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John Adams

John Adams (1735-1826) fu un leader della rivoluzione americana e servì come secondo presidente degli Stati Uniti dal 1797 al 1801. Nato nel Massachusetts e formatosi ad Harvard, Adams iniziò la sua carriera come avvocato. Intelligente, patriottico, polemico e schietto, Adams divenne un critico dell’autorità della Gran Bretagna nell’America coloniale e considerava l’imposizione britannica di tasse e tariffe elevate come uno strumento di oppressione. Durante gli anni 1770 fu delegato al Congresso Continentale. Negli anni 1780 Adams servì come diplomatico in Europa e aiutò a negoziare il Trattato di Parigi (1783), che pose ufficialmente fine alla guerra rivoluzionaria americana (1775-83). Dal 1789 al 1797, Adams fu il primo vicepresidente dell’America. Poi servì un mandato come secondo presidente della nazione. Fu sconfitto per un altro mandato da Thomas Jefferson (1743-1826). Le sue lettere a sua moglie, Abigail Adams, hanno lasciato un vivido ritratto del suo tempo tra i Padri Fondatori.

I primi anni

Nato a Braintree (l’attuale Quincy), Massachusetts, il 30 ottobre 1735, dai discendenti dei pellegrini del Mayflower, John Adams era il maggiore dei tre figli di John e Susanna Boylston Adams. Il maggiore Adams era un agricoltore e un calzolaio che servì anche come diacono congregazionalista e come funzionario nel governo locale.

Uno studente forte, Adams si laureò all’Harvard College nel 1755. Poi insegnò a scuola per diversi anni e studiò legge con un avvocato a Worcester, Massachusetts. Adams iniziò la sua carriera di avvocato nel 1758 e alla fine divenne uno degli avvocati più importanti di Boston.

Nel 1764 sposò Abigail Smith (1744-1818), figlia di un ministro di Weymouth, Massachusetts, con la quale ebbe sei figli, quattro dei quali sopravvissero fino all’età adulta: Abigail Amelia Adams, conosciuta come “Nabby”; Charles Adams; Thomas Boylston Adams e il futuro presidente John Quincy Adams. Colta e in possesso delle proprie doti intellettuali, corrispondeva regolarmente con Adams, specialmente quando lui era in Europa per lunghi periodi di tempo. Le lettere sopravvissute mostrano che era una pensatrice pragmatica e influente nella carriera del marito.

John Adams e la rivoluzione americana

Durante gli anni 1760, Adams iniziò a sfidare l’autorità della Gran Bretagna nell’America coloniale. Arrivò a vedere l’imposizione britannica di alte tasse e tariffe come uno strumento di oppressione, e non credeva più che il governo in Inghilterra avesse in mente gli interessi dei coloni. Fu un critico dello Stamp Act del 1765, con il quale gli inglesi imposero una tassa su documenti legali, giornali e carte da gioco nelle colonie nordamericane. Adams si espresse anche contro i Townshend Acts del 1767, che imponevano tariffe su beni come carta, vetro e tè che venivano importati in America.

Nonostante la sua obiezione a ciò che riteneva essere una tassazione ingiusta da parte degli inglesi, Adams, un uomo di principi, rappresentò i soldati britannici accusati di omicidio nel Massacro di Boston del marzo 1770. Adams voleva assicurarsi che i soldati, accusati di aver sparato contro una folla indisciplinata di civili a Boston e di aver ucciso cinque persone, ricevessero un processo equo.

Nel 1774, Adams partecipò al Primo Congresso Continentale a Philadelphia come delegato del Massachusetts. (Il Congresso Continentale servì come governo delle 13 colonie americane e successivamente degli Stati Uniti, dal 1774 al 1789). Nel 1775, come delegato al Secondo Congresso Continentale, Adams nominò George Washington (1732-99) per servire come comandante delle forze coloniali nella guerra rivoluzionaria americana (1775-83), che era appena iniziata. Come delegato del Congresso, Adams avrebbe poi nominato Thomas Jefferson per redigere la Dichiarazione d’Indipendenza (che Adams avrebbe firmato insieme a suo cugino di secondo grado, Samuel Adams).

Missioni diplomatiche in Europa

Nel 1778, Adams fu inviato a Parigi, in Francia, per assicurare aiuti alla causa dei coloni. L’anno seguente tornò in America e lavorò come principale artefice della Costituzione del Massachusetts (la più antica costituzione scritta sopravvissuta al mondo). All’inizio degli anni 1780 Adams era di nuovo in Europa, in veste di diplomatico. Nel 1783, insieme a John Jay (1745-1829) e Benjamin Franklin (1706-90), aiutò a negoziare il Trattato di Parigi, che pose ufficialmente fine alle ostilità tra America e Gran Bretagna. Franklin aveva servito come ministro americano in Francia dal 1776, e mentre Adams sentiva spesso di aver lavorato più duramente di Franklin, fu il fascino dell’uomo più anziano ad aprire le porte diplomatiche al suo collega più schietto e combattivo.

Adams rimase in Europa dopo la guerra e servì come primo ambasciatore degli Stati Uniti in Gran Bretagna dal 1785 al 1788. Dopo il suo ritorno in America, partecipò alla Convenzione costituzionale che nominò Washington come primo presidente della nazione. Adams fece pressione per la vice presidenza e vinse. (Nelle prime elezioni, il presidente e il vice presidente venivano eletti separatamente.)

John Adams: Il primo vicepresidente americano

Anche se Washington e Adams condividevano molte opinioni politiche, il ruolo del vicepresidente sembrava principalmente cerimoniale, e Adams trascorse i successivi otto anni, dal 1789 al 1797, nella frustrazione. Adams una volta ha osservato: “Il mio paese nella sua saggezza ha escogitato per me la carica più insignificante che l’invenzione dell’uomo abbia mai escogitato o la sua immaginazione concepito”. Quando Washington si ritirò nel 1796, Adams si candidò alla presidenza e vinse su Thomas Jefferson, che divenne vicepresidente.

John Adams, secondo presidente degli Stati Uniti

Adams entrò in carica nel marzo 1797, e la sua presidenza fu rapidamente occupata dagli affari esteri. La Gran Bretagna e la Francia erano in guerra, il che influiva direttamente sul commercio americano. Durante il suo mandato, Washington era riuscito a mantenere la neutralità, ma le tensioni si erano intensificate quando Adams divenne presidente. Nel 1797 inviò una delegazione in Francia per negoziare un trattato, ma i francesi si rifiutarono di incontrare i delegati e il ministro degli esteri francese, Charles Maurice de Talleyrand-Perigord (1754-1838), chiese una grossa tangente. Adams si rifiutò di trattare con i francesi a queste condizioni, e lo scandalo della corruzione, che divenne noto come l’Affare XYZ, aumentò immensamente la popolarità di Adams. Una guerra navale non dichiarata scoppiò tra gli Stati Uniti e la Francia nel 1798 e durò fino al 1800, quando fu firmato un trattato di pace.

Adams sperperò la sua popolarità firmando gli Alien and Sedition Acts nel 1798. Apparentemente scritti per proteggere gli interessi americani, gli atti diedero al governo ampi poteri per deportare gli stranieri “nemici” e arrestare chiunque fosse in forte disaccordo con il governo. Jefferson e i suoi alleati, che si definivano Democratici-Repubblicani, attaccarono queste leggi, dichiarandole incostituzionali. Molti americani, essendosi liberati di un governo oppressivo, temevano che il loro nuovo governo potesse ricorrere a tattiche simili. Anche se le leggi non furono mai abusate e, di fatto, avevano delle scadenze incorporate, esse danneggiarono Adams e contribuirono a costargli l’elezione nel 1800.

La scrittura di John Adam

Dopo la sua presidenza, Adams ebbe una lunga e produttiva pensione. Lui e sua moglie vissero a Quincy, nel Massachusetts, e l’ex presidente trascorse il successivo quarto di secolo scrivendo colonne, libri e lettere. Nel 1812 fu incoraggiato a iniziare a scambiare lettere con il suo vecchio rivale Thomas Jefferson, e la loro voluminosa corrispondenza durò per il resto della loro vita.

Abigail Adams morì nel 1818 ma John Adams visse abbastanza a lungo da vedere suo figlio John Quincy Adams (1767-1848) diventare il sesto presidente americano nel 1824. A quel punto, l’anziano Adams e Jefferson erano tra gli ultimi firmatari viventi della Dichiarazione d’Indipendenza. Il 4 luglio 1826 (il 50° anniversario della Dichiarazione), il novantenne Padre Fondatore pronunciò le sue ultime parole: “Thomas Jefferson è ancora vivo”. Morì più tardi quel giorno. Quello che non sapeva era che quella mattina presto anche Jefferson era morto.

GALLERIA DI FOTO

John Adams

Ritratto di John Adams alla scrivania
di Joseph Badger
By Jean Leon Gerome Ferris

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