Publié le Laisser un commentaire

L’anxiété sociale sur le spectre

De nombreux chercheurs ont suggéré l’existence d’un lien entre le trouble du spectre autistique (TSA) et divers troubles anxieux. Des années d’enquête sur ce lien potentiel ont permis d’établir un large corpus de recherche qui montre des taux élevés d’anxiété dans la population des TSA et notamment des taux élevés de troubles d’anxiété sociale (TAS). Il s’agit d’un élément de connaissance important en soi, mais nous ne savons toujours pas exactement ce qu’il signifie. On peut l’expliquer de plusieurs façons : certains aspects des TSA, comme les problèmes de traitement sensoriel, pourraient contribuer directement au développement de l’anxiété sociale, ou les difficultés sociales rencontrées par les enfants du spectre pourraient les amener à développer l’anxiété sociale au fil du temps. Nous devons également garder à l’esprit qu’il existe un chevauchement important entre les comportements qui caractérisent l’anxiété sociale et ceux observés dans les TSA. Il est possible que ce chevauchement rende difficile l’obtention d’une image diagnostique claire de certaines personnes.

Alors, combien de personnes du spectre ont en fait également un TAS ? Cela peut sembler une question de base, mais il est étonnamment difficile d’y répondre. Certains chercheurs ont suggéré que le TAS est surdiagnostiqué chez les personnes atteintes de TSA, et qu’il retarde parfois le diagnostic correct de l’autisme. D’autres pensent que la comorbidité de ces troubles (le fait d’avoir les deux en même temps) est en fait très élevée, et qu’il est à la fois précis et approprié de diagnostiquer ces personnes avec un TSA et un TAS.

Pour les adultes, la question est encore plus trouble du fait que presque toutes ces recherches ont porté sur les enfants et les adolescents. Heureusement, une nouvelle étude de Susanne Bejerot et de ses collègues a été publiée ce mois-ci dans Psychiatry Research. L’étude a examiné l’occurrence et la gravité de l’anxiété sociale et de l’évitement chez les adultes atteints de TSA. Elle comprenait 50 adultes atteints de TSA sans déficience intellectuelle, 53 adultes neurotypiques (non autistes) dans un groupe témoin apparié et 100 personnes diagnostiquées comme souffrant de TAS. Ce n’est pas un échantillon énorme, mais c’est plus que suffisant pour faire des comparaisons statistiquement significatives. (Et malheureusement, il est plus important que de nombreuses autres études portant sur des adultes). Il ne faut pas négliger un autre défaut potentiel de la conception de l’étude : les individus ont été évalués pour les TSA et les TAS à des moments différents. Les chercheurs soulignent à juste titre que ces deux troubles sont chroniques et que les évaluations ne devraient pas être affectées ; néanmoins, à l’avenir, les chercheurs qui tentent de reproduire ces résultats devraient essayer de réaliser les évaluations au même moment.

Les chercheurs ont constaté que 28% des individus atteints de TSA répondaient également aux critères de diagnostic de la TAS, et que la gravité de leur anxiété sociale était similaire. (Bien que ce ne soit pas tout à fait la même : l’anxiété et l’évitement étaient les plus élevés dans le groupe diagnostiqué TAS, et plus élevés dans le groupe TSA que dans le groupe témoin). De nombreuses personnes du spectre et leurs familles ne seront pas surprises d’entendre cette partie.

La découverte la plus intéressante est peut-être celle-ci : ces 28 % avaient également des scores AQ (quotient autistique) plus élevés que les autres adultes TSA de l’étude. (Le score AQ, ou quotient autistique, est une auto-évaluation qui vise à détecter les traits autistiques). En fait, les scores du QA étaient fortement corrélés aux scores d’anxiété et d’évitement de l’évaluation diagnostique du TAS, tant chez les personnes atteintes de TSA que chez celles atteintes de TAS. Qu’est-ce que cela signifie exactement ? Cela signifie que plus une personne présente de traits autistiques, plus elle a tendance à manifester de l’anxiété et de l’évitement social. Cela signifie également que cela était vrai même pour les adultes qui ne présentaient pas de trouble du spectre autistique.

Dans l’ensemble, les résultats de cette étude sur les taux d’anxiété sociale chez les adultes atteints de TSA ne sont que légèrement supérieurs à la plupart des études antérieures, et fondamentalement conformes aux autres recherches sur ce sujet. Mais savoir combien d’adultes atteints de TSA (ou répondant aux critères de diagnostic) n’est que la première question. Nous devons savoir ce que ce chiffre signifie réellement : les personnes atteintes de TSA ressentent-elles l’anxiété sociale différemment des personnes atteintes de TAS ? C’est l’une des questions les plus intéressantes que Bejerot et son collègue soulèvent, même si nous n’avons pas encore de réponse.

Des recherches antérieures ont montré que de faibles niveaux d’empathie étaient corrélés à de faibles niveaux d’anxiété sociale, et que l’anxiété sociale pouvait augmenter en même temps que l’empathie. Cela a incité certains chercheurs à spéculer que le fait de ne pas être conscient de la façon dont les autres vous voient (ou simplement de ne pas s’en soucier) pourrait protéger contre le développement de l’anxiété sociale. 1 Malheureusement, aucune de ces recherches n’a porté sur les adultes, mais elles ont incité Bejerot et ses collègues à se demander si la perspicacité pouvait également être un facteur de protection contre la dépression saisonnière. L’étude dont nous parlons aujourd’hui n’a pas examiné directement l’intuition, mais elle a utilisé le QA, qui est une auto-évaluation. Les chercheurs ont suggéré que les traits autistiques auto-déclarés pourraient être interprétés comme de l’insight dans cette population, ce qui offrirait une toute nouvelle façon d’interpréter ces résultats.

Nous pouvons résumer ces résultats en disant que l’anxiété sociale et l’évitement sont tous deux associés à une augmentation des traits autistiques auto-déclarés. Alors, cela signifie-t-il que l’anxiété sociale augmente avec la présence de ces traits, ou que l’anxiété sociale augmente avec la conscience de ces traits, ou qu’elle augmente avec la conscience de soi en général ? S’il y a plus d’une réponse, dans quelle mesure chacune d’entre elles est-elle vraie ? Il faudra du temps avant d’avoir des réponses à ces questions, si jamais nous en avons. En attendant, c’est une piste de recherche intrigante, qui pourrait un jour aider de nombreux adultes du spectre à obtenir une meilleure qualité de vie en leur apportant un traitement plus efficace de l’anxiété.

Dans un article de 2004 intitulé Social Skills Deficits and Anxiety in High-Functioning Adolescents with Autism Spectrum Disorders, Scott Bellini a écrit que l’empathie était corrélée à l’anxiété sociale d’une manière très intéressante. Une empathie extrêmement faible était corrélée à une anxiété sociale extrêmement faible, mais l’anxiété augmentait à mesure que l’empathie se rapprochait de la moyenne. C’est ce qui l’a amené à supposer que ces personnes ne se soucient pas de la façon dont elles sont perçues ou évaluées socialement. Cependant, lorsque l’empathie augmentait au-delà de la moyenne, les scores d’anxiété commençaient à diminuer ; cela suggère qu’une empathie très élevée pourrait conduire à des compétences d’adaptation émotionnelle plus efficaces et à une capacité accrue à modifier le comportement en fonction du feedback social.

.

Laisser un commentaire

Votre adresse e-mail ne sera pas publiée. Les champs obligatoires sont indiqués avec *