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Efecto orográfico

No mucha gente está familiarizada con el impacto del levantamiento orográfico en las condiciones climáticas; conocer en qué consiste el efecto orográfico quizás ayude a entenderlo.

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Muchas veces habrás observado que las regiones montañosas del mundo reciben más precipitaciones que las zonas costeras. Del mismo modo, también debe haber encontrado montañas con una exuberante vegetación verde en un lado y tierra estéril en el otro. Estos sucesos se atribuyen a varios factores; el efecto orográfico es uno de ellos.

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Atendiendo a su definición más simple, el efecto orográfico es una condición atmosférica que se desencadena como resultado del movimiento ascendente forzado del aire al encontrarse con una montaña o altiplano. Este fenómeno acaba provocando precipitaciones en el lado de barlovento de la montaña y sombra de lluvia en su lado de sotavento.

Orografía: Una visión general

Aunque el término orografía se refiere técnicamente al estudio de la formación y el relieve de las montañas, en un sentido amplio también se utiliza para referirse a la formación y el relieve de otros terrenos elevados. Básicamente, es una disciplina de la geomorfología, que en sí misma es una rama de la geología, que gira en torno al estudio de las rocas y las formas del terreno. El estudio de la formación y el relieve de las montañas es muy importante, ya que desempeña un papel crucial en la determinación del clima de diversas regiones del mundo.

¿Qué es el efecto orográfico?

En geografía, el término «efecto orográfico» se refiere a la condición meteorológica desencadenada por el movimiento ascendente de la masa de aire al entrar en contacto con una montaña o algún otro terreno elevado. Tiene un papel crucial en las regiones montañosas elevadas del mundo que reciben más precipitaciones que las llanuras. En pocas palabras, se trata de cómo las montañas y otros terrenos elevados alteran las condiciones meteorológicas de una región concreta.

Cuando la masa de aire se desplaza sobre un terreno elevado, se ve obligada automáticamente a moverse hacia arriba. Este movimiento ascendente de la masa de aire provocado por la elevación del terreno se denomina «elevación orográfica». A medida que la masa de aire sigue subiendo, se ve sometida a un enfriamiento adiabático, es decir, el enfriamiento de una masa de aire sin que se añada o se reste calor o energía térmica. Este fenómeno, en el que la temperatura disminuye a medida que aumenta la altitud, acaba provocando la condensación del aire.

Cuando la humedad relativa es del 100 por ciento, se desencadena la formación de nubes y da lugar a precipitaciones, que se denominan «precipitaciones orográficas». Algunos de los ejemplos más destacados de regiones que reciben precipitaciones orográficas son el noroeste de los Estados Unidos, los montes Apalaches en Virginia Occidental, los Ghats occidentales y el Himalaya menor en la India, la costa oriental de Australia, etc.

Mientras que el lado de barlovento de una montaña experimenta fuertes precipitaciones, toda la humedad de las nubes se drena, debido a lo cual el aire que desciende por el lado de sotavento es seco y cálido. Esto, a su vez, da lugar a un período de sequía, que se conoce como «efecto de sombra de lluvia» en el lado de sotavento de la montaña.

Mientras que las regiones en el lado de barlovento de la montaña reciben precipitaciones de entre 80 y 100 pulgadas e incluso más a veces, las regiones en el lado de sotavento, que no están más lejos de 10 a 20 millas, apenas reciben 10 pulgadas de lluvia. Tal es la drástica diferencia entre los lados de barlovento y sotavento de una montaña que experimenta el efecto orográfico. Algunos ejemplos de este tipo de regiones son el Valle Central de California, la isla de Kauai en Hawai, las zonas al este de la cordillera de las Cascadas, etc.

Este fenómeno desempeña un papel crucial en la determinación de las condiciones climáticas de diversas regiones montañosas de todo el mundo. Gracias a este fenómeno, las laderas de las montañas que se encuentran a barlovento reciben abundantes precipitaciones y se convierten en una exuberante cubierta vegetal, mientras que las laderas de sotavento experimentan un periodo de sequía y se vuelven estériles. In quite a few cases, the regions which are subjected to the rain shadow effect for long periods fall prey to desertification―a phenomenon which is observed in the Death Valley in California.

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