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Pourquoi la farouchement indépendante Katharine Hepburn a caché sa liaison de 26 ans avec son co-star Spencer Tracy

« Si vous obéissez à toutes les règles, vous ratez tout le plaisir. » Katharine Hepburn a certainement été à la hauteur de sa célèbre citation. Elle a enfreint les règles, elle s’est amusée, elle a établi son propre programme. Au cours de sa longue et illustre carrière, la légendaire star du grand écran est apparue dans au moins 30 films sur 60 ans et a remporté un record de quatre Oscars d’or pour la meilleure actrice.

Glamour, athlétique et farouchement indépendante, Hepburn a également entretenu une relation passionnée et secrète avec son co-star marié Spencer Tracy pendant 26 ans. Elle s’est même occupée de lui dans ses dernières années de santé déclinante, mais n’a pas pu assister aux funérailles de son amant. Aujourd’hui, il n’est pas déraisonnable de se demander pourquoi une proto-féministe aussi convaincue s’est apparemment assujettie au rôle de maîtresse inavouée pendant plus d’un quart de siècle. Pourquoi la liaison Hepburn-Tracy a-t-elle duré si longtemps ?

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Katharine Hepburn est née dans le Connecticut en 1907 d’un père médecin et d’une mère féministe. Plantant les graines de l’intelligence indépendante qui s’épanouiraient tout au long de la vie de Hepburn, ses deux parents ont encouragé et attendu de leur fille qu’elle excelle dans les études, le sport et tout domaine qu’elle choisissait. Jeune fille, Katharine se coupe les cheveux courts et se fait appeler « Jimmy ». Elle courait, nageait, faisait du vélo, jouait au tennis et au golf, ce dernier si bien qu’elle gagnait des tournois pendant ses études secondaires. Elle aimait aller au cinéma et mettait en scène des spectacles pour sa famille et ses amis.

Le début de l’adolescence de Hepburn est marqué par une tragédie : à 13 ans, Katharine découvre la mort de son frère par suicide. Dans leur mode typique de la classe supérieure, ses parents l’ont exhortée à s’en remettre et à passer à autre chose, mais Katharine a eu du mal à revenir à la vie « normale ». Finalement, à l’instigation de sa mère, elle s’inscrit au Bryn Mawr College. Elle y trouve du réconfort en jouant la comédie, tout en s’attirant le genre d’ennuis que l’on attend d’une personne qui a un sens farouche de sa propre destinée. Une fois, elle a été suspendue pour avoir fumé dans sa chambre.

Katharine Hepburn

Katharine Hepburn

C’est durant ces années qu’elle a rencontré Ludlow Ogden Smith, qu’elle a épousé en 1928. Mais elle était plus investie dans sa carrière que dans leur relation, et en 1934, ils étaient divorcés. Il est intéressant de noter que les deux hommes sont restés amis jusqu’à sa mort en 1979. Par la suite, elle a entretenu des relations avec les courtiers en puissance d’Hollywood, Leland Hayward et Howard Hughes, qui lui ont tous deux proposé de se marier, mais Hepburn a finalement refusé.

Dès sa sortie de l’université, Hepburn a poursuivi une carrière au théâtre, acceptant des rôles à Broadway et dans des troupes d’été, bien que certains directeurs et critiques aient trouvé son look  » bizarre  » et sa voix  » stridente  » si rebutants qu’elle a été renvoyée de plusieurs productions.

Non découragée et non intimidée, elle décroche son premier rôle au cinéma en 1932 et tient son rang face à John Barrymore, beaucoup plus célèbre, dans A Bill of Divorcement. Peu après, elle remporte son premier Oscar pour son rôle d’Eva Lovelace dans Morning Glory (1933), mais elle n’assiste pas à la cérémonie et ne participera au gala qu’une seule fois, en 1974, pour remettre un prix pour l’ensemble de sa carrière. Beaucoup de gens assimilent Katharine Hepburn à la mondaine Tracy Lord, l’un de ses premiers rôles déterminants dans le film The Philadelphia Story, un succès au box-office salué par la critique.

Carte de visite pour Woman of the Year (1942), le premier des neuf films que Tracy a réalisés avec Katharine Hepburn

Carte de visite pour Woman of the Year (1942), le premier des neuf films que Tracy a réalisés avec Katharine Hepburn

Comme de nombreux acteurs, Hepburn était une extravertie introvertie. Elle aimait les avantages de la célébrité mais supportait mal toute intrusion dans sa vie privée. Elle n’aimait pas la presse ou les exigences de l’attention du public, refusant les interviews et les séances d’autographes (elle aurait détesté les demandes de selfies). Les tabloïds la surnommaient  » Katharine de l’arrogance « , selon la biographie d’A. Scott Berg, Kate Remembered.

C’est sur le tournage de Woman of the Year en 1942 qu’elle s’est liée à son covedette Spencer Tracy, alors âgé de 41 ans et marié à Louise Treadwell, qu’il ne quittera plus. Le scénario, plein d’un badinage articulé caractéristique de l’époque, a mis en évidence leur attirance opposée évidente, fournissant de la chaleur pour l’écran et leur propre affaire privée. Pat et Mike (1952), écrit spécifiquement pour le couple, fut son préféré parmi les neuf films qu’ils réalisèrent ensemble.

Tracy et Katharine Hepburn

Tracy et Katharine Hepburn

« J’aimais Spencer Tracy », a écrit Hepburn dans son autobiographie de 1991. « J’aurais fait n’importe quoi pour lui. »

De l’extérieur, leur relation était curieuse : Bien sûr, il était beau à Hollywood, mais c’était aussi un ivrogne et un dépressif. Habituellement si volontaire et égocentrique, Hepburn devenait presque soumise à ses côtés, répondant à ses besoins et obéissant à ses désirs. Catholique culpabilisé, il ne divorcera jamais de sa femme et n’abandonnera jamais sa famille. Lorsqu’il est tombé malade du cœur dans ses dernières années, Hepburn a même emménagé chez lui pour s’occuper de lui. Après sa mort, elle n’a pas assisté à ses funérailles et n’a jamais reconnu publiquement leur relation jusqu’à la mort de sa femme, en 1983.

Dans leur dernier film ensemble, Guess Who’s Coming to Dinner, ils jouaient des parents devant faire face à la romance interraciale de leur enfant – un concept radical à l’époque. En mauvaise santé évidente, Tracy se battait contre une maladie cardiaque, et le stress de jouer tout en s’occupant de sa santé les mettait tous les deux à l’épreuve. Il meurt 17 jours après le tournage de sa dernière scène, le 10 juin 1967. Lorsque Hepburn a remporté son deuxième Oscar pour ce rôle, elle a dit qu’elle avait l’impression que c’était un hommage à eux deux.

Katharine Hepburn et Spencer Tracy dans le rôle de Christina et Matt Drayton dans Guess Who's Coming to Dinner

Katharine Hepburn et Spencer Tracy dans le rôle de Christina et Matt Drayton dans Guess Who’s Coming to Dinner

Si Hollywood est historiquement peu clément envers les actrices vieillissantes, Hepburn a continué à jouer et ses caractéristiques déterminantes sont devenues plus nettes à mesure qu’elle vieillissait. Son rôle de l’imperturbable Ethel Thayer face à Henry Ford, 74 ans, dans On Golden Pond lui a valu son quatrième Oscar, un record.

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Certains ont parlé d’une victoire sentimentale, autant un symbole de sa longévité dans le métier qu’une récompense pour une performance exceptionnelle. Film doux et poignant, il est facile d’imaginer que c’est ainsi qu’elle aurait préféré vivre ses dernières années avec Tracy.

Hepburn est morte le 29 juin 2003, à l’âge de 96 ans.

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