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Un decennio di dati rivela che chi fa multitasking pesante ha una memoria ridotta, dice lo psicologo di Stanford

Gli smartphone che ora sono onnipresenti stavano appena guadagnando popolarità quando Anthony Wagner si è interessato alla ricerca del suo collega di Stanford, Clifford Nass, sugli effetti del multitasking dei media e sull’attenzione. Anche se Wagner, professore di psicologia all’Università di Stanford e direttore dello Stanford Memory Laboratory, non era convinto dai primi dati, raccomandò a Nass alcuni test cognitivi da utilizzare nei successivi esperimenti. Più di 11 anni dopo, Wagner era abbastanza incuriosito da scrivere una recensione sui risultati delle ricerche passate, pubblicata su Proceedings of the National Academy of Sciences, e contribuire con alcuni dei suoi.

Donna che tiene il telefono in una mano, il tablet in un'altra, davanti a un computer portatile.

Un decennio di ricerche ha dimostrato che le persone che usano spesso molti tipi di media contemporaneamente hanno ottenuto risultati significativamente peggiori in semplici compiti di memoria. (Image credit: Getty Images)

Il documento, di cui è coautore il neuroscienziato Melina Uncapher dell’Università della California, San Francisco, riassume un decennio di ricerche sulla relazione tra il multitasking dei media e vari domini della cognizione, tra cui la memoria di lavoro e l’attenzione. Nel fare questa analisi, Wagner ha notato una tendenza che emerge nella letteratura: Le persone che usano frequentemente molti tipi di media contemporaneamente, o heavy media multitasker, hanno ottenuto risultati significativamente peggiori in semplici compiti di memoria.

Wagner ha parlato con Stanford Report per spiegare i risultati della sua revisione sul multitasking dei media e la cognizione, e discutere perché è prematuro determinare l’impatto di questi risultati.

Come si è interessato alla ricerca sul multitasking dei media e la memoria?

Sono stato coinvolto in una collaborazione con Cliff Nass, un membro della facoltà di comunicazione di Stanford che è morto qualche anno fa, e il suo studente del master, Eyal Ophir. Avevano questa domanda: Con l’esplosione delle tecnologie dei media che ha portato alla disponibilità di più canali simultanei tra i quali possiamo passare, come potrebbe questo essere collegato alla cognizione umana? Eyal e Cliff venivano a parlare con me delle loro prime scoperte e – devo dire – pensavo che fossero tutte balle. Ero scettico. Ma, dopo alcuni esperimenti, i dati indicavano sempre più un legame tra multitasking dei media e attenzione. Le loro scoperte mi hanno colpito come potenzialmente importanti, dato il modo in cui stiamo vivendo come esseri umani in questa economia dell’attenzione. Anni dopo, come scienziato della memoria, i miei interessi hanno continuato a crescere. Dato che l’attenzione e il controllo cognitivo sono così fondamentali per la memoria, volevo vedere se c’era una relazione tra il multitasking dei media e la memoria.

Come definisce il multitasking dei media, e può fare degli esempi ipotetici di persone che sarebbero “pesanti” e “leggeri” multitasker dei media?

Bene, noi non facciamo multitasking. Ci scambiamo i compiti. La parola “multitasking” implica che si possano fare due o più cose contemporaneamente, ma in realtà il nostro cervello ci permette di fare solo una cosa alla volta e dobbiamo passare avanti e indietro. Un heavy media multitasker potrebbe scrivere un articolo accademico sul proprio laptop, controllando occasionalmente la partita di basket di Stanford in TV, rispondendo ai messaggi di testo e di Facebook, per poi tornare a scrivere – ma poi spunta un’email e la controlla. Un light media multitasker starebbe scrivendo solo l’articolo accademico o potrebbe passare solo tra un paio di media. Potrebbe spegnere il Wi-Fi, mettere via il telefono o cambiare le impostazioni in modo da ricevere notifiche solo ogni ora. Questi sono alcuni esempi estremi, ma forniscono un senso di come le persone differiscono nel loro uso dei media. Inoltre, poiché il nostro panorama mediatico ha continuato ad accelerare e cambiare, coloro che oggi sono considerati un heavy o light media multitasker potrebbero non essere gli stessi di dieci anni fa.

Come fanno gli scienziati a valutare la memoria di qualcuno?

Ci sono molte forme di memoria, e quindi molti modi di sondare la memoria in laboratorio. Per la memoria di lavoro – la capacità di mantenere attiva nella mente una quantità limitata di informazioni – usiamo spesso semplici compiti di memoria a breve termine. Per esempio, in un test mostriamo una serie di rettangoli blu orientati, poi li rimuoviamo dallo schermo e chiediamo al soggetto di mantenere quell’informazione in mente. Poi gli mostriamo un’altra serie di rettangoli e chiediamo se qualcuno ha cambiato orientamento. Per misurare la capacità di memoria, facciamo questo compito con un numero diverso di rettangoli e determiniamo come le prestazioni cambiano con l’aumentare del carico di memoria. Per misurare la capacità di filtrare le distrazioni, a volte aggiungiamo dei distrattori, come dei rettangoli rossi che i soggetti devono ignorare.

Quali tendenze generali ha notato quando ha esaminato la letteratura per scrivere questa recensione?

In circa la metà degli studi, i pesanti multitasker mediatici hanno prestazioni significativamente inferiori nei compiti di memoria di lavoro e attenzione sostenuta. L’altra metà sono risultati nulli; non c’è una differenza significativa. Mi sembra abbastanza chiaro che c’è una relazione negativa tra il multitasking dei media e le prestazioni della memoria – che l’elevato multitasking dei media è associato a scarse prestazioni nei compiti di memoria cognitiva. Non c’è un solo documento pubblicato che mostri una relazione positiva significativa tra la capacità della memoria di lavoro e il multitasking.

Nella revisione abbiamo notato un’interessante storia potenziale emergente. Una possibilità è che la riduzione della memoria di lavoro si verifichi nei multitasking mediatici pesanti perché hanno una maggiore probabilità di sperimentare vuoti di attenzione. Quando le richieste sono basse, hanno prestazioni inferiori. Ma, quando le richieste del compito sono alte, come quando i compiti di memoria di lavoro sono più difficili, non c’è differenza tra i media multitasker pesanti e leggeri. Questa osservazione, combinata con la relazione negativa tra il multitasking e le prestazioni nei compiti di attenzione sostenuta, ci ha spinto a iniziare a guardare alla variabilità intrasoggettiva e alle fluttuazioni da un momento all’altro nella capacità di una persona di usare gli obiettivi dei compiti per dirigere l’attenzione in modo sostenuto.

In che modo questi risultati influenzano il modo in cui le persone dovrebbero impegnarsi con i media, o dovrebbero farlo del tutto? Sarebbe prematuro. È troppo presto per determinare definitivamente causa ed effetto.

Si potrebbe scegliere di essere prudenti, comunque. Molti di noi si sono sentiti come se la tecnologia e i media ci controllassero – quel campanello dell’email o il tono del testo richiedono la nostra attenzione. Ma possiamo controllarlo adottando approcci che minimizzano il multitasking abituale; possiamo decidere di essere utenti più riflessivi e ponderati dei media.

Detto questo, il multitasking non è efficiente. Sappiamo che ci sono costi di commutazione dei compiti. Quindi questo potrebbe essere un argomento per fare meno multitasking mediatico – almeno quando si lavora su un progetto importante dal punto di vista accademico o professionale. Se fai multitasking mentre stai facendo qualcosa di significativo, come un articolo accademico o un progetto di lavoro, sarai più lento a completarlo e potresti avere meno successo.

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