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Ansiedad social en el espectro

Muchos investigadores han sugerido una relación entre el Trastorno del Espectro Autista (TEA) y varios trastornos de ansiedad. Años de investigación sobre la posible conexión han establecido un gran cuerpo de investigación que muestra altas tasas de ansiedad en la población con TEA y especialmente altas tasas de trastorno de ansiedad social (TAS). Este es un dato importante por sí mismo, pero todavía no sabemos exactamente qué significa. Podría explicarse de varias maneras: algunos aspectos del TEA, como los problemas de procesamiento sensorial, podrían contribuir directamente al desarrollo de la ansiedad social, o las dificultades sociales que experimentan los niños del espectro podrían hacer que desarrollaran ansiedad social con el tiempo. También debemos tener en cuenta que existe un solapamiento significativo entre los comportamientos que caracterizan la ansiedad social y los observados en el TEA. Es posible que este solapamiento dificulte la obtención de una imagen diagnóstica clara de algunos individuos.

Entonces, ¿cuántas personas del espectro tienen realmente también TAS? Puede parecer una pregunta básica, pero es sorprendentemente difícil de responder. Algunos investigadores han sugerido que el TAS está sobrediagnosticado entre los individuos con TEA, y que a veces retrasa el diagnóstico correcto del autismo. Otros creen que la comorbilidad de estos trastornos (tener los dos al mismo tiempo) es en realidad muy alta, y que es preciso y apropiado diagnosticar a estos individuos con TEA y TAS.

Para los adultos, la cuestión se nubla aún más por el hecho de que casi todas estas investigaciones se han centrado en niños y adolescentes. Afortunadamente, este mes se ha publicado un nuevo estudio de Susanne Bejerot y sus colegas en Psychiatry Research. El estudio examinó tanto la aparición como la gravedad de la ansiedad social y la evitación entre los adultos con TEA. Incluyó a 50 adultos del espectro que no tenían discapacidad intelectual, 53 adultos neurotípicos (no autistas) en un grupo de control emparejado, y 100 personas diagnosticadas con TAS. No es un tamaño de muestra enorme, pero es más que suficiente para hacer comparaciones estadísticamente significativas. (Y, por desgracia, es más grande que muchos otros estudios que se centran en los adultos). No debemos pasar por alto otro posible defecto en el diseño del estudio: los individuos fueron evaluados para el TEA y el TAS en diferentes momentos. Los investigadores señalan, con razón, que ambos son crónicos y que las evaluaciones no deberían verse afectadas; no obstante, en el futuro, los investigadores que intenten replicar estos resultados deberían intentar realizar las evaluaciones en el mismo momento.

Los investigadores descubrieron que el 28% de los individuos con TEA también cumplían los criterios de diagnóstico del TAS, y que la gravedad de su ansiedad social era similar. (Aunque no era del todo igual: la ansiedad y la evitación eran mayores en el grupo diagnosticado con TAS, y mayores en el grupo con TEA que en el grupo de control). Muchos individuos del espectro y sus familias no se sorprenderán al escuchar esa parte.

El hallazgo más interesante puede ser este: ese 28% también tenía puntuaciones AQ (Cociente de Autismo) más altas que los otros adultos con TEA en el estudio. (La puntuación AQ, o Cociente de Autismo, es una autoevaluación que pretende detectar rasgos autistas). De hecho, las puntuaciones del AQ estaban fuertemente correlacionadas con las puntuaciones de ansiedad y evitación en la evaluación diagnóstica del TAS, tanto entre los que tenían TEA como entre los que tenían TAS. ¿Qué significa esto exactamente? Significa que cuanto más rasgos autistas presenta una persona, más tiende a mostrar ansiedad y evitación social. También significa que esto era cierto incluso para los adultos que no tenían Trastorno del Espectro Autista.

En general, los hallazgos de este estudio sobre las tasas de ansiedad social en adultos con TEA son sólo ligeramente más altos que la mayoría de los estudios anteriores, y básicamente en línea con las otras investigaciones sobre este tema. Pero saber cuántos adultos del espectro tienen TAS (o cumplen los criterios de diagnóstico) es sólo la primera cuestión. Tenemos que saber qué significa realmente esa cifra: ¿los individuos con TEA experimentan la ansiedad social de forma diferente a los individuos con TAS? Esta es una de las preguntas más interesantes que plantean Bejerot y su colega, aunque todavía no tenemos una respuesta.

Investigaciones anteriores han encontrado que los niveles bajos de empatía se correlacionan con niveles bajos de ansiedad social, y que la ansiedad social puede aumentar junto con la empatía. Esto ha llevado a algunos investigadores a especular que no ser consciente de cómo te ven los demás (o simplemente no importarte) podría proteger contra el desarrollo de la ansiedad social. 1 Desgraciadamente, ninguna de esas investigaciones se ha centrado en los adultos, pero sí ha llevado a Bejerot y a sus colegas a preguntarse si la perspicacia podría ser también un factor de protección contra el TAS. El estudio del que hablamos hoy no examinó el insight directamente, pero sí utilizó el AQ, que es una autoevaluación. Los investigadores sugirieron que los rasgos autistas autoinformados podrían interpretarse como insight en esta población, lo que ofrecería una forma totalmente nueva de interpretar estos hallazgos.

Podemos resumir estos hallazgos diciendo que tanto la ansiedad social como la evitación se asocian con un aumento de los rasgos autistas autoinformados. Entonces, ¿esto significa que la ansiedad social aumenta con la presencia de esos rasgos, o que la ansiedad social aumenta con la conciencia de esos rasgos, o que aumenta con la conciencia de uno mismo en general? Si hay más de una respuesta, ¿hasta qué punto es cierta cada una de ellas? Pasará un tiempo antes de que tengamos respuestas a estas preguntas, si es que alguna vez las tenemos. Mientras tanto, se trata de una línea de investigación intrigante, que algún día podría ayudar a muchos adultos del espectro a lograr una mejor calidad de vida al aportarles un tratamiento más eficaz para la ansiedad.

En un artículo de 2004 titulado Social Skills Deficits and Anxiety in High-Functioning Adolescents with Autism Spectrum Disorders (Déficit de habilidades sociales y ansiedad en adolescentes de alto funcionamiento con trastornos del espectro autista), Scott Bellini escribió que la empatía se correlacionaba con la ansiedad social de una manera muy interesante. Una empatía extremadamente baja se correlacionaba con una ansiedad social extremadamente baja, pero la ansiedad aumentaba a medida que la empatía aumentaba hacia la media. Esto le llevó a especular que a estos individuos no les importa cómo son percibidos o evaluados socialmente. Sin embargo, a medida que la empatía aumentaba más allá de la media, las puntuaciones de ansiedad empezaban a disminuir; esto sugiere que una empatía muy alta podría conducir a habilidades de afrontamiento emocional más eficaces y a una mayor capacidad para modificar el comportamiento en función de la retroalimentación social.

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