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No pasa nada si tus hijos pasan más tiempo frente a la pantalla. De verdad.

Foto: Escobar Studios/Getty Images

Aunque aconsejo a las familias un uso sano y equilibrado de los medios de comunicación, tengo que ser sincera: yo me crié con la televisión en los años 80. Los sábados por la mañana y las tardes entre semana se derretían, con las ventanas cerradas contra la humedad de Luisiana y el zumbido de las cigarras. No teníamos cable, así que había mucha sindicación, muchas pistas de risa, muchos finales felices de abrazar y congelar.

¿Duele? Es difícil de decir. No toco el piano ni hablo francés; por otro lado, estoy relativamente sano y empleado.

En las últimas semanas, el tiempo frente a la pantalla ha adquirido un nuevo significado, con 45 estados cerrando escuelas y millones y millones de adultos trabajando desde casa. Lo más probable es que las normas de tu familia tengan que cambiar.

Preconizo lo que expertos como el doctor Dimitri Christakis, de la Academia Americana de Pediatría, llaman un enfoque de «reducción de daños» en estos tiempos.

¿Cuánto ven los niños?

Casi seguro que más que antes. En el mundo anterior al coronavirus, una encuesta periódica de padres representativa a nivel nacional realizada por Common Sense Media revela que los niños de hasta 8 años ven una media de una hora y 40 minutos al día. Para los de 8 a 12 años, son dos horas y media. Pero los padres podrían estar engañando. Nielsen, que utiliza un medidor para rastrear el uso de los medios de comunicación, encontró en 2015 que los niños de 2 a 11 años de edad promediaron casi 27 horas a la semana en todas las plataformas. Eso es 3,9 horas al día.

¿Debo poner reglas?

Sí, deberías. «La mediación restrictiva -poner límites al contenido y a la cantidad de tiempo- se asocia con un montón de resultados positivos», dice Sarah Domoff, psicóloga y directora del Laboratorio de Salud Familiar de la Universidad Central de Michigan. Por supuesto, esta asociación positiva también puede surgir en los datos porque establecer límites a los medios de comunicación simplemente es algo que los padres conscientes y seguros de sí mismos, con más riqueza y más tiempo, tienden a hacer.

¿Cuáles deberían ser las reglas?

Ahora que gran parte del tiempo escolar y social de los niños se desarrolla en Internet, cambie su enfoque de los límites de tiempo a la obtención de una dieta equilibrada. A la hora de establecer las normas, ten en cuenta la edad de tus hijos, su desarrollo y la dinámica familiar. Los límites de tiempo son más apropiados y más fáciles de aplicar a edades tempranas. Domoff y otros expertos afirman que lo más sensato es trabajar hacia atrás a partir de los demás objetivos de la familia. Nada de pantallas una hora antes de acostarse porque interfieren con el sueño; nada de pantallas en las comidas porque interfieren con la alimentación consciente y la conversación familiar; pantallas de entretenimiento sólo después de que ya hayan hecho las tareas escolares en línea y hayan jugado al aire libre o movido sus cuerpos.

¿Hay alguna esperanza de hacer retroceder las reglas cuando todo esto termine?

Las reglas del tiempo de pantalla tienen que cambiar todo el tiempo de todos modos a medida que los niños crecen, así que no te preocupes demasiado por eso. Mantenga las líneas de comunicación abiertas con sus hijos y hable con ellos ahora para ayudarles a reflexionar sobre cómo se sienten cuando pasan demasiado tiempo en línea o con ciertos tipos de actividades en línea.

¿Hay algunos tipos de tiempo de pantalla mejores que otros?

Sí. Las videoconferencias en directo -ya sea una cita virtual para jugar, una visita a los familiares o una clase de piano- son mejores que las cosas pasivas o los juegos. En segundo lugar está el material interactivo, como la serie Lunch Doodles de Mo Willems o los vídeos de baile de GoNoodle.

Si soy demasiado restrictivo, ¿me saldrá el tiro por la culata?

«Aconsejo no hacer nada muy drástico con el tiempo de pantalla», dice Domoff. La razón: si prohíbe por completo los medios de pantalla en su casa, está negando a los niños la oportunidad de aprender a autorregularse. La Academia Americana de Pediatría sigue prefiriendo que la única exposición a la pantalla de los niños menores de 2 años sea el videochat. Pero en el caso de los niños mayores, lo ideal es que los padres estén cerca para fomentar un uso saludable, para ayudar a los niños a interpretar lo que ven y para enmarcar la televisión y los vídeos como una «actividad de vez en cuando».

¿Es malo usar el tiempo de los medios como recompensa o castigo?

Probablemente no sea lo ideal. «Al igual que no querríamos utilizar la comida como recompensa, lo ideal es no vincular el comportamiento y el cumplimiento con las pantallas», dice Domoff. Hay que tener mejores herramientas en el kit, como los elogios y los tiempos muertos para los niños más pequeños; para los mayores, la negociación, el compromiso y las consecuencias naturales.

¿Y si tienen una rabieta cuando la apago?

Esto sucede a menudo porque los medios de comunicación son muy estimulantes, y cuando les quitas el estímulo, los niños necesitan algo que hacer con todo ese cortisol o adrenalina. A menudo la reacción es explosiva. Domoff entrena a los padres de esta manera:

1. Dar un límite claro de antemano.

2. Darles un aviso de cinco minutos.

3. «Bien, es hora de seguir adelante, por favor, apaga la tableta»

4. Elogia el cumplimiento: «¡Gracias por escuchar tan bien y apagar la tableta!».

5. Ten preparada una actividad diferente. Preferiblemente es una que incluya atención positiva y concentración de tu parte. Puede ser una merienda, una salida al parque o una actividad de juego sin pantalla.

¿Qué pasa si tus hijos ven algo que no deberían?

Puede que dé miedo, que sea sexual, que sea violento u ofensivo. La respuesta es la misma: «Habla con ellos», dice el doctor Michael Rich, del Centro de Medios de Comunicación y Salud Infantil del Hospital Infantil de Boston. «Y escúchales incluso más de lo que hablas». De hecho, deberíamos mantener una conversación periódica con nuestros hijos sobre lo que están viendo. «Todos los medios de comunicación son educativos», dice Rich, no sólo Barrio Sésamo. Los niños reciben señales de lo que es un comportamiento apropiado o esperado. Así que lo ideal es que hagamos preguntas, pero también que ayudemos a los niños a entender, de forma adecuada a su edad, que los medios son una representación selectiva y sesgada de la realidad.

Si da miedo: En primer lugar, las ansiedades infantiles y los miedos a la oscuridad son muy comunes, así que no te castigues demasiado si tus hijos tienen pesadillas por algo que vieron (excepto mis padres, que me permitieron ver Poltergeist cuando tenía 4 años: fue una muy mala idea). Rich dice que si han visto algo en las noticias, muéstrales en un mapa lo lejos que está. ¿Un huracán o un secuestro? Haz hincapié en lo raro que es. ¿Zombis? Recuérdales que es algo ficticio.

¿Y el porno?

Las investigaciones sugieren que la mayoría de los niños han visto material sexualmente explícito en Internet a los 13 años. «Animo a los padres y a los niños a que sean abiertos al respecto», dice Rich. «Que no finjan que no está ahí». Haga saber a sus hijos que pueden acudir a usted si encuentran algo confuso y que no se meterán en problemas. Habla también con ellos, a medida que crecen, sobre cómo las imágenes de sexo online no reflejan la vida real y pueden hacer que las relaciones sean menos satisfactorias.

¿Cuánto tiempo de pantalla es demasiado?

Anímate: No es una simple cuestión de horas al día. Domoff y sus colegas han creado un cuestionario de nueve ítems para los padres llamado Medición del Uso Problemático de los Medios. Las preguntas no se refieren a la cantidad de tiempo, sino a la relación de los niños con los medios: ¿Están preocupados por ellos? ¿Siempre están maquinando para conseguir más tiempo de televisión? ¿Interfiere con las amistades, el tiempo en familia o las tareas escolares? Cuando mi hijo tiene un mal día, ¿la pantalla es lo único que parece ayudarle? Si esto hace saltar las alarmas, Domoff sugiere hablar con el pediatra. Su laboratorio está probando actualmente una intervención que se basa en que los padres reconstruyan una relación positiva con sus hijos. Elogie el comportamiento que quiere ver, e ignore el que no quiere. Y dedica tiempo a jugar con tus hijos en sus propios términos.

Anya Kamentz es autora de The Art of Screen Time: How Your Family Can Balance Digital Media and Real Life (El arte del tiempo de pantalla: cómo tu familia puede equilibrar los medios digitales y la vida real) y reportera de educación para NPR.

*Una versión de este artículo aparece en el número del 23 de diciembre de 2019 de New York Magazine. Suscríbase ahora!

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