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Il posto più freddo dell’Universo?

Questa immagine del telescopio spaziale Hubble della NASA/ESA mostra una giovane nebulosa planetaria conosciuta come la Nebulosa Boomerang. Si trova nella costellazione del Centaurus, a 5000 anni luce dalla Terra. Le nebulose planetarie si formano intorno a una stella centrale luminosa quando questa espelle gas negli ultimi stadi della sua vita.

La Nebulosa Boomerang è uno dei luoghi particolari dell’Universo. Nel 1995, usando il telescopio submillimetrico svedese ESO di 15 metri in Cile, gli astronomi Sahai e Nyman hanno rivelato che è il luogo più freddo dell’Universo trovato finora. Con una temperatura di -272°C, è solo un grado più caldo dello zero assoluto (il limite più basso per tutte le temperature). Persino il bagliore di fondo di -270°C del Big Bang è più caldo di questa nebulosa. È l’unico oggetto trovato finora che ha una temperatura inferiore alla radiazione di fondo.

Keith Taylor e Mike Scarrott la chiamarono la Nebulosa Boomerang nel 1980 dopo averla osservata con un grande telescopio a terra in Australia. Non riuscendo a vedere i dettagli che solo Hubble può rivelare, gli astronomi videro solo una leggera asimmetria nei lobi della nebulosa che suggeriva una forma curva come un boomerang. Le immagini ad alta risoluzione di Hubble indicano che un nome migliore sarebbe stato forse ‘Bow Tie Nebula’.

Hubble ha scattato questa immagine nel 1998. Mostra archi deboli e filamenti fantasma incorporati nel gas diffuso dei lobi lisci della nebulosa. La diffusa forma a papillon di questa nebulosa la rende abbastanza diversa dalle altre nebulose planetarie osservate, che normalmente hanno lobi che assomigliano più a “bolle” soffiate nel gas. Tuttavia, la nebulosa Boomerang è così giovane che potrebbe non aver avuto il tempo di sviluppare queste strutture. Perché le nebulose planetarie abbiano così tante forme diverse è ancora un mistero.

La forma generale a papillon della Boomerang sembra essere stata creata da un vento molto feroce di 500 000 chilometri all’ora che soffia gas ultrafreddo lontano dalla stella centrale morente. La stella ha perso fino a un millesimo di massa solare di materiale all’anno per 1500 anni. Questo è 10-100 volte di più che in altri oggetti simili. La rapida espansione della nebulosa le ha permesso di diventare la regione più fredda conosciuta nell’Universo.

L’immagine è stata esposta per 1000 secondi attraverso un filtro verde-giallo. La luce nell’immagine proviene dalla luce stellare della stella centrale riflessa dalle particelle di polvere.

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