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Uma década de dados revela que os multitarefa pesados têm memória reduzida, diz o psicólogo de Stanford

Os smartphones que agora são omnipresentes estavam apenas ganhando popularidade quando Anthony Wagner se interessou pela pesquisa de seu colega de Stanford, Clifford Nass, sobre os efeitos da multitarefa e atenção da mídia. Embora Wagner, um professor de psicologia da Universidade de Stanford e diretor do Laboratório de Memória de Stanford, não tenha sido convencido pelos primeiros dados, ele recomendou alguns testes cognitivos para Nass usar em experiências posteriores. Mais de 11 anos depois, Wagner ficou intrigado o suficiente para escrever uma revisão sobre os resultados de pesquisas anteriores, publicada em Proceedings of the National Academy of Sciences, e contribuir com alguns de seus próprios resultados.

Mulher segurando o telefone em uma mão, o tablet em outra, em um computador laptop.

Uma década de pesquisas mostrou que as pessoas que freqüentemente usam muitos tipos de mídia de uma só vez realizaram tarefas de memória simples significativamente piores. (Crédito da imagem: Getty Images)

O trabalho, em co-autoria com a neurocientista Melina Uncapher da Universidade da Califórnia, São Francisco, resume a pesquisa de uma década sobre a relação entre a multitarefa da mídia e vários domínios da cognição, incluindo memória de trabalho e atenção. Ao fazer essa análise, Wagner notou uma tendência emergente na literatura: Pessoas que frequentemente usam muitos tipos de mídia ao mesmo tempo, ou multitarefa de mídia pesada, executaram significativamente pior em tarefas simples de memória.

Wagner falou com Stanford Report para explicar os resultados de sua revisão sobre multitarefa de mídia e cognição, e discutir por que é prematuro determinar o impacto desses resultados.

Como você se interessou em pesquisar a multitarefa e a memória da mídia?

Fui trazido para uma colaboração com Cliff Nass, um membro do corpo docente de Stanford em comunicação que faleceu há alguns anos, e seu aluno de mestrado, Eyal Ophir. Eles tinham esta pergunta: Com a explosão das tecnologias de mídia que resultou na existência de múltiplos canais simultâneos disponíveis, como isso poderia se relacionar com a cognição humana? Eyal e Cliff vinham conversar comigo sobre suas descobertas iniciais e – tenho que dizer – eu pensei que era um completo disparate. Eu estava céptico. Mas, depois de algumas experiências, os dados apontavam cada vez mais para uma ligação entre a multitarefa da mídia e a atenção. As descobertas deles me pareceram tão potencialmente importantes dada a forma como vivemos como humanos nesta economia da atenção. Anos mais tarde, como cientista da memória, os meus interesses continuaram a crescer. Dado que a atenção e o controlo cognitivo são tão fundamentais para a memória, eu queria ver se havia uma relação entre a multitarefa da mídia e a memória.

Como se define multitarefa da mídia, e pode-se dar exemplos hipotéticos de pessoas que seriam multitarefas “pesadas” e “leves” da mídia?

Bem, nós não multitarefas. Nós trocamos as tarefas. A palavra “multitarefa” implica que você pode fazer duas ou mais coisas ao mesmo tempo, mas na realidade o nosso cérebro só nos permite fazer uma coisa de cada vez e temos que mudar para trás e para a frente.

Os multitarefa multitarefa de mídia pesada têm muitos canais de mídia abertos ao mesmo tempo e eles mudam entre eles. Um multitarefa pesado da mídia pode estar escrevendo um trabalho acadêmico em seu laptop, ocasionalmente verificando o jogo de basquete de Stanford na TV, respondendo a textos e mensagens do Facebook, depois voltando a escrever – mas então um e-mail aparece e eles verificam. Um multitarefa de mídia leve estaria escrevendo apenas o trabalho acadêmico ou poderia apenas alternar entre algumas mídias. Eles podem desligar o Wi-Fi, guardar o telefone ou alterar as configurações para que só sejam notificados a cada hora. Esses são alguns exemplos extremos, mas fornecem uma sensação de como as pessoas diferem no uso da mídia. Além disso, como nosso cenário de mídia continuou a acelerar e mudar, aqueles que são considerados um multitarefa pesado ou leve de mídia hoje podem não ser os mesmos de uma década atrás.

Como os cientistas avaliam a memória de alguém?

Existem muitas formas de memória e, portanto, muitas maneiras de sondar a memória no laboratório. Para a memória de trabalho – a capacidade de manter uma quantidade limitada de informação activa em mente – usamos frequentemente tarefas simples de memória de curto prazo. Por exemplo, em um teste nós mostramos um conjunto de retângulos azuis orientados, então os removemos da tela e pedimos ao sujeito para reter essa informação em mente. Depois mostramos-lhes outro conjunto de rectângulos e perguntamos se algum deles mudou de orientação. Para medir a capacidade de memória, fazemos essa tarefa com um número diferente de retângulos e determinamos como o desempenho muda com o aumento da carga de memória. Para medir a capacidade de filtrar a distração, às vezes adicionamos distrações, como retângulos vermelhos que os sujeitos são aconselhados a ignorar.

Que tendências gerais você notou quando estava olhando através da literatura para escrever esta revisão?

Em cerca de metade dos estudos, os multitarefa de mídia pesada estão significantemente subdesenvolvidos em tarefas de memória de trabalho e atenção sustentada. A outra metade são resultados nulos; não há diferença significativa. Parece-me bastante claro que existe uma relação negativa entre a multitarefa multimédia e o desempenho da memória – que a multitarefa multimédia elevada está associada a um mau desempenho nas tarefas de memória cognitiva. Não há um único artigo publicado que mostre uma relação positiva significativa entre capacidade de memória de trabalho e multitarefa.

Na revisão, notamos uma interessante história emergente em potencial. Uma possibilidade é que a redução da memória de trabalho ocorra em multitarefas de mídia pesada porque eles têm uma maior probabilidade de experimentar lapsos de atenção. Quando as exigências são baixas, eles têm um desempenho abaixo do esperado. Mas, quando as exigências da tarefa são altas, como quando as tarefas de memória de trabalho são mais difíceis, não há diferença entre os multitarefa de mídia pesada e leve. Esta observação, combinada com a relação negativa entre multitarefa e desempenho em tarefas de atenção sustentada, nos levou a começar a olhar para a variabilidade intrasubjetiva e flutuações de momento a momento na capacidade de uma pessoa usar metas de tarefas para direcionar a atenção de forma sustentada.

Como estas descobertas afetam a forma como as pessoas devem se envolver com a mídia, ou deveriam de todo?

Eu nunca diria a ninguém que os dados mostram inequivocamente que a multitarefa da mídia causa uma mudança na atenção e na memória. Isso seria prematuro. É muito cedo para determinar definitivamente a causa e o efeito.

Uma pessoa poderia escolher ser cautelosa, no entanto. Muitos de nós sentimos que nossa tecnologia e mídia estão nos controlando – aquele toque de email ou tom de texto exige nossa atenção. Mas podemos controlar isso adotando abordagens que minimizem a multitarefa habitual; podemos decidir ser usuários mais atenciosos e reflexivos da mídia.

Dito isso, a multitarefa não é eficiente. Sabemos que há custos de mudança de tarefas. Portanto, isso pode ser um argumento para fazer menos multitarefa de mídia – pelo menos quando se trabalha em um projeto que importa academicamente ou profissionalmente. Se você for multitarefa ao fazer algo significativo, como um trabalho acadêmico ou projeto de trabalho, você será mais lento para completá-lo e poderá ter menos sucesso.

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