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Lewis e Clark: Come gli esploratori Il Corpo delle Scoperte trasformò il Nord America

È stata la più grande spedizione esplorativa che i giovani Stati Uniti d’America abbiano mai conosciuto. Il 14 maggio 1804, i co-comandanti Meriwether Lewis e William Clark partirono da Camp Dubois, fuori St. Louis, Missouri, con un gruppo di esploratori entusiasti e impazienti. Soprannominata il “Corpo delle scoperte” dal presidente Thomas Jefferson, la spedizione, nei due anni successivi, avrebbe viaggiato per oltre 8.000 miglia nelle zone selvagge del nord-ovest del Pacifico e ritorno. Lungo la strada avrebbe tracciato il corso del Destino Manifesto, trasformando per sempre il continente del Nord America.

Il 4 luglio 1803, Jefferson annunciò che gli Stati Uniti avevano acquistato il vasto territorio occidentale della Louisiana – oltre 825.000 miglia quadrate di terra, per lo più abitata da nativi americani – dai francesi. Il problema? La maggior parte della terra non era mai stata vista da un cittadino degli Stati Uniti d’America.

Per rimediare a questa situazione, lo stesso giorno in cui il presidente Jefferson annunciò l’acquisto della Louisiana, autorizzò anche Lewis a guidare un’esplorazione della nuova terra. Secondo Stephen E. Ambrose, autore di Undaunted Courage: Meriwether Lewis, Thomas Jefferson, and the Opening of the American West, Lewis sapeva immediatamente chi voleva che guidasse il viaggio con lui: Clark, che aveva conosciuto nell’esercito americano.

Lewis e Clark avevano background simili ma personalità diverse

I due uomini avevano un background simile, ma temperamenti molto diversi. Nato da una famiglia terriera nella contea di Albemarle, in Virginia, nel 1774, Lewis servì come assistente personale del presidente Jefferson, che da tempo aveva riconosciuto la sensibilità, la brillantezza e la natura osservatrice del giovane. Ma Lewis soffriva anche di qualche forma di malattia mentale, che poteva portare a lunghi periodi di malinconia e disperazione.

Per fortuna, il suo co-comandante scelto, Clark, era un leader naturale, con un temperamento forte e costante che raramente vacillava. Nato nel 1770 in Virginia, Clark aveva trascorso la maggior parte della sua vita nelle terre selvagge del Kentucky prima di entrare nell’esercito e in seguito gestire la piantagione di famiglia. I due uomini avrebbero presentato un fronte unito nella loro avventura all’Ovest, completandosi a vicenda in modo eccellente.

Il presidente Jefferson ordinò al Corpo di “esplorare il fiume Missouri e i suoi principali affluenti”

Quando il Corpo delle Scoperte partì da Camp River Dubois, la carica del presidente Jefferson era chiara. “Lo scopo della vostra spedizione è quello di esplorare il fiume Missouri e i suoi principali affluenti che, per il loro corso e per il collegamento con l’Oceano Pacifico, possono offrire le comunicazioni fluviali più dirette e pratiche attraverso questo paese a fini commerciali”, scrisse il presidente. Il gruppo includeva due membri inestimabili che l’America non aveva trattato gentilmente – York, un nero di proprietà di Clark, e una sedicenne incinta Lemhi-Shoshone chiamata Sacagawea, che era stata costretta al matrimonio dopo essere stata acquistata da un trapper franco-canadese di nome Toussaint Charbonneau. Anche lui si sarebbe unito alla spedizione. Il corpo fu presto raggiunto dal bambino di Sacagawea, Jean Baptiste Charbonneau, che l’affettuoso Clark chiamò “Pomp”.

Nonostante le difficoltà, il pericolo e la costante minaccia dell’ignoto, la positività avrebbe regnato per la maggior parte della spedizione. “Non posso prevedere alcun ostacolo materiale o probabile al nostro progresso, e quindi nutro le più rosee speranze di un completo successo”, scrisse Lewis nel 1805. “In questo momento, ogni individuo del partito è in buona salute, e speranze eccellenti; zelantemente attaccato all’impresa, e ansioso di procedere … tutti all’unisono, agire con la più perfetta armonia. Con tali uomini ho tutto da sperare, e poco da temere.”

Un dipinto di Sacajawea che fa da guida a Lewis e Clark attraverso le Montagne Rocciose nell’Oregon Country.

Foto: MPI/Getty Images

L’obiettivo del Corpo era quello di creare relazioni amichevoli con i nativi, tra cui Sacagawea

Una delle principali missioni del Corpo era quella di stabilire una relazione amichevole e basata sul commercio con i molti nativi che avrebbero incontrato nel loro viaggio. Secondo lo storico James Ronda, Lewis e Clark condividevano “un ingenuo ottimismo tipico di tanta diplomazia di frontiera euro-americana. credevano di poter facilmente rimodellare le realtà dell’alto Missouri per adattarle alle loro aspettative… con sorpresa degli esploratori-diplomatici, praticamente tutti i partiti indiani si dimostrarono resistenti al cambiamento e sospettosi delle motivazioni americane.”

Nel corso del loro viaggio, il Corpo avrebbe incontrato tribù come i Nez Perce, Mandans, Shoshones e Sioux. Molte di queste tribù offriranno un’assistenza inestimabile sotto forma di indicazioni, cibo e saggezza sul West. Essi avrebbero anche introdotto il Corpo a tradizioni mai viste dagli americani, compresa la danza dello scalpo Sioux. Clark descrisse la scena:

Un grande fuoco fatto nel centro, circa 10 musizioni che suonano su tamberin fatti di cerchi & di pelle…con degli & zoccoli di capra legati in modo da fare un rumore tintinnante e molti altri di un tipo simile, quegli uomini cominciarono a cantare & barbabietole sul Temboren, le donne si fecero avanti molto deckerate alla loro maniera, con gli scalpi e le trofie di guerra…& procedettero a ballare la danza di guerra.

Con la preziosa Sacagawea, che fungeva da traduttore e guida, gli uomini risalirono il fiume Missouri fino al Montana. Nel giugno 1805, lavorando con le descrizioni date loro dai nativi americani, scoprirono le Grandi Cascate del Missouri, rendendoli i primi americani a vederle. Lewis descrisse la vista impressionante:

Ho proceduto su questo percorso circa due miglia … quando le mie orecchie sono stati salutati con il suono piacevole di una caduta d’acqua e avanzando un po ‘di più ho visto lo spruzzo arrise sopra la pianura come una colonna di fumo. … presto ha cominciato a fare un rombo troppo tremendo per essere scambiato per qualsiasi causa a parte le grandi cascate del Missouri.

Hanno raggiunto l’Oceano Pacifico 18 mesi dopo l’inizio della spedizione

Dopo aver attraversato lo spartiacque continentale attraverso il Lemhi Pass, all’attuale confine tra Montana e Idaho, divenne evidente che non c’era la favolosa rotta tutta d’acqua verso il Pacifico che il presidente Jefferson aveva sperato. Il Corpo ha quindi iniziato un difficile viaggio di 200 miglia attraverso le Bitterroot Mountains (il segmento settentrionale delle Montagne Rocciose) prima di prendere i fiumi Clearwater, Snake e Columbia fino a quella che è ora la costa dell’Oregon, dove hanno visto l’Oceano Pacifico per la prima volta nel novembre 1805.

“Ocian in vista! O! la gioia”, scrisse Clark. “Grande gioia nel campo, siamo in vista dell’Ocian, questo grande Oceano Pacifico che siamo stati così a lungo ansiosi di vedere.”

Il Corpo si accampò, costruendo Fort Clatsop vicino all’odierna Astoria, Oregon. Qui trascorsero l’inverno, mentre Lewis e Clark compilavano rapporti che descrivevano tutto ciò che avevano imparato e visto, che includevano intricati schizzi fatti da Lewis di tutto, dalla foglia d’acero all’avvoltoio. Secondo il National Park Service:

Questi rapporti contenevano misurazioni e osservazioni del suo corso e della flora, della fauna, degli affluenti e degli abitanti circostanti… Lewis e Clark descrissero almeno 178 piante e 122 animali – inclusi mammiferi, uccelli, rettili e pesci…Le nuove specie che il Corpo della Scoperta incontrò includevano il pronghorn, la pecora bighorn… il castoro di montagna, la donnola dalla coda lunga, la capra di montagna, il coyote e varie specie di coniglio, scoiattolo, volpe e lupo… Inviarono indietro descrizioni, esemplari zoologici e persino alcuni animali vivi. Uno degli animali inviati al presidente Jefferson nel 1805 era uno “scoiattolo che abbaia”, o “cane della prateria dalla coda nera”.

Lewis e Clark furono acclamati come eroi in America

Nel marzo 1806, la spedizione iniziò il suo viaggio di ritorno verso est. Fu durante quest’ultima tappa della spedizione che si verificò l’unica violenta scaramuccia – con la tribù dei Piedi Neri al Two Medicine Fight Site nel Montana.

Il 23 settembre 1806 il Corpo delle Scoperte tornò a St. Lewis e Clark si diressero a Washington, D.C., per raccontare al presidente Jefferson tutto quello che avevano visto. Furono acclamati come eroi – ma questo da una prospettiva puramente americana. Intenzionalmente o no, la tracciatura del Pacifico nord-occidentale da parte della Corporazione segnò l’inizio della fine per i popoli nativi dell’Ovest, che avevano vissuto nella zona per migliaia di anni.

Il successo della spedizione avrebbe dovuto segnare l’inizio di carriere illustri sia per Lewis che per Clark. Tuttavia, il destino aveva altri piani. La vita dopo la spedizione si rivelò difficile per il fragile Lewis, che fu nominato governatore del territorio della Louisiana. Morì per suicidio (o omicidio?) al Grinder’s Stand Inn, 70 miglia fuori Nashville, l’11 ottobre 1809.

Clark avrebbe prosperato, servendo sia come governatore del territorio del Missouri che come sovrintendente degli affari indiani. Ha anche sponsorizzato l’educazione del figlio di Sacagawea, che sarebbe diventato un leggendario viaggiatore del mondo, sindaco, commerciante di pellicce, esploratore militare e cercatore d’oro. Clark morì a St. Louis nel 1838.

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