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La bipédie (la capacité de marcher sur deux jambes)

De nombreux oiseaux et animaux ont marché sur ce « ciment » humide, y laissant leurs empreintes. Parmi eux, marchaient deux hominidés Australopithecus afarensis, un grand et un petit, côte à côte. Le plus grand portait probablement quelque chose de lourd, car il a laissé une empreinte plus profonde sur un côté. Peut-être s’agissait-il d’une mère portant un enfant.

Puis Sadiman est entré à nouveau en éruption, laissant encore une autre couche de cendres et scellant les empreintes pour l’avenir. L’érosion au cours de millions d’années a fini par exposer les empreintes, qui ont été découvertes par des chercheurs travaillant avec Mary Leakey. Elles ont été excavées en 1978.

Les empreintes de pas ne sont pas entièrement humaines et présentent des caractéristiques simiesques, notamment un gros orteil légèrement divergent. Les chercheurs supposent qu’elles ont été faites par Australopithecus afarensis car ce sont les seuls hominidés représentés dans les archives fossiles d’Afrique de l’Est pour cette période.

Les empreintes fossilisées d’il y a plus de 3 millions d’années nous apprennent que nos ancêtres marchaient debout, un peu comme nous.

Comment la bipédie a-t-elle commencé ?

Il existe différentes théories sur le moment où nos ancêtres ont commencé à marcher debout, mais une opinion populaire est que, peut-être il y a environ 7 millions d’années, les premiers hominidés ont commencé à s’adapter à un climat qui se refroidissait globalement.

Les immenses étendues de forêt tropicale en Afrique étaient remplacées par la savane et des parcelles de bois, ce qui obligeait les grands singes grimpeurs d’arbres à devenir plus habiles à marcher sur la terre ferme.

Nos ancêtres qui s’aventuraient dans la savane étaient récompensés par des racines, des arbustes et des carcasses d’animaux occasionnels, ce qui garantissait que ceux qui marchaient sur deux jambes avaient plus de chances de survivre.

Le saut des arbres à la terre ferme n’était pas aussi important que certains pourraient le voir. Il se peut que certaines structures anatomiques des premiers hominidés aient déjà été préadaptées à la bipédie en grimpant aux arbres et en s’étirant pour trouver des fruits.

Les avantages

La foule d’avantages apportés par la bipédie signifiait que toutes les futures espèces d’hominidés porteraient ce trait.

La bipédie permettait aux hominidés de libérer complètement leurs bras, ce qui leur permettait de fabriquer et d’utiliser efficacement des outils, de s’étirer pour trouver des fruits dans les arbres et d’utiliser leurs mains pour la présentation sociale et la communication. Ils pouvaient également voir plus loin au-dessus de l’herbe de la savane – mais cela aurait également pu être un inconvénient car les prédateurs pouvaient probablement les repérer plus facilement.

Les hominidés bipèdes pouvaient passer plus de temps à chercher de la nourriture et à fouiller dans la savane ouverte car leur corps était moins exposé à la lumière du soleil en position debout.

Les hominidés bipèdes pouvaient passer plus de temps à chercher de la nourriture et à fouiller dans la savane ouverte car leur corps était moins exposé à la lumière du soleil en position debout.

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