Geplaatst op Geef een reactie

Sociale angst op het spectrum

Veel onderzoekers hebben gewezen op een verband tussen Autisme Spectrum Stoornis (ASS) en diverse angststoornissen. Jarenlang onderzoek naar dit mogelijke verband heeft een groot aantal onderzoeken opgeleverd waaruit blijkt dat de ASS-populatie vaak angstig is, met name wat betreft de sociale angststoornis (SAD). Dit is op zichzelf al belangrijke kennis, maar we weten nog steeds niet precies wat het betekent. Het kan op verschillende manieren worden verklaard: aspecten van ASS zoals sensorische verwerkingsproblemen kunnen direct bijdragen aan de ontwikkeling van sociale angst, of de sociale moeilijkheden die kinderen in het spectrum ondervinden kunnen ervoor zorgen dat zij in de loop der tijd sociale angst ontwikkelen. We moeten ook in gedachten houden dat er een aanzienlijke overlap is tussen het gedrag dat sociale angst kenmerkt en het gedrag dat wordt waargenomen bij ASS. Het is mogelijk dat deze overlapping het moeilijk maakt om een duidelijk diagnostisch beeld te krijgen van sommige individuen.

Dus, hoeveel mensen in het spectrum hebben eigenlijk ook SAD? Het klinkt misschien als een eenvoudige vraag, maar het is verrassend moeilijk te beantwoorden. Sommige onderzoekers hebben gesuggereerd dat SAD wordt overgediagnosticeerd bij mensen met ASS, en dat het soms de juiste diagnose van autisme vertraagt. Anderen zijn van mening dat de comorbiditeit van deze stoornissen (het hebben van beide tegelijk) in feite zeer hoog is, en dat het zowel accuraat als gepast is om deze personen te diagnosticeren met ASS en SAD.

Voor volwassenen wordt de kwestie nog meer vertroebeld door het feit dat bijna al dit onderzoek zich heeft gericht op kinderen en adolescenten. Gelukkig is deze maand een nieuwe studie van Susanne Bejerot en collega’s gepubliceerd in Psychiatry Research. De studie onderzocht zowel het voorkomen als de ernst van sociale angst en vermijding bij volwassenen met ASS. De studie omvatte 50 volwassenen met het spectrum die geen verstandelijke beperking hadden, 53 neurotypische (niet-autistische) volwassenen in een gematchte controlegroep, en 100 mensen met de diagnose SAD. Dit is geen grote steekproef, maar het is meer dan groot genoeg om statistisch significante vergelijkingen te maken. (En helaas, het is groter dan veel andere studies die zich richten op volwassenen). We mogen niet voorbijgaan aan een andere potentiële fout in de opzet van de studie: personen werden op verschillende tijdstippen beoordeeld op ASS en SAD. De onderzoekers wijzen er terecht op dat beide chronisch zijn en dat de beoordelingen niet mogen worden beïnvloed; niettemin moeten onderzoekers die proberen deze bevindingen te repliceren in de toekomst proberen de beoordelingen op hetzelfde moment in de tijd uit te voeren.

De onderzoekers ontdekten dat 28% van de personen met ASS ook voldeed aan de diagnostische criteria voor SAD, en dat de ernst van hun sociale angst vergelijkbaar was. (Hoewel het niet helemaal hetzelfde was: angst en vermijding waren het hoogst in de groep met de diagnose SAD, en hoger in de ASS-groep dan in de controlegroep). Veel mensen in het spectrum en hun families zullen niet verbaasd zijn dat te horen.

De interessantere bevinding is misschien deze: die 28% hadden ook hogere AQ (Autisme Quotiënt) scores dan de andere ASD volwassenen in de studie. (De AQ-score, of Autism Quotient, is een zelfbeoordeling die tot doel heeft autistische trekken op te sporen). In feite waren de AQ scores sterk gecorreleerd met zowel angst- als vermijdingsscores op de SAD diagnostische beoordeling bij zowel degenen met ASS als degenen met SAD. Wat betekent dat nu precies? Het betekent dat hoe meer autistische trekken een persoon rapporteerde, hoe meer hij of zij ook sociale angst en vermijding vertoonde. Het betekent ook dat dit waar was, zelfs voor de volwassenen die geen Autisme Spectrum Stoornis hadden.

Over het geheel genomen zijn de bevindingen van deze studie over de percentages sociale angst bij volwassenen met ASS slechts iets hoger dan de meeste eerdere studies, en in principe in lijn met ander onderzoek over dit onderwerp. Maar weten hoeveel volwassenen in het spectrum SAD hebben (of aan de diagnostische criteria voldoen) is slechts de eerste vraag. We moeten weten wat dat aantal werkelijk betekent: ervaren personen met ASS sociale angst anders dan personen met SAD? Dit is een van de interessantste vragen die Bejerot en haar collega opwerpen, hoewel we nog geen antwoord hebben.

Vorig onderzoek heeft aangetoond dat lage niveaus van empathie samengaan met lage niveaus van sociale angst, en dat sociale angst kan toenemen naarmate empathie toeneemt. Dit heeft sommige onderzoekers ertoe aangezet te speculeren dat het je niet bewust zijn van hoe anderen je zien (of er gewoon niet om geven) zou kunnen beschermen tegen de ontwikkeling van sociale angst. 1 Helaas heeft geen van die onderzoeken zich op volwassenen gericht, maar het heeft Bejerot en haar collega’s er wel toe aangezet zich af te vragen of inzicht ook een beschermende factor zou kunnen zijn tegen SAD. De studie waar we het vandaag over hebben onderzocht inzicht niet rechtstreeks, maar maakte wel gebruik van de AQ, een zelfbeoordeling. De onderzoekers suggereerden dat zelfgerapporteerde autistische trekken zouden kunnen worden geïnterpreteerd als inzicht in deze populatie, wat een geheel nieuwe manier zou bieden om deze bevindingen te interpreteren.

We kunnen deze bevindingen samenvatten door te zeggen dat sociale angst en vermijding beide geassocieerd zijn met een toename van zelfgerapporteerde autistische trekken. Betekent dit nu dat sociale angst toeneemt met de aanwezigheid van die eigenschappen, of dat sociale angst toeneemt met het bewustzijn van die eigenschappen, of dat het toeneemt met het bewustzijn van zichzelf in het algemeen? Als er meer dan één antwoord is, in welke mate is elk antwoord dan waar? Het zal nog wel even duren voordat we antwoorden op deze vragen hebben, als we die ooit krijgen. In de tussentijd is dit een intrigerende onderzoekslijn, die op een dag veel volwassenen in het spectrum zou kunnen helpen een betere kwaliteit van leven te bereiken door hen een effectievere behandeling voor angst te bieden.

In een artikel uit 2004, getiteld “Social Skills Deficits and Anxiety in High-Functioning Adolescents with Autism Spectrum Disorders”, schreef Scott Bellini dat empathie op een zeer interessante manier correleerde met sociale angst. Extreem lage empathie was gecorreleerd met extreem lage sociale angst, maar angst nam toe naarmate empathie toenam in de richting van het gemiddelde. Dit is wat hem ertoe aanzette te speculeren dat deze individuen er niet om geven hoe ze worden waargenomen of sociaal worden geëvalueerd. Naarmate de empathie echter boven het gemiddelde steeg, begonnen de angstscores af te nemen; dit suggereert dat een zeer hoge empathie zou kunnen leiden tot effectievere emotionele copingvaardigheden en een groter vermogen om gedrag aan te passen op basis van sociale feedback.

Geef een antwoord

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd. Vereiste velden zijn gemarkeerd met *