machthabern Leland Hayward und Howard Hughes, die ihr beide einen Heiratsantrag machten, den Hepburn jedoch ablehnte.

Nach ihrem College-Abschluss verfolgte Hepburn eine Theaterkarriere und übernahm Rollen am Broadway und in Sommertheatern, obwohl einige Regisseure und Kritiker ihr „seltsames“ Aussehen und ihre „schrille“ Stimme so abstoßend fanden, dass sie aus mehreren Produktionen gefeuert wurde.

Unerschrocken und unbeeindruckt ergatterte sie 1932 ihre erste Filmrolle und behauptete sich gegenüber dem viel berühmteren John Barrymore in A Bill of Divorcement. Kurz darauf nahm sie ihren ersten Oscar für ihre Rolle als Eva Lovelace in Morning Glory (1933) entgegen, obwohl sie der Zeremonie nicht beiwohnte und nur einmal, 1974, an der Gala teilnahm, um einen Preis für ihr Lebenswerk zu überreichen. Viele Menschen setzen Katharine Hepburn mit der Gesellschaftsdame Tracy Lord gleich, eine ihrer ersten prägenden Rollen in dem von der Kritik gefeierten Kassenschlager The Philadelphia Story.

Lobbykarte für Woman of the Year (1942), den ersten von neun Filmen, die Tracy mit Katharine Hepburn drehte

Lobbykarte für Woman of the Year (1942), den ersten von neun Filmen, die Tracy mit Katharine Hepburn drehte

Wie viele Schauspieler war auch Hepburn eine introvertierte, extrovertierte Person. Sie liebte die Vorzüge des Ruhms, nahm aber jede Einmischung in ihre Privatsphäre übel. Sie mochte weder die Presse noch die Anforderungen der öffentlichen Aufmerksamkeit und lehnte Interviews und Autogrammstunden ab (Anfragen für Selfies hätte sie verabscheut). Die Boulevardpresse nannte sie „Katharine der Arroganz“, wie es in A. Scott Bergs Biografie Kate Remembered heißt.

Es war am Set von Woman of the Year im Jahr 1942, als sie sich mit ihrem Co-Star Spencer Tracy einließ, der damals 41 Jahre alt und mit Louise Treadwell verheiratet war, die er nie verlassen würde. Das Drehbuch, voll von wortgewandtem Geplänkel, das für die damalige Zeit charakteristisch war, unterstrich ihre offensichtliche gegensätzliche Anziehungskraft und sorgte für Aufregung auf der Leinwand und in ihrer eigenen privaten Affäre. Pat und Mike (1952), der speziell für das Paar geschrieben wurde, war ihr Lieblingsfilm unter den neun Filmen, die sie zusammen drehten.

Tracy und Katharine Hepburn

Tracy und Katharine Hepburn

„Ich liebte Spencer Tracy“, schrieb Hepburn 1991 in ihrer Autobiografie. „Ich hätte alles für ihn getan.“

Von außen betrachtet, war ihre Beziehung seltsam: Sicher, er war ein gutaussehender Hollywoodstar, aber er war auch ein Trinker und Depressiver. Die sonst so willensstarke und egoistische Hepburn wurde in seiner Nähe fast unterwürfig, kümmerte sich um seine Bedürfnisse und gehorchte seinen Wünschen. Als schuldbeladener Katholik würde er sich nie von seiner Frau scheiden lassen und seine Familie im Stich lassen. Als er in seinen letzten Lebensjahren an einer Herzkrankheit erkrankte, zog Hepburn sogar zu ihm, um ihn zu pflegen. Nach seinem Tod nahm sie nicht an seiner Beerdigung teil und bekannte sich bis zum Tod seiner Frau 1983 nicht öffentlich zu ihrer Beziehung.

In ihrem letzten gemeinsamen Film, Guess Who’s Coming to Dinner, spielten sie Eltern, die sich mit der gemischtrassigen Romanze ihres Kindes auseinandersetzen mussten – ein damals radikales Konzept. Tracy war gesundheitlich angeschlagen und kämpfte mit einer Herzerkrankung, und der Stress, gleichzeitig aufzutreten und sich um seine Gesundheit zu kümmern, belastete sie beide. Er starb 17 Tage nach den Dreharbeiten zu seiner letzten Szene, am 10. Juni 1967. Als Hepburn ihren zweiten Oscar für die Rolle erhielt, sagte sie, es sei eine Hommage an die beiden gewesen.

Katharine Hepburn und Spencer Tracy als Christina und Matt Drayton in Guess Who's Coming to Dinner

Katharine Hepburn und Spencer Tracy als Christina und Matt Drayton in Guess Who’s Coming to Dinner

Während Hollywood historisch gesehen unfreundlich zu alternden Schauspielerinnen ist, Hepburn schauspielerte weiter, und ihre charakteristischen Eigenschaften traten mit zunehmendem Alter immer deutlicher hervor. Ihre Rolle als unerschrockene Ethel Thayer gegenüber dem 74-jährigen Henry Ford in On Golden Pond brachte ihr den vierten Academy Award ein.

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Einige nannten es einen sentimentalen Sieg, der ebenso ein Symbol für ihre Langlebigkeit in der Branche war wie eine Auszeichnung für eine herausragende Leistung. Es ist ein süßer und ergreifender Film, und man kann sich leicht vorstellen, dass sie ihre letzten Jahre mit Tracy lieber so verbracht hätte.

Hepburn starb am 29. Juni 2003 im Alter von 96 Jahren.

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