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Ansia sociale nello spettro

Molti ricercatori hanno suggerito un legame tra il disturbo dello spettro autistico (ASD) e vari disturbi d’ansia. Anni di indagini sulla potenziale connessione hanno stabilito un ampio corpo di ricerca che mostra alti tassi di ansia nella popolazione ASD e specialmente alti tassi di disturbo d’ansia sociale (SAD). Questa è una conoscenza importante di per sé, ma non sappiamo ancora esattamente cosa significhi. Potrebbe essere spiegato in diversi modi: aspetti dell’ASD come i problemi di elaborazione sensoriale potrebbero contribuire direttamente allo sviluppo dell’ansia sociale, o le difficoltà sociali sperimentate dai bambini dello spettro potrebbero causare lo sviluppo dell’ansia sociale nel tempo. Dobbiamo anche tenere a mente che c’è una significativa sovrapposizione tra i comportamenti che caratterizzano l’ansia sociale e quelli osservati nell’ASD. È possibile che questa sovrapposizione renda difficile ottenere un quadro diagnostico chiaro di alcuni individui.

Quante persone dello spettro hanno in realtà anche la SAD? Può sembrare una domanda elementare, ma è sorprendentemente difficile rispondere. Alcuni ricercatori hanno suggerito che il SAD è sovra diagnosticato tra gli individui con ASD, e che a volte ritarda la corretta diagnosi di autismo. Altri credono che la comorbilità di questi disturbi (averli entrambi allo stesso tempo) è in realtà molto alta, e che è sia accurato e appropriato diagnosticare questi individui con ASD e SAD.

Per gli adulti, la questione è ancora più offuscata dal fatto che quasi tutte queste ricerche si sono concentrate su bambini e adolescenti. Fortunatamente, un nuovo studio di Susanne Bejerot e colleghi è stato pubblicato questo mese su Psychiatry Research. Lo studio ha esaminato sia la comparsa che la gravità dell’ansia sociale e dell’evitamento tra gli adulti con ASD. Ha incluso 50 adulti dello spettro che non avevano alcuna disabilità intellettuale, 53 adulti neurotipici (non autistici) in un gruppo di controllo abbinato, e 100 persone con diagnosi di SAD. Questo non è un campione enorme, ma è più che abbastanza grande per fare confronti statisticamente significativi. (E purtroppo, è più grande di molti altri studi che si concentrano sugli adulti). Non dovremmo sorvolare su un altro potenziale difetto nel disegno dello studio: gli individui sono stati valutati per ASD e SAD in momenti diversi. I ricercatori sottolineano giustamente che entrambi sono cronici e che le valutazioni non dovrebbero essere influenzate; tuttavia, in futuro, i ricercatori che tentano di replicare questi risultati dovrebbero provare a condurre le valutazioni nello stesso punto nel tempo.

I ricercatori hanno scoperto che il 28% degli individui con ASD ha anche incontrato i criteri diagnostici per SAD, e che la gravità della loro ansia sociale era simile. (Anche se non era proprio la stessa: l’ansia e l’evitamento erano più alti nel gruppo con diagnosi di SAD, e più alti nel gruppo ASD che nel gruppo di controllo). Molti individui dello spettro e le loro famiglie non saranno sorpresi di sentire quella parte.

La scoperta più interessante potrebbe essere questa: quel 28% aveva anche punteggi AQ (Quoziente di Autismo) più alti rispetto agli altri adulti ASD nello studio. (Il punteggio AQ, o Quoziente di Autismo, è un’autovalutazione che mira a rilevare i tratti autistici). Infatti, i punteggi AQ erano fortemente correlati con entrambi i punteggi di ansia ed evitamento sulla valutazione diagnostica SAD sia tra quelli con ASD che tra quelli con SAD. Cosa significa esattamente? Significa che più tratti autistici una persona riportava, più tendeva a dimostrare ansia sociale ed evitamento. Significa anche che questo era vero anche per gli adulti che non avevano il Disturbo dello Spettro Autistico.

In generale, i risultati di questo studio sui tassi di ansia sociale negli adulti con ASD sono solo leggermente superiori alla maggior parte degli studi passati, e sostanzialmente in linea con le altre ricerche su questo argomento. Ma sapere quanti adulti sullo spettro hanno SAD (o soddisfano i criteri diagnostici) è solo la prima domanda. Dobbiamo sapere cosa significa veramente quel numero: gli individui con ASD sperimentano l’ansia sociale in modo diverso dagli individui con SAD? Questa è una delle domande più interessanti che Bejerot e il suo collega sollevano, anche se non abbiamo ancora una risposta.

La ricerca passata ha trovato che bassi livelli di empatia sono correlati a bassi livelli di ansia sociale, e che l’ansia sociale può aumentare insieme all’empatia. Questo ha spinto alcuni ricercatori a ipotizzare che essere inconsapevoli di come gli altri ti vedono (o semplicemente non preoccuparsi) potrebbe proteggere dallo sviluppo dell’ansia sociale. 1 Sfortunatamente, nessuna di queste ricerche si è concentrata sugli adulti, ma ha spinto Bejerot e i suoi colleghi a chiedersi se l’insight potrebbe anche essere un fattore protettivo contro il SAD. Lo studio di cui parliamo oggi non ha esaminato direttamente l’insight, ma ha fatto uso dell’AQ, che è un’autovalutazione. I ricercatori hanno suggerito che i tratti autistici auto riferiti potrebbero essere interpretati come insight in questa popolazione, il che offrirebbe un modo completamente nuovo di interpretare questi risultati.

Possiamo riassumere questi risultati dicendo che l’ansia sociale e l’evitamento sono entrambi associati ad un aumento dei tratti autistici auto riferiti. Quindi, questo significa che l’ansia sociale aumenta con la presenza di quei tratti, o che l’ansia sociale aumenta con la consapevolezza di quei tratti, o che aumenta con la consapevolezza di se stessi in generale? Se c’è più di una risposta, fino a che punto è vera ciascuna? Ci vorrà un po’ di tempo prima di avere risposte a queste domande, se mai le avremo. Nel frattempo, questa è una linea intrigante di indagine, che potrebbe un giorno aiutare molti adulti sullo spettro a raggiungere una migliore qualità di vita, portando loro un trattamento più efficace per l’ansia.

In un articolo del 2004 chiamato Social Skills Deficits and Anxiety in High-Functioning Adolescents with Autism Spectrum Disorders, Scott Bellini ha scritto che l’empatia era correlata all’ansia sociale in un modo molto interessante. Un’empatia estremamente bassa era correlata ad un’ansia sociale estremamente bassa, ma l’ansia aumentava con l’aumentare dell’empatia verso la media. Questo è ciò che lo ha spinto a ipotizzare che questi individui non si preoccupano di come vengono percepiti o valutati socialmente. Tuttavia, quando l’empatia aumentava oltre la media, i punteggi di ansia iniziavano a diminuire; questo suggerisce che un’empatia molto alta potrebbe portare a capacità di coping emotivo più efficaci e a una maggiore capacità di modificare il comportamento in base al feedback sociale.

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