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Lewis e Clark: How the Explorers Corps of Discovery Transformed North America

Foi a maior expedição exploratória que os jovens Estados Unidos da América já tinham conhecido. Em 14 de maio de 1804, os co-comandantes Meriwether Lewis e William Clark partiram do Campo Dubois, nos arredores de St. Louis, Missouri, com um grupo de exploradores calorosos e ávidos. Ditado “Corps of Discovery” pelo Presidente Thomas Jefferson, a expedição, durante os próximos dois anos, viajaria mais de 8.000 milhas para o noroeste do Pacífico e de volta. Pelo caminho, traçaria o curso do Destino Manifesto, transformando o continente da América do Norte para sempre.

Em 4 de Julho de 1803, Jefferson anunciou que os Estados Unidos compraram o vasto território ocidental da Louisiana – mais de 825.000 milhas quadradas de terra, a maioria habitada por nativos americanos – aos franceses. O problema? A maior parte da terra nunca tinha sido vista por um cidadão dos Estados Unidos da América.

Para remediar esta situação, no mesmo dia em que o Presidente Jefferson anunciou a compra da Louisiana, também autorizou a Lewis a liderar uma exploração da nova terra. De acordo com Stephen E. Ambrose, autor do livro Undaunted Courage: Meriwether Lewis, Thomas Jefferson, e a Abertura do Oeste Americano, Lewis soube instantaneamente quem ele queria liderar a viagem com ele: Clark, que ele tinha conhecido no exército dos EUA.

Lewis e Clark tinham origens semelhantes mas personalidades diferentes

Os dois homens partilhavam uma origem semelhante, mas com temperamentos muito diferentes. Nascido em 1774 em Albemarle County, Virginia, Lewis serviu como assistente pessoal do Presidente Jefferson, que há muito reconhecia a sensibilidade, o brilhantismo e a natureza observadora do jovem. Mas Lewis também sofria de alguma forma de doença mental, o que poderia levar a longos períodos de melancolia e desespero.

Felizmente, o seu co-comandante escolhido, Clark, era um líder natural, com um temperamento forte e firme que raramente vacilava. Nascido em 1770 na Virgínia, Clark passou a maior parte da sua vida na selva do Kentucky, antes de se alistar no Exército e mais tarde dirigir a sua plantação familiar. Os dois homens apresentavam uma frente unida na sua aventura Oeste, complementando-se notavelmente bem um ao outro.

O Presidente Jefferson ordenou que o Corpo ‘explorasse o Rio Missouri e os seus principais afluentes’

Como o Corpo de Descoberta partiu do Campo River Dubois, a sua carga do Presidente Jefferson era clara. “O objetivo da sua expedição é explorar o Rio Missouri e os seus principais afluentes que, pelo seu curso e pela ligação com o Oceano Pacífico, podem oferecer a comunicação fluvial mais direta e prática através deste país para fins comerciais”, escreveu o Presidente.

Até novembro de 1804, o Corpo tinha feito o seu caminho para o Dakota do Norte, onde seu núcleo de 33 aventureiros foi cimentado. O grupo incluía dois membros inestimáveis que a América não tinha tratado gentilmente – York, um negro de Clark, e uma grávida de 16 anos, Lemhi-Shoshone, chamada Sacagawea, que tinha sido forçada a se casar depois de ser comprada por um caçador franco-canadiano chamado Toussaint Charbonneau. Ele também se juntaria à expedição. Ao Corpo logo se juntou o bebê de Sacagawea, Jean Baptiste Charbonneau, a quem o doting Clark chamou de “Pomp”

Despertando as dificuldades, o perigo e a constante ameaça do desconhecido, a positividade reinaria durante a maior parte da expedição. “Não posso prever nenhum obstáculo material ou provável ao nosso progresso, e entreter, portanto, as mais sanguinárias esperanças de sucesso completo”, escreveu Lewis em 1805. “Neste momento, cada indivíduo do partido está em boa saúde, e com excelentes esperanças; zeloso atento ao empreendimento, e ansioso para prosseguir… tudo em uníssono, aja com a mais perfeita harmonia”. Com tais homens tenho tudo a esperar, e pouco a temer”

uma pintura de Sacajawea agindo como guia de Lewis e Clark através das Montanhas Rochosas no País do Oregon.

Foto: MPI/Getty Images

O objectivo do Corpo era criar relações amigáveis com os Nativos, que incluíam Sacagawea

Uma das principais missões do Corpo era estabelecer uma relação amigável, baseada no comércio, com os muitos Nativos que encontrariam na sua viagem. Segundo o historiador James Ronda, Lewis e Clark compartilharam “um otimismo ingênuo típico de tanta diplomacia de fronteira euro-americana. acreditavam que poderiam facilmente remodelar as realidades superiores do Missouri para atender às suas expectativas… para surpresa dos exploradores-diplomatas, praticamente todos os partidos indianos se mostraram resistentes às mudanças e desconfiados dos motivos americanos”

No decorrer de sua jornada, o Corpo encontraria tribos incluindo os Nez Perce, Mandans, Shoshones e Sioux. Muitas dessas tribos ofereceriam ajuda inestimável na forma de orientações, comida e sabedoria em relação ao Ocidente. Eles também introduziriam o Corpo às tradições nunca vistas pelos americanos, incluindo a dança do couro cabeludo dos Sioux. Clark descreveu a cena:

Uma grande fogueira feita no Centro, cerca de 10 músicas tocando em tamberins feitos de arcos & pele…com Veado & Cascos de Cabra Atados De modo a fazer um ruído de gingar e muitos outros do tipo Similer, esses homens começaram a Cantar & Beter no Temboren, as mulheres avançaram altamente Deckerated no modoire, com os Scalps um Trofies da guerra…& procederam a Dançar a Guerra Dança.

Com o inestimável Sacagawea, que agiu como tradutor e guia, os homens subiram o rio Missouri até Montana. Em Junho de 1805, trabalhando com descrições dadas pelos nativos americanos, descobriram as Grandes Cataratas do Missouri, fazendo deles os primeiros americanos a vê-las. Lewis descreveu a visão imponente:

Tinha procedido neste curso cerca de 3 km… choramingando os meus ouvidos foram saudados com o som agradável de uma queda de água e avançando um pouco mais eu vi o spray a prender acima da planície como uma coluna de fumo. … em breve começou a fazer um rugido demasiado tremendo para ser confundido com qualquer causa a menos das grandes quedas do Missouri.

Atingiram o Oceano Pacífico 18 meses após o início da expedição

Após atravessar a divisão continental pelo desfiladeiro Lemhi, na actual fronteira Montana-Idaho, tornou-se evidente que não havia nenhuma rota lendária para o Pacífico que o Presidente Jefferson tinha esperado. O Corpo então começou uma difícil caminhada de 200 milhas sobre as montanhas Bitterroot (o segmento norte das Montanhas Rochosas) antes de levar os rios Clearwater, Snake e Columbia para o que é agora a costa do Oregon, onde eles observaram o Oceano Pacífico pela primeira vez em novembro de 1805.

“Ocian em vista! O! a alegria”, escreveu Clark. “Grande alegria no acampamento estamos em vista do Ociano, este grande Octeano do Pacífico que há tanto tempo estamos ansiosos por ver.”

O Corpo montou o acampamento, construindo o Forte Clatsop perto do actual Astoria, Oregon. Aqui, eles passaram o inverno, enquanto Lewis e Clark compilaram relatórios descrevendo tudo o que tinham aprendido e visto, que incluíam intrincados esboços feitos por Lewis de tudo, desde a folha de ácer até o abutre. De acordo com o Serviço Nacional de Parques:

Estes relatórios continham medições e observações do seu percurso e da flora, fauna, afluentes e habitantes circundantes…Lewis e Clark descreveram pelo menos 178 plantas e 122 animais – incluindo mamíferos, aves, répteis e peixes…As novas espécies que o Corpo do Descobrimento encontrou incluíam o prongo, a ovelha chifre grande… castor da montanha, doninha de cauda longa, cabra da montanha, coiote e várias espécies de coelho, esquilo, raposa e lobo… Enviaram descrições, espécimes zoológicos e até alguns animais vivos. Um dos animais enviados ao Presidente Jefferson em 1805 era um “esquilo ladrador”, ou “cão da pradaria de cauda preta”

Lewis e Clark foram saudados como heróis na América

Em março de 1806, a expedição começou a sua viagem de volta ao leste. Foi durante esta etapa final da expedição que ocorreu a única escaramuça violenta – com a tribo Blackfeet no Two Medicine Fight Site em Montana.

O Corpo dos Descobrimentos retornou a St. Louis em 23 de setembro de 1806. Lewis e Clark dirigiram-se a Washington, D.C., para contar ao Presidente Jefferson tudo o que tinham visto. Eles foram saudados como heróis – mas isto foi de uma perspectiva puramente americana. Intencionalmente ou não, o mapeamento do Noroeste Pacífico sinalizou o início do fim para os povos nativos do Oeste, que tinham vivido na área por milhares de anos.

O sucesso da expedição deveria ter sinalizado o início de carreiras ilustres tanto para Lewis quanto para Clark. No entanto, o destino tinha outros planos. A vida pós-expedição revelou-se difícil para o frágil Lewis, que foi nomeado Governador do Território da Louisiana. Ele morreu por suicídio (ou assassinato?) no Grinder’s Stand Inn, 70 milhas fora de Nashville, em 11 de outubro de 1809.

Clark iria prosperar, servindo como Governador do Território do Missouri e Superintendente dos Assuntos Índios. Ele também patrocinou a educação do filho de Sacagawea, que se tornaria um lendário viajante mundial, prefeito, comerciante de peles, escoteiro militar e garimpeiro de ouro. Clark morreu em St. Louis, em 1838.

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