Publicerad den Lämna en kommentar

Lewis och Clark: Hur upptäcktsresanden förändrade Nordamerika

Det var den största upptäcktsresan som det unga USA någonsin hade upplevt. Den 14 maj 1804 gav sig de båda befälhavarna Meriwether Lewis och William Clark iväg från Camp Dubois utanför St Louis, Missouri, med en grupp hjärtliga och ivriga upptäcktsresande. Expeditionen, som av president Thomas Jefferson kallades ”Corps of Discovery”, skulle under de kommande två åren resa mer än 8 000 miles in i de vilda områdena i nordvästra delen av Stilla havet och tillbaka. På vägen dit skulle den staka ut kursen för Manifest Destiny och förändra den nordamerikanska kontinenten för alltid.

Den 4 juli 1803 meddelade Jefferson att Förenta staterna hade köpt det enorma västra territoriet Louisiana – över 825 000 kvadratkilometer land, mestadels bebott av infödda amerikaner – från fransmännen. Problemet? Det mesta av landet hade aldrig setts av en medborgare i USA.

För att råda bot på denna situation gav president Jefferson samma dag som han tillkännagav Louisiana-köpet Lewis tillstånd att leda en utforskning av det nya landet. Enligt Stephen E. Ambrose, författare till Undaunted Courage: Meriwether Lewis, Thomas Jefferson, and the Opening of the American West, visste Lewis genast vem han ville ha som skulle leda resan tillsammans med honom: Clark, som han hade känt i den amerikanska militären.

Lewis och Clark hade liknande bakgrund men olika personligheter

De två männen hade en liknande bakgrund men mycket olika temperament. Lewis föddes 1774 i en lantlig familj i Albemarle County i Virginia och tjänstgjorde som personlig assistent åt president Jefferson, som länge hade uppmärksammat den unge mannens känslighet, briljans och observanta natur. Men Lewis led också av någon form av psykisk sjukdom, vilket kunde leda till långa perioder av melankoli och förtvivlan.

Turligtvis var hans utvalda medkommendör Clark en naturlig ledare, med ett starkt och stabilt temperament som sällan vacklade. Clark föddes 1770 i Virginia och hade tillbringat större delen av sitt liv i Kentuckys vildmarker innan han gick med i armén och senare drev familjens plantage. De två männen skulle presentera en enad front på sitt äventyr västerut och komplettera varandra på ett anmärkningsvärt bra sätt.

President Jefferson beordrade kåren att ”utforska Missourifloden och dess viktigaste bifloder”

När upptäckarkåren gav sig iväg från Camp River Dubois var president Jeffersons uppdrag tydligt. ”Syftet med er expedition är att utforska Missourifloden och de av dess viktigaste bifloder som genom sitt lopp och sin förbindelse med Stilla havet kan erbjuda de mest direkta och praktiska flodförbindelserna genom detta land för kommersiella ändamål”, skrev presidenten.

I november 1804 hade kåren tagit sig till North Dakota, där dess kärna av 33 äventyrare befästes. I gruppen ingick två ovärderliga medlemmar som Amerika inte hade behandlat välvilligt – York, en svart man som ägdes av Clark, och en 16-årig gravid lemhi-shoshone vid namn Sacagawea, som hade tvingats till äktenskap efter att ha köpts av en fransk-kanadensisk fångstjägare vid namn Toussaint Charbonneau. Han skulle också ansluta sig till expeditionen. Snart fick kåren sällskap av Sacagaweas barn, Jean Baptiste Charbonneau, som den omtöcknade Clark kallade ”Pomp”.

Trots svårigheter, faror och det ständiga hotet från det okända skulle positivitet råda under större delen av expeditionen. ”Jag kan inte förutse något materiellt eller troligt hinder för vårt framåtskridande och hyser därför de mest sanguina förhoppningar om fullständig framgång”, skrev Lewis 1805. ”I detta ögonblick är alla i gruppen vid god hälsa och har utmärkt sperma; de är ivrigt engagerade i företaget och angelägna om att gå vidare … alla agerar i samförstånd med den mest perfekta harmoni. Med sådana män har jag allt att hoppas och väldigt lite att frukta.”

En målning av Sacajawea som agerar som Lewis och Clarks guide över Rocky Mountains i Oregon Country.

Foto: MPI/Getty Images

Kårens mål var att skapa vänskapliga relationer med ursprungsbefolkningen, vilket inkluderade Sacagawea

Ett av kårens huvuduppdrag var att etablera en vänskaplig, handelsbaserad relation med de många ursprungsbefolkningar som de skulle stöta på under sin resa. Enligt historikern James Ronda delade Lewis och Clark ”en naiv optimism som är typisk för så mycket euroamerikansk gränsdiplomati. De trodde att de lätt skulle kunna omforma verkligheten i övre Missouri så att den passade till deras förväntningar … till upptäcktsresande-diplomaternas förvåning visade sig praktiskt taget alla indianska parter vara motståndskraftiga mot förändring och misstänksamma mot amerikanska motiv”.

Under resans gång skulle kåren träffa på stammar, bland annat Nez Perce, Mandans, Shoshones och Sioux. Många av dessa stammar skulle erbjuda ovärderlig hjälp i form av anvisningar, mat och visdom om västvärlden. De skulle också introducera kåren till traditioner som aldrig tidigare setts av amerikaner, bland annat siouxernas skalpdans. Clark beskrev scenen:

En stor eld gjordes i centrum, ungefär 10 musitions spelade på tamberins gjorda av band & skin…med hjort- & getklovar bundna så att de gjorde ett gnisslande ljud och många andra av liknande slag, dessa män började sjunga & Beet on the Temboren, kvinnorna kom fram mycket deklinerade på deras sätt, med krigsskallarna och krigsskallarna…& och fortsatte att dansa krigsdansen.

Med den ovärderliga Sacagawea, som fungerade som översättare och guide, reste männen uppför Missourifloden till Montana. I juni 1805 upptäckte de, med hjälp av beskrivningar som de fått av infödda amerikaner, Missouriflodens stora vattenfall, vilket gjorde dem till de första amerikanerna att se dem. Lewis beskrev den imponerande synen: Jag hade gått på denna väg ungefär två miles … när mina öron hälsades med det behagliga ljudet av ett vattenfall, och när jag gick lite längre fram såg jag hur vattendroppen steg upp över slätten som en rökpelare … snart började ett dån som var alltför fruktansvärt för att kunna förväxlas med någon annan orsak än Missouris stora vattenfall.

De nådde Stilla havet 18 månader efter det att expeditionen påbörjats

Efter att ha korsat den kontinentala klyftan genom Lemhi-passet, vid den nuvarande gränsen mellan Montana och Idaho, blev det uppenbart att det inte fanns någon mytomspunnen vattenväg till Stilla havet som president Jefferson hade hoppats på. Kåren påbörjade då en svår vandring på 200 mil över Bitterrootbergen (den norra delen av Klippiga bergen) innan de tog Clearwater-, Snake- och Columbiafloderna till det som nu är Oregons kust, där de såg Stilla havet för första gången i november 1805.

”Ocian i sikte! O! glädjen”, skrev Clark. ”Stor glädje i lägret att vi är i sikte på Ocian, denna stora ocean i Stilla havet som vi så länge velat se.”

Kompaniet slog läger och byggde Fort Clatsop i närheten av nuvarande Astoria i Oregon. Här tillbringade de vintern, medan Lewis och Clark sammanställde rapporter som beskrev allt de hade lärt sig och sett, vilket inkluderade intrikata skisser som Lewis gjorde av allt från lönnlöv till gamar. Enligt National Park Service:

Dessa rapporter innehöll mätningar och observationer av flodens lopp och dess omgivande flora, fauna, biflöden och invånare… Lewis och Clark beskrev minst 178 växter och 122 djur – inklusive däggdjur, fåglar, reptiler och fiskar …Nya arter som upptäckarkåren stötte på var bland annat pronghorn, bighornfår … bergsbäver, långsvansad vessla, bergsget, prärievarg och olika arter av kanin, ekorre, räv och varg … De skickade tillbaka beskrivningar, zoologiska exemplar och till och med ett par levande djur. Ett av djuren som skickades till president Jefferson 1805 var en ”skällande ekorre” eller ”svartsvansad präriehund”

Lewis och Clark hyllades som hjältar i Amerika

I mars 1806 började expeditionen sin resa tillbaka österut. Det var under denna sista etapp av expeditionen som den enda våldsamma skärmytslingen – med Blackfeet-stammen vid Two Medicine Fight Site i Montana – inträffade.

Den 23 september 1806 återvände Corps of Discovery till St Louis. Lewis och Clark begav sig till Washington, D.C., för att berätta för president Jefferson allt de hade sett. De hyllades som hjältar – men detta var ur ett rent amerikanskt perspektiv. Med flit eller inte signalerade Corp:s kartläggning av den nordvästra delen av Stilla havet början på slutet för västvärldens ursprungsbefolkningar, som hade levt i området i tusentals år.

Expeditionens framgång borde ha signalerat början på lysande karriärer för både Lewis och Clark. Ödet hade dock andra planer. Livet efter expeditionen visade sig vara svårt för den bräcklige Lewis, som utsågs till guvernör för Louisianaterritoriet. Han dog genom självmord (eller mord?) på Grinder’s Stand Inn, 70 miles utanför Nashville, den 11 oktober 1809.

Clark skulle blomstra och tjänstgöra både som guvernör för Missouri Territory och Superintendent of Indian Affairs. Han sponsrade också utbildningen av Sacagaweas son, som skulle bli en legendarisk världsresenär, borgmästare, pälshandlare, militärspanare och guldgrävare. Clark dog i St Louis 1838.

Lämna ett svar

Din e-postadress kommer inte publiceras. Obligatoriska fält är märkta *