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Una década de datos revela que los multitareas intensos tienen la memoria reducida, según un psicólogo de Stanford

Los smartphones que ahora son omnipresentes acababan de ganar popularidad cuando Anthony Wagner se interesó por las investigaciones de su colega de Stanford, Clifford Nass, sobre los efectos de la multitarea mediática y la atención. Aunque a Wagner, profesor de psicología de la Universidad de Stanford y director del Laboratorio de Memoria de Stanford, no le convencieron los primeros datos, le recomendó a Nass algunas pruebas cognitivas para que las utilizara en experimentos posteriores. Más de 11 años después, Wagner estaba lo suficientemente intrigado como para escribir una revisión sobre los hallazgos de las investigaciones anteriores, publicada en Proceedings of the National Academy of Sciences, y contribuir con algunos de los suyos.

Mujer sosteniendo el teléfono en una mano, la tableta en la otra, frente a un ordenador portátil.

Una década de investigación ha demostrado que las personas que utilizan con frecuencia muchos tipos de medios de comunicación a la vez se desempeñaron significativamente peor en tareas de memoria simples. (Crédito de la imagen: Getty Images)

El artículo, escrito en colaboración con la neurocientífica Melina Uncapher, de la Universidad de California en San Francisco, resume una década de investigaciones sobre la relación entre la multitarea con los medios de comunicación y varios dominios de la cognición, como la memoria de trabajo y la atención. Al hacer ese análisis, Wagner observó una tendencia que está surgiendo en la literatura: Las personas que utilizan con frecuencia muchos tipos de medios de comunicación a la vez, o heavy media multitasking, obtuvieron resultados significativamente peores en tareas de memoria simple.

Wagner habló con Stanford Report para explicar las conclusiones de su revisión sobre la multitarea de los medios de comunicación y la cognición, y discutir por qué es prematuro determinar el impacto de estos resultados.

¿Cómo llegó a interesarse por la investigación de la multitarea mediática y la memoria?

Entré en una colaboración con Cliff Nass, un miembro de la facultad de comunicación de Stanford que falleció hace unos años, y su estudiante de máster, Eyal Ophir. Tenían esta pregunta: Con la explosión de las tecnologías de los medios de comunicación que ha dado lugar a que haya múltiples canales simultáneos entre los que podemos cambiar, ¿cómo podría relacionarse esto con la cognición humana? Eyal y Cliff venían a charlar conmigo sobre sus primeros descubrimientos y -tengo que decir- que yo pensaba que era una completa tontería. Era escéptico. Pero, tras unos cuantos experimentos, los datos apuntaban cada vez más a una relación entre la multitarea mediática y la atención. Sus hallazgos me parecieron potencialmente importantes dada la forma en que vivimos como humanos en esta economía de la atención. Años después, como científico de la memoria, mi interés siguió creciendo. Dado que la atención y el control cognitivo son tan fundamentales para la memoria, quería ver si existía una relación entre la multitarea con los medios de comunicación y la memoria.

¿Cómo define la multitarea con los medios de comunicación y puede dar ejemplos hipotéticos de personas que serían multitareas «pesadas» y «ligeras» con los medios de comunicación?

Bueno, no hacemos multitarea. Cambiamos de tarea. La palabra «multitarea» implica que puedes hacer dos o más cosas a la vez, pero en realidad nuestro cerebro sólo nos permite hacer una cosa a la vez y tenemos que ir cambiando de una a otra.

Los multitareas mediáticos pesados tienen muchos canales mediáticos abiertos a la vez y cambian entre ellos. Un multitarea de medios pesados podría estar escribiendo un trabajo académico en su ordenador portátil, revisando ocasionalmente el partido de baloncesto de Stanford en la televisión, respondiendo a textos y mensajes de Facebook, y luego volviendo a escribir – pero entonces aparece un correo electrónico y lo revisa. Una persona que realiza una multitarea ligera con los medios de comunicación sólo estaría escribiendo el trabajo académico o sólo cambiaría entre un par de medios. Puede apagar el Wi-Fi, guardar el teléfono o cambiar la configuración para que sólo reciba notificaciones cada hora. Estos son algunos ejemplos extremos, pero dan una idea de cómo las personas difieren en su uso de los medios de comunicación. Además, dado que el panorama de los medios de comunicación ha seguido acelerándose y cambiando, las personas que se consideran multitarea con los medios de comunicación hoy en día pueden no ser las mismas que hace una década.

¿Cómo evalúan los científicos la memoria de alguien?

Hay muchas formas de memoria y, por tanto, muchas maneras de sondear la memoria en el laboratorio. En el caso de la memoria de trabajo -la capacidad de mantener activa una cantidad limitada de información en la mente- solemos utilizar tareas sencillas de memoria de corta duración. Por ejemplo, en una prueba mostramos un conjunto de rectángulos azules orientados, luego los retiramos de la pantalla y pedimos al sujeto que retenga esa información en la mente. Luego le mostramos otro conjunto de rectángulos y le preguntamos si alguno ha cambiado de orientación. Para medir la capacidad de memoria, realizamos esta tarea con un número diferente de rectángulos y determinamos cómo cambia el rendimiento con el aumento de la carga de memoria. Para medir la capacidad de filtrar la distracción, a veces añadimos distractores, como rectángulos rojos que los sujetos deben ignorar.

¿Qué tendencias generales observó cuando revisó la bibliografía para escribir esta revisión?

En aproximadamente la mitad de los estudios, las personas que realizan muchas multitareas con los medios de comunicación tienen un rendimiento significativamente inferior en tareas de memoria de trabajo y atención sostenida. La otra mitad son resultados nulos; no hay diferencias significativas. Me parece bastante claro que existe una relación negativa entre la multitarea con los medios y el rendimiento de la memoria, es decir, que una elevada multitarea con los medios se asocia a un bajo rendimiento en tareas de memoria cognitiva. No hay ni un solo artículo publicado que muestre una relación positiva significativa entre la capacidad de la memoria de trabajo y la multitarea.

En la revisión nos dimos cuenta de una interesante historia potencial emergente. Una posibilidad es que la reducción de la memoria de trabajo se produzca en las personas que realizan muchas multitareas con los medios de comunicación porque tienen una mayor probabilidad de experimentar lapsos de atención. Cuando las exigencias son bajas, su rendimiento es menor. Pero, cuando las exigencias de la tarea son altas, como cuando las tareas de memoria de trabajo son más difíciles, no hay diferencia entre los multitareas con medios pesados y ligeros. Esta observación, combinada con la relación negativa entre la multitarea y el rendimiento en las tareas de atención sostenida, nos llevó a empezar a observar la variabilidad intrasujeto y las fluctuaciones momento a momento en la capacidad de una persona para utilizar los objetivos de la tarea para dirigir la atención de forma sostenida.

¿Cómo afectan estos hallazgos a la forma en que las personas deben comprometerse con los medios de comunicación, o deben hacerlo en absoluto?

Nunca diría a nadie que los datos demuestran de forma inequívoca que la multitarea con los medios de comunicación provoca un cambio en la atención y la memoria. Eso sería prematuro. Es demasiado pronto para determinar definitivamente la causa y el efecto.

Sin embargo, uno podría optar por la cautela. Muchos de nosotros hemos sentido que la tecnología y los medios de comunicación nos controlan, que el timbre del correo electrónico o el tono del texto exigen nuestra atención. Pero podemos controlar eso adoptando enfoques que minimicen la multitarea habitual; podemos decidir ser usuarios de los medios más pensativos y reflexivos.

Dicho esto, la multitarea no es eficiente. Sabemos que el cambio de tareas tiene un coste. Así que eso podría ser un argumento para hacer menos multitarea con los medios de comunicación – al menos cuando se trabaja en un proyecto que importa académicamente o profesionalmente. Si estás haciendo multitarea mientras haces algo importante, como un trabajo académico o un proyecto de trabajo, serás más lento en completarlo y podrías tener menos éxito.

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