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Esperando otro cheque de estímulo federal?

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El cheque de estímulo económico de 2008

Imagen de Lisa Brewster vía Flickr

Prepárese para seguir esperando.

Una ráfaga de noticias sombrías, incluyendo un sombrío informe de empleo de mayo y un informe poco alentador del presidente de la Reserva Federal, Ben Bernanke, hizo que las acciones y los ánimos bajaran a mediados de la semana. Tradicionalmente, esa combinación de factores lleva a hablar de un estímulo federal para dar a la economía un poco de impulso.

A principios de 2008, con el país virando hacia una recesión (aunque nadie quería llamarlo así en ese momento), el presidente Bush firmó la Ley de Estímulo Económico de 2008. En virtud de esta ley, los contribuyentes de clase media y baja tenían derecho a recibir un cheque de estímulo de hasta 600 dólares por adulto y 300 dólares por niño que cumpliera los requisitos; los cheques se enviaron a mediados de 2008. Los contribuyentes que no recibieran un cheque por correo, pero que tuvieran derecho a recibirlo, podrían aplicar el estímulo a sus impuestos en forma de Crédito de Recuperación de Reembolsos.

La idea era poner en circulación dinero en efectivo dándoselo a aquellos que tuvieran más probabilidades de gastarlo. Se suponía que todo ese gasto animaría a los comerciantes y crearía puestos de trabajo, con lo que entraría aún más dinero en la economía. Un pastel, ¿verdad?

Sólo que no ocurrió así. Apenas unos meses después, el efecto del paquete de estímulo parecía ser el de llevar el déficit federal a un máximo de 165.900 millones de dólares. La continua desaceleración hizo que nuestro hombre, el presidente de la Reserva Federal, Ben Bernanke, aconsejara a los líderes del Congreso que «la consideración de un paquete fiscal por parte del Congreso en esta coyuntura parece apropiada». Y a pesar de que los líderes republicanos se mostraban recelosos ante un segundo plan de estímulo, prefiriendo más exenciones fiscales, el entonces presidente Bush se mostraba proclive a la idea.

A pesar de una serie de rumores de que se enviaría un segundo cheque en 2008, no se produjo. Entonces el presidente electo Obama aumentó las especulaciones sobre un segundo cheque cuando declaró días después de su elección:

Lo único que puedo decir con certeza es que vamos a necesitar que se apruebe un paquete de estímulo antes o después de la inauguración.

Obama se cuidó de decir «paquete de estímulo» y no «cheque de estímulo». Y eso es exactamente lo que ocurrió. Unos meses después, la Ley de Recuperación y Reinversión Americana de 2009 (a veces llamada «ARRA») fue impulsada por el Congreso. La ARRA preveía un pago único de hasta 250 dólares para los jubilados y discapacitados, denominado Pago de Recuperación Económica (ERP). Los beneficiarios elegibles recibían un cheque de 250 dólares directamente de la Administración de la Seguridad Social, de la Administración de Veteranos o de la Junta de Jubilación Ferroviaria, y no del IRS.

En un esfuerzo por hacer llegar el dinero al resto del país, la ARRA ofrecía a los contribuyentes una exención fiscal llamada Making Work Pay Tax Credit. En lugar de enviar cheques, las tablas del impuesto federal sobre la renta se ajustaron para que los contribuyentes que recibían un sueldo o salario de un empleador vieran un poco más en sus cheques de pago en 2009 y 2010. Los contribuyentes, incluidos los autónomos, que tuvieran derecho al crédito pero no tuvieran un ajuste en sus retenciones, podrían ver reembolsado el crédito a la hora de hacer la declaración de la renta. El crédito proporcionaba hasta 400 dólares por trabajador individual y 800 dólares por pareja casada que trabajara.

El crédito «Making Work Pay» expiró a finales de 2010. Fue sustituido por las «vacaciones fiscales sobre la nómina» para 2011. Por parte del empleador, para este año, las contribuciones del impuesto sobre la nómina a efectos federales siguen siendo las mismas. Por parte de los empleados, las cotizaciones al impuesto sobre la nómina a efectos federales se redujeron en un 2%: en lugar de cotizar al 6,2% para los impuestos de la Seguridad Social (hasta 106.800 dólares), las cotizaciones para 2011 son del 4,2% para los impuestos de la Seguridad Social (hasta 106.800 dólares). Las cotizaciones a Medicare siguen siendo las mismas y no hay tope (todos los salarios son imponibles a efectos de Medicare). El resultado neto es que la mayoría de los asalariados deberían ver más dinero en sus nóminas este año.

Además, los llamados recortes fiscales de Bush se prorrogaron hasta 2011 asegurando que la mayoría de las familias pagarán impuestos a un tipo más bajo durante al menos un año más.

¿Tan bien, verdad? No exactamente. Hay un problema. Los créditos fiscales, los recortes de impuestos y los ajustes de las retenciones son «paquetes de estímulo encubiertos». No son tan evidentes como un cheque de estímulo. Y en un año electoral, eso puede ser preocupante. Y por eso se ha empezado a hablar de un cheque de estímulo adicional, aunque en voz baja.

Para ser claros, el gobierno no ha anunciado planes para emitir un cheque de estímulo para este año (2011). Hay una serie de complicaciones que harían que esa idea fuera difícil de vender en el Congreso. Pero cada vez hay más presión para hacer algo que evite una mayor desaceleración, al menos públicamente, y la idea de un cheque de estímulo se ha planteado como una solución rápida y fácil. Un Congreso republicano, sin embargo, se muestra reacio a aumentar el gasto a pesar de los llamamientos para poner más dinero a disposición de los contribuyentes.

Así que dígame… Si dependiera de usted, ¿habría otro cheque de estímulo federal? ¿O tienes una idea mejor?

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