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John Adams

John Adams (1735-1826) était un leader de la Révolution américaine et a été le deuxième président des États-Unis de 1797 à 1801. Né dans le Massachusetts et diplômé de Harvard, Adams a commencé sa carrière comme avocat. Intelligent, patriote, opiniâtre et franc, Adams critiqua l’autorité de la Grande-Bretagne dans l’Amérique coloniale et considéra l’imposition britannique de taxes et de tarifs élevés comme un outil d’oppression. Dans les années 1770, il est délégué au Congrès continental. Dans les années 1780, Adams a été diplomate en Europe et a participé à la négociation du traité de Paris (1783), qui a officiellement mis fin à la guerre d’indépendance américaine (1775-83). De 1789 à 1797, Adams a été le premier vice-président de l’Amérique. Il a ensuite rempli un mandat en tant que deuxième président de la nation. Il a été battu pour un autre mandat par Thomas Jefferson (1743-1826). Ses lettres à sa femme, Abigail Adams, ont laissé derrière elles un portrait vivant de son époque parmi les Pères fondateurs.

Premières années

Né à Braintree (aujourd’hui Quincy), dans le Massachusetts, le 30 octobre 1735, parmi les descendants des pèlerins du Mayflower, John Adams était l’aîné des trois fils de John et Susanna Boylston Adams. L’aîné Adams était un agriculteur et un cordonnier qui a également été diacre congrégationaliste et fonctionnaire dans le gouvernement local.

Un étudiant solide, Adams est diplômé du Harvard College en 1755. Il a ensuite enseigné l’école pendant plusieurs années et a étudié le droit avec un avocat à Worcester, dans le Massachusetts. Adams commence sa carrière d’avocat en 1758 et finit par devenir l’un des avocats les plus importants de Boston.

En 1764, il épouse Abigail Smith (1744-1818), une fille de ministre de Weymouth, dans le Massachusetts, avec qui il aura six enfants, dont quatre survivront à l’âge adulte : Abigail Amelia Adams, dite « Nabby » ; Charles Adams ; Thomas Boylston Adams et le futur président John Quincy Adams.

Abigail Adams se révélera être la confidente de confiance de son mari. Très cultivée et possédant ses propres dons intellectuels, elle correspondait régulièrement avec Adams, surtout lorsqu’il était en Europe pendant de longues périodes. Les lettres qui subsistent montrent qu’elle était une penseuse pragmatique et influente dans la carrière de son mari.

John Adams et la Révolution américaine

Durant les années 1760, Adams a commencé à contester l’autorité de la Grande-Bretagne dans l’Amérique coloniale. Il en vint à considérer l’imposition britannique de taxes et de tarifs élevés comme un outil d’oppression, et il ne croyait plus que le gouvernement en Angleterre avait les meilleurs intérêts des colons à l’esprit. Il critiqua le Stamp Act de 1765, dans lequel les Britanniques prélevaient une taxe sur les documents juridiques, les journaux et les cartes à jouer dans les colonies d’Amérique du Nord. Adams s’est également élevé contre les Townshend Acts de 1767, qui prélevaient des droits de douane sur des biens tels que le papier, le verre et le thé importés en Amérique.

Malgré son objection à ce qu’il pensait être une taxation injuste de la part des Britanniques, Adams, un homme de principe, a représenté les soldats britanniques accusés de meurtre lors du massacre de Boston en mars 1770. Adams voulait s’assurer que les soldats – qui étaient accusés d’avoir tiré sur une foule indisciplinée de civils à Boston et d’avoir tué cinq personnes – bénéficient d’un procès équitable.

En 1774, Adams a assisté au premier Congrès continental à Philadelphie en tant que délégué du Massachusetts. (Le Congrès continental a servi de gouvernement aux 13 colonies américaines et plus tard aux États-Unis, de 1774 à 1789). En 1775, en tant que délégué au deuxième Congrès continental, Adams proposa la candidature de George Washington (1732-99) au poste de commandant des forces coloniales dans la guerre d’indépendance américaine (1775-83), qui venait de commencer. En tant que délégué du Congrès, Adams nommera plus tard Thomas Jefferson pour rédiger la Déclaration d’indépendance (qu’Adams signera ensuite aux côtés de son cousin germain, Samuel Adams).

Missions diplomatiques en Europe

En 1778, Adams est envoyé à Paris, en France, pour obtenir de l’aide pour la cause des colons. L’année suivante, il retourne en Amérique et travaille comme principal rédacteur de la Constitution du Massachusetts (la plus ancienne constitution écrite encore en vigueur dans le monde). Au début des années 1780, Adams est de nouveau en Europe, où il occupe des fonctions diplomatiques. En 1783, il participe, avec John Jay (1745-1829) et Benjamin Franklin (1706-90), à la négociation du traité de Paris, qui met officiellement fin aux hostilités entre l’Amérique et la Grande-Bretagne. Franklin était le ministre américain en France depuis 1776, et si Adams avait souvent l’impression de travailler plus dur que Franklin, c’est le charme de l’homme plus âgé qui a ouvert les portes diplomatiques à son collègue plus franc et plus combatif.

Adams est resté en Europe après la guerre et a été le premier ambassadeur des États-Unis en Grande-Bretagne de 1785 à 1788. Après son retour en Amérique, il participa à la Convention constitutionnelle qui désigna Washington comme premier président de la nation. Adams a fait pression pour obtenir la vice-présidence et a gagné. (Dans les premières élections, le président et le vice-président étaient élus séparément.)

John Adams : Le premier vice-président de l’Amérique

Bien que Washington et Adams partageaient de nombreuses opinions politiques, le rôle du vice-président semblait principalement cérémonial, et Adams a passé les huit années suivantes, de 1789 à 1797, dans la frustration. Adams a remarqué un jour : « Mon pays, dans sa sagesse, m’a concocté la fonction la plus insignifiante que l’homme ait jamais inventée ou que son imagination ait jamais conçue. » Lorsque Washington se retire en 1796, Adams se présente à la présidence et l’emporte sur Thomas Jefferson, qui devient vice-président.

John Adams, deuxième président des États-Unis

Adams entre en fonction en mars 1797, et sa présidence est rapidement prise par les affaires étrangères. La Grande-Bretagne et la France étaient en guerre, ce qui affectait directement le commerce américain. Pendant son mandat, Washington avait réussi à maintenir la neutralité, mais les tensions s’étaient intensifiées au moment où Adams est devenu président. En 1797, il envoya une délégation en France pour négocier un traité, mais les Français refusèrent de rencontrer les délégués, et le ministre français des affaires étrangères, Charles Maurice de Talleyrand-Perigord (1754-1838), exigea un gros pot-de-vin. Adams refusa de traiter avec les Français dans ces conditions, et le scandale des pots-de-vin, connu sous le nom d’affaire XYZ, augmenta considérablement la popularité d’Adams. Une guerre navale non déclarée éclate entre les États-Unis et la France en 1798 et dure jusqu’en 1800, date à laquelle un traité de paix est signé.

Adams dilapide sa popularité en signant les Alien and Sedition Acts en 1798. Ostensiblement écrites pour protéger les intérêts américains, ces lois donnaient au gouvernement de larges pouvoirs pour expulser les étrangers « ennemis » et arrêter toute personne en désaccord profond avec le gouvernement. Jefferson et ses alliés, qui s’appelaient eux-mêmes les Démocrates-Républicains, ont attaqué ces lois, les déclarant inconstitutionnelles. De nombreux Américains, qui s’étaient débarrassés d’un gouvernement oppressif, craignaient que leur nouveau gouvernement n’ait recours à des tactiques similaires. Bien que les lois n’aient jamais fait l’objet d’abus et, en fait, avaient des expirations intégrées, elles ont nui à Adams et ont contribué à lui coûter l’élection en 1800.

Les écrits de John Adam

Après sa présidence, Adams a eu une retraite longue et productive. Lui et sa femme vivaient à Quincy, dans le Massachusetts, et l’ancien président a passé le quart de siècle suivant à écrire des chroniques, des livres et des lettres. En 1812, il fut encouragé à commencer à échanger des lettres avec son vieux rival Thomas Jefferson, et leur volumineuse correspondance dura le reste de leur vie.

Abigail Adams mourut en 1818 mais John Adams vécut assez longtemps pour voir son fils John Quincy Adams (1767-1848) devenir le sixième président de l’Amérique en 1824. À ce moment-là, les aînés Adams et Jefferson étaient parmi les derniers signataires vivants de la Déclaration d’indépendance. Le 4 juillet 1826 (date du 50e anniversaire de la Déclaration), le père fondateur, âgé de 90 ans, prononce ses derniers mots : « Thomas Jefferson survit encore. » Il est mort plus tard ce jour-là. Ce qu’il ne savait pas, c’est que plus tôt ce matin-là, Jefferson était lui aussi décédé.

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John Adams

Portrait de John Adams au bureau
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By Jean Leon Gerome Ferris

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