Geplaatst op Geef een reactie

Lewis and Clark: How the Explorers Corps of Discovery Transformed North America

Het was de grootste ontdekkingsreizigersexpeditie die de jonge Verenigde Staten van Amerika ooit had gekend. Op 14 mei 1804 vertrokken Meriwether Lewis en William Clark vanuit kamp Dubois, buiten St. Louis, Missouri, met een groep enthousiaste, enthousiaste ontdekkingsreizigers. Louis, Missouri, met een groep hartelijke, gretige ontdekkingsreizigers. De expeditie, door president Thomas Jefferson het “Corps of Discovery” genoemd, zou de komende twee jaar meer dan 8000 mijl afleggen in de wildernis van het noordwesten van de Stille Oceaan en weer terug. Onderweg zou het de koers van het Manifest Destiny uitzetten, waardoor het continent Noord-Amerika voor altijd zou veranderen.

Op 4 juli 1803 kondigde Jefferson aan dat de Verenigde Staten het uitgestrekte westelijke gebied van Louisiana – meer dan 825.000 vierkante mijl land, voornamelijk bewoond door Indianen – van de Fransen hadden gekocht. Het probleem? Het grootste deel van het land was nog nooit gezien door een inwoner van de Verenigde Staten van Amerika.

Om deze situatie te verhelpen, gaf President Jefferson, op dezelfde dag dat hij de Louisiana Purchase aankondigde, Lewis toestemming om een verkenningstocht door het nieuwe land te leiden. Volgens Stephen E. Ambrose, auteur van Undaunted Courage: Meriwether Lewis, Thomas Jefferson, and the Opening of the American West, wist Lewis meteen wie hij aan het hoofd van de reis wilde hebben: Clark, die hij had gekend in het Amerikaanse leger.

Lewis en Clark hadden een vergelijkbare achtergrond maar verschillende persoonlijkheden

De twee mannen deelden een vergelijkbare achtergrond, maar zeer verschillende temperamenten. Lewis werd in 1774 geboren in een familie van landadel in Albemarle County, Virginia, en diende als persoonlijk assistent van president Jefferson, die al lang de gevoeligheid, de briljantheid en het opmerkzame karakter van de jongeman had onderkend. Maar Lewis leed ook aan een vorm van geestesziekte, die kon leiden tot lange periodes van melancholie en wanhoop.

Gelukkig genoeg was zijn gekozen mede-commandant, Clark, een natuurlijke leider, met een sterk, stabiel temperament dat zelden haperde. Clark, geboren in 1770 in Virginia, had het grootste deel van zijn leven doorgebracht in de wildernis van Kentucky voordat hij bij het leger ging en later zijn familieplantage ging runnen. De twee mannen zouden tijdens hun avontuur in het Westen als één front optreden en elkaar opmerkelijk goed aanvullen.

President Jefferson gaf het Korps de opdracht ‘de Missouri en zijn voornaamste zijrivieren te verkennen’

Toen het Ontdekkingskorps vertrok vanuit kamp Dubois, was de opdracht van president Jefferson duidelijk. “Het doel van uw expeditie is het verkennen van de Missouri-rivier en de belangrijkste zijrivieren die, door hun loop en door hun verbinding met de Stille Oceaan, de meest directe en praktische waterwegen door dit land kunnen bieden voor commerciële doeleinden’, schreef de president.

In november 1804 was het korps op weg naar Noord-Dakota, waar de kern van 33 avonturiers werd gecementeerd. De groep omvatte twee leden van onschatbare waarde die Amerika niet vriendelijk had behandeld – York, een zwarte man die eigendom was van Clark, en een 16-jarige zwangere Lemhi-Shoshone genaamd Sacagawea, die tot een huwelijk was gedwongen nadat ze was gekocht door een Frans-Canadese pelsjager genaamd Toussaint Charbonneau. Hij zou zich ook bij de expeditie aansluiten. Het korps kreeg al snel gezelschap van Sacagawea’s baby, Jean Baptiste Charbonneau, die de liefhebbende Clark “Pomp” noemde.

Ondanks de ontberingen, het gevaar en de constante dreiging van het onbekende, zou er gedurende het grootste deel van de expeditie een positieve stemming heersen. “Ik voorzie geen materiële of waarschijnlijke belemmering voor onze vooruitgang, en koester daarom de meest optimistische hoop op volledig succes,” schreef Lewis in 1805. “Op dit moment zijn alle individuen van de groep in goede gezondheid en uitstekende sperma; ijverig verbonden met de onderneming, en angstig om door te gaan… allen in eendracht, handelen met de meest perfecte harmonie. Met zulke mannen heb ik alles te hopen, en weinig te vrezen.”

Een schilderij van Sacajawea die optreedt als gids van de Lewis en Clark’s door de Rocky Mountains in Oregon Country.

Photo: MPI/Getty Images

Het doel van het korps was om vriendschappelijke relaties aan te knopen met de inheemse bevolking, waaronder Sacagawea

Een van de belangrijkste missies van het korps was om een vriendschappelijke, op handel gebaseerde relatie op te bouwen met de vele inheemse volken die ze op hun reis zouden tegenkomen. Volgens historicus James Ronda deelden Lewis en Clark “een naïef optimisme dat typerend is voor zoveel Europees-Amerikaanse grensdiplomatie. Ze dachten dat ze de werkelijkheid aan de bovenloop van de Missouri gemakkelijk konden aanpassen aan hun verwachtingen… tot verrassing van de ontdekkingsreizigers-diplomaten bleken vrijwel alle Indiaanse partijen resistent tegen verandering en wantrouwend tegenover de Amerikaanse motieven.”

In de loop van hun reis zou het Korps in contact komen met stammen als de Nez Perce, Mandans, Shoshones en Sioux. Veel van deze stammen boden onschatbare hulp in de vorm van aanwijzingen, voedsel en wijsheid over het Westen. Ze zouden het korps ook kennis laten maken met tradities die de Amerikanen nog nooit hadden gezien, waaronder de hoofddoekdans van de Sioux. Clark beschreef het tafereel:

Een groot vuur gemaakt in het centrum, ongeveer 10 musities spelend op tamberins gemaakt van hoepels & huid…met Herten & Geitenhoeven vastgebonden om een gonzend geluid te maken en vele anderen van een gelijkaardiger soort, begonnen die mannen te zingen & Biet op de Temboren, de vrouwen Kwamen naar voren op hun manier zeer gedecoreerd, met de Scalpen en Trofeeën van de oorlog…& gingen over tot de oorlogsdans.

Met de onschatbare Sacagawea, die fungeerde als vertaler en gids, reisden de mannen de Missouri Rivier op naar Montana. In juni 1805 ontdekten ze op basis van beschrijvingen van Indianen de Great Falls van de Missouri, waarmee ze de eerste Amerikanen waren die deze watervallen zagen. Lewis beschreef het ontzagwekkende schouwspel:

Ik had deze weg ongeveer twee mijl afgelegd … toen mijn oren werden begroet met het aangename geluid van een waterval en toen ik nog wat verder ging, zag ik de nevel als een rookkolom boven de vlakte uitsteken. … begon al snel een gebrul dat te ontzagwekkend was om te worden verward met welke oorzaak dan ook behalve de grote watervallen van de Missouri.

Ze bereikten de Stille Oceaan 18 maanden na het begin van de expeditie

Na het oversteken van de continentale kloof door de Lemhi Pas, op de huidige grens van Montana-Idaho, werd het duidelijk dat er geen fabelachtige route over het water naar de Stille Oceaan was waar president Jefferson op had gehoopt. Het korps begon toen aan een moeilijke tocht van 200 mijl over de Bitterroot Mountains (het noordelijke deel van de Rocky Mountains) voordat ze de Clearwater, Snake en Columbia rivieren namen naar wat nu de kust van Oregon is, waar ze in november 1805 voor het eerst de Stille Oceaan zagen.

“Ocian in zicht! O! de vreugde,” schreef Clark. “Grote vreugde in het kamp dat we in zicht zijn van de Ocian, deze grote Stille Oceaan die we zo graag wilden zien.”

De Corp sloegen hun kamp op en bouwden Fort Clatsop nabij het huidige Astoria, Oregon. Hier overwinterden ze, terwijl Lewis en Clark verslagen samenstelden waarin ze alles beschreven wat ze hadden geleerd en gezien, waaronder ingewikkelde schetsen die Lewis maakte van alles, van het esdoornblad tot de gier. Volgens de National Park Service:

Deze verslagen bevatten metingen en observaties van de loop en de omringende flora, fauna, zijrivieren en bewoners…Lewis en Clark beschreven ten minste 178 planten en 122 dieren – waaronder zoogdieren, vogels, reptielen en vissen …Nieuwe diersoorten die het Ontdekkingskorps tegenkwam waren o.a. pronghorn, bighorn sheep… bergbever, long-tailed weasel, berggeit, coyote en verschillende soorten konijnen, eekhoorns, vossen en wolven… Ze stuurden beschrijvingen, zoölogische specimens en zelfs een paar levende dieren terug. Een van de dieren die in 1805 naar president Jefferson werd gestuurd, was een “blaffende eekhoorn” of “zwarte prairiehond.”

Lewis en Clark werden in Amerika als helden bejubeld

In maart 1806 begon de expeditie aan haar terugreis naar het oosten. Het was tijdens deze laatste etappe van de expeditie dat de enige gewelddadige schermutseling – met de Blackfeet stam bij de Two Medicine Fight Site in Montana – plaatsvond.

Het Corps of Discovery keerde op 23 september 1806 terug naar St. Louis. Lewis en Clark gingen naar Washington, D.C., om president Jefferson te vertellen wat ze hadden gezien. Ze werden bejubeld als helden – maar dit was vanuit een puur Amerikaans perspectief. Opzettelijk of niet, het in kaart brengen van de Pacific Northwest door de Corps betekende het begin van het einde voor de inheemse volken van het Westen, die al duizenden jaren in het gebied woonden.

Het succes van de expeditie had het begin moeten zijn van een roemruchte carrière voor zowel Lewis als Clark. Het lot had echter andere plannen. Het leven na de expeditie bleek moeilijk voor de fragiele Lewis, die werd benoemd tot gouverneur van het Louisiana Territory. Hij stierf door zelfmoord (of moord?) in de Grinder’s Stand Inn, 70 mijl buiten Nashville, op 11 oktober 1809.

Clark zou het goed doen en zowel gouverneur van het Missouri Territory als hoofd van Indiaanse Zaken worden. Hij steunde ook de opleiding van Sacagawea’s zoon, die een legendarische wereldreiziger, burgemeester, bonthandelaar, militair verkenner en gouddelver zou worden. Clark stierf in 1838 in St. Louis.

Geef een antwoord

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd. Vereiste velden zijn gemarkeerd met *