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Lewis et Clark : comment les explorateurs Corps de la découverte ont transformé l’Amérique du Nord

C’était la plus grande expédition d’exploration que les jeunes États-Unis d’Amérique aient jamais connue. Le 14 mai 1804, les co-commandants Meriwether Lewis et William Clark sont partis de Camp Dubois, à l’extérieur de St. Louis, dans le Missouri, avec un groupe d’explorateurs enthousiastes et enthousiastes. Surnommée « Corps of Discovery » par le président Thomas Jefferson, l’expédition parcourra, au cours des deux années suivantes, plus de 8 000 miles dans les régions sauvages du nord-ouest du Pacifique et en reviendra. En chemin, elle tracerait la voie de la Destinée manifeste, transformant à jamais le continent nord-américain.

Le 4 juillet 1803, Jefferson annonce que les États-Unis ont acheté aux Français le vaste territoire occidental de la Louisiane – plus de 825 000 miles carrés de terres, principalement habitées par des Amérindiens. Le problème ? La plupart de ces terres n’avaient jamais été vues par un citoyen des États-Unis d’Amérique.

Pour remédier à cette situation, le jour même où le président Jefferson a annoncé l’achat de la Louisiane, il a également autorisé Lewis à diriger une exploration de ces nouvelles terres. Selon Stephen E. Ambrose, auteur de Undaunted Courage : Meriwether Lewis, Thomas Jefferson, and the Opening of the American West, Lewis a immédiatement su qui il voulait pour mener le voyage avec lui : Clark, qu’il avait connu dans l’armée américaine.

Lewis et Clark avaient des parcours similaires mais des personnalités différentes

Les deux hommes partageaient un parcours similaire, mais des tempéraments très différents. Né dans une famille terrienne du comté d’Albemarle, en Virginie, en 1774, Lewis a servi d’assistant personnel au président Jefferson, qui avait depuis longtemps reconnu la sensibilité, la brillance et la nature observatrice du jeune homme. Mais Lewis souffrait également d’une forme de maladie mentale, qui pouvait conduire à de longues périodes de mélancolie et de désespoir.

Heureusement, le co-commandant qu’il avait choisi, Clark, était un leader naturel, doté d’un tempérament fort et régulier qui ne faiblissait que rarement. Né en 1770 en Virginie, Clark avait passé la majeure partie de sa vie dans les régions sauvages du Kentucky avant de s’engager dans l’armée, puis de diriger la plantation familiale. Les deux hommes allaient présenter un front uni lors de leur aventure dans l’Ouest, se complétant remarquablement bien.

Le président Jefferson ordonne au Corps d' » explorer le fleuve Missouri et ceux de ses principaux affluents « 

Alors que le Corps de la Découverte part du Camp River Dubois, leur charge du président Jefferson est claire. « Le but de votre expédition est d’explorer le fleuve Missouri et ceux de ses principaux affluents qui, par leur cours et leur liaison avec l’océan Pacifique, peuvent offrir les communications fluviales les plus directes et les plus pratiques à travers ce pays à des fins commerciales », écrivait le président.

En novembre 1804, le Corps s’était rendu dans le Dakota du Nord, où son noyau de 33 aventuriers était cimenté. Le groupe comprenait deux membres précieux que l’Amérique n’avait pas traités avec bienveillance – York, un Noir appartenant à Clark, et une Lemhi-Shoshone enceinte de 16 ans appelée Sacagawea, qui avait été forcée de se marier après avoir été achetée par un trappeur franco-canadien nommé Toussaint Charbonneau. Ce dernier se joindra également à l’expédition. Les Corps seront bientôt rejoints par le bébé de Sacagawea, Jean Baptiste Charbonneau, que le fougueux Clark appelle « Pomp ».

Malgré les difficultés, le danger et la menace constante de l’inconnu, la positivité régnera pendant la majeure partie de l’expédition. « Je ne peux prévoir aucun obstacle matériel ou probable à notre progression, et je nourris donc les espoirs les plus optimistes de réussite complète », écrit Lewis en 1805. « À l’heure actuelle, tous les membres du groupe sont en bonne santé et ont un excellent sperme ; ils sont très attachés à l’entreprise et sont impatients de la mener à bien… tous à l’unisson, ils agissent avec la plus parfaite harmonie. Avec de tels hommes, j’ai tout à espérer, et très peu à craindre. »

Une peinture de Sacajawea agissant comme guide de Lewis et Clark à travers les montagnes Rocheuses, dans le pays de l’Oregon.

Photo : MPI/Getty Images

Le but du Corps était de créer des relations amicales avec les autochtones, dont Sacagawea

L’une des principales missions du Corps était d’établir une relation amicale, basée sur le commerce, avec les nombreux autochtones qu’ils rencontreraient au cours de leur voyage. Selon l’historien James Ronda, Lewis et Clark partageaient « un optimisme naïf typique de tant de diplomatie frontalière euro-américaine. ils croyaient pouvoir facilement remodeler les réalités du haut Missouri pour qu’elles correspondent à leurs attentes… à la surprise des explorateurs-diplomates, pratiquement toutes les parties indiennes se sont révélées résistantes au changement et suspicieuses des motifs américains. »

Au cours de leur voyage, le Corps rencontrerait des tribus, notamment les Nez Perce, les Mandans, les Shoshones et les Sioux. Beaucoup de ces tribus offriraient une aide inestimable sous forme d’indications, de nourriture et de sagesse concernant l’Ouest. Elles feront également découvrir au Corps des traditions jamais vues par les Américains, notamment la danse du scalp des Sioux. Clark a décrit la scène :

Un grand feu fait dans le Centre, une dizaine de musitions jouant sur des tamberins faits de cerceaux & de peau….avec des & sabots de chevreaux attachés de manière à faire un bruit de gloussement et plusieurs autres d’un genre Similer, ces hommes se mirent à chanter & Beet sur le Temboren, les femmes S’avancèrent hautement Deckerisées à leur manière, avec les Scalps an Trofies de guerre…& procédèrent à la Danse de guerre.

Avec l’inestimable Sacagawea, qui leur sert de traducteur et de guide, les hommes remontent le fleuve Missouri jusqu’au Montana. En juin 1805, en s’appuyant sur les descriptions que leur avaient données les Amérindiens, ils découvrirent les Grandes Chutes du Missouri, faisant d’eux les premiers Américains à les voir. Lewis a décrit le spectacle impressionnant :

J’avais procédé sur ce parcours à environ deux miles… lorsque mes oreilles furent saluées par le son agréable d’une chute d’eau et en avançant un peu plus loin, je vis l’embrun s’arranger au-dessus de la plaine comme une colonne de fumée… commença bientôt à faire entendre un rugissement trop terrible pour être confondu avec une autre cause que les grandes chutes du Missouri.

Ils atteignirent l’océan Pacifique 18 mois après le début de l’expédition

Après avoir franchi la ligne de partage des eaux par le col de Lemhi, à l’actuelle frontière entre le Montana et l’Idaho, il devint évident qu’il n’existait pas la légendaire route entièrement maritime vers le Pacifique que le président Jefferson avait espérée. Le Corps a alors entamé une difficile randonnée de 200 miles sur les monts Bitterroot (le segment nord des Rocheuses) avant d’emprunter les fleuves Clearwater, Snake et Columbia jusqu’à ce qui est aujourd’hui la côte de l’Oregon, où ils ont contemplé l’océan Pacifique pour la première fois en novembre 1805.

« Océan en vue ! O ! la joie », écrit Clark. « Grande joie dans le camp, nous sommes en vue de l’Océan, ce grand Océan Pacifique que nous avons été si longtemps anxieux de Voir. »

Le Corp a établi son camp, construisant Fort Clatsop près de l’actuelle Astoria, Oregon. Ici, ils ont passé l’hiver, tandis que Lewis et Clark ont compilé des rapports décrivant tout ce qu’ils avaient appris et vu, qui comprenaient des croquis complexes réalisés par Lewis de tout, de la feuille d’érable au vautour. Selon le National Park Service :

Ces rapports contenaient des mesures et des observations de son cours et de la flore, de la faune, des affluents et des habitants environnants…Lewis et Clark ont décrit au moins 178 plantes et 122 animaux – dont des mammifères, des oiseaux, des reptiles et des poissons….Parmi les nouvelles espèces rencontrées par le Corps of Discovery figurent le pronghorn, le mouflon d’Amérique, le castor de montagne, la belette à longue queue, la chèvre de montagne, le coyote et diverses espèces de lapins, d’écureuils, de renards et de loups… Ils ont renvoyé des descriptions, des spécimens zoologiques et même quelques animaux vivants. L’un des animaux envoyés au président Jefferson en 1805 était un « écureuil aboyeur », ou « chien de prairie à queue noire ».

Lewis et Clark furent salués comme des héros en Amérique

En mars 1806, l’expédition entama son voyage de retour vers l’Est. C’est au cours de cette dernière étape de l’expédition que se produit la seule escarmouche violente – avec la tribu des Blackfeet sur le site de combat de Two Medicine dans le Montana.

Le Corps of Discovery revient à Saint-Louis le 23 septembre 1806. Lewis et Clark se dirigèrent vers Washington, D.C., pour raconter au président Jefferson tout ce qu’ils avaient vu. Ils ont été salués comme des héros – mais c’était dans une perspective purement américaine. Intentionnellement ou non, la cartographie du Nord-Ouest du Pacifique par le Corp a marqué le début de la fin pour les peuples autochtones de l’Ouest, qui vivaient dans la région depuis des milliers d’années.

Le succès de l’expédition aurait dû marquer le début d’illustres carrières pour Lewis et Clark. Cependant, le destin avait d’autres plans. La vie post-expédition s’avère difficile pour le fragile Lewis, qui est nommé gouverneur du territoire de la Louisiane. Il mourut par suicide (ou meurtre ?) à l’auberge Grinder’s Stand, à 70 miles de Nashville, le 11 octobre 1809.

Clark allait prospérer, servant à la fois de gouverneur du territoire du Missouri et de surintendant des affaires indiennes. Il a également parrainé l’éducation du fils de Sacagawea, qui deviendrait un légendaire voyageur du monde, maire, commerçant de fourrures, éclaireur militaire et chercheur d’or. Clark est mort à Saint-Louis en 1838.

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