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The Mirabal Sisters: A Global Symbol of Violence Against Women

Sisters who died to protect all other women

Sep 4, 2020 · 5 min read

Patricia, Maria Teresa, and Minerva Mirabal — Original Images Owned by the Mirabal Family (Source: Guide to the Colonial Zone and the Dominican Republic)

« If they kill me, I’ll take my arms out of the grave and be stronger. »

WWith these words, Dominican activist Minerva Mirabal responded in the early 1960s to all those who warned her of what seemed to be a secret known to all: the regime of President Rafael Leónidas Trujillo (1930–1961) would kill her. Puis, le 25 novembre 1960, son corps est retrouvé au fond d’un ravin, à l’intérieur d’une jeep, avec deux de ses sœurs, Patricia et María Teresa, et le conducteur de la voiture, Rufino de la Cruz.

Plus d’un demi-siècle plus tard, la promesse de Minerva semble s’être réalisée. Le travail de la police secrète dominicaine et la mort des sœurs sont considérés comme des facteurs majeurs ayant conduit à la chute du régime de Trujillo. Le nom des sœurs Mirabal est devenu un symbole mondial de la lutte des femmes, puisque, depuis le 25 novembre, il est célébré dans le monde entier comme la Journée internationale pour l’élimination de la violence à l’égard des femmes.

Surnommées « Las Mariposas » (les papillons), les sœurs Mirabal sont nées dans la province dominicaine de Salcedo. Les sœurs Mirabal étaient des femmes avec des carrières universitaires, mariées avec des enfants, et au moment de leur mort, elles avaient dix ans d’activisme politique dans la dictature de Trujillo. Deux d’entre elles, Minerva et María Teresa, avaient déjà été emprisonnées à plusieurs reprises en raison de leurs actions en tant que militantes. La quatrième sœur, Bélgica Adela « Dedé » Mirabal, décédée cette année, a joué un rôle moins important dans la dissidence et a donc réussi à survivre.

« Elles avaient une longue histoire de résistance et d’activité conspiratrice et beaucoup de gens les connaissaient », a déclaré à la BBC Luisa de Peña Díaz, directrice du musée mémorial de la résistance dominicaine.

Patricia, Minerva, et María Teresa Mirabal dans les années 1950 (source : Women’s Museum of California)

Ce jour-là, le 25 novembre, plusieurs agents de la police secrète arrêtent la voiture dans laquelle se trouvent les sœurs Mirabal. Les femmes ont été étouffées puis battues, et la voiture a été poussée dans un ravin pour simuler un accident. Patricia Mirabal était âgée de trente et un ans, Minerva de trente-quatre ans et María Teresa de vingt-cinq ans.

« Ce fut un jour terrible car même si je savais ce qui allait arriver, je ne pensais pas que ce crime serait vraiment commis », a déclaré la sœur des trois, Ángela Bélgica « Dedé » Mirabal, qui dit avoir parlé à plusieurs policiers qui ont mentionné qu’il ne s’agissait pas d’un accident, que ses sœurs avaient été assassinées.

La popularité des trois femmes, ainsi qu’un grand nombre de meurtres, de tortures et de disparitions de ceux qui ont osé s’opposer au régime de Trujillo, ont fait de cet assassinat un tournant dans l’histoire du pays.

« Ce crime était si horrible que les gens ont commencé à sentir qu’ils n’étaient plus du tout en sécurité, même les proches du régime ; parce qu’ils ont enlevé trois femmes, les ont battues à mort et les ont jetées dans un ravin pour simuler un accident est un fait absolument terrible », a expliqué Luisa de Peña Díaz.

Rafael Trujillo (Source: Wikimedia Commons)

According to Julia Álvarez, an American writer of Dominican origin, the key to explaining the importance of the Mirabal sisters’ story lies in the fact that they gave a human face to the tragedy generated by an extremely violent regime, which did not accept dissent and had three decades of assassinations. This story tired the Dominicans, who said, « when our own sisters, daughters, wives, and fiancées are no longer safe, what’s the point of the rest? »

À cet égard, le directeur du MMRD (Musée Mémorial de la Résistance dominicaine) note que tous ceux qui ont participé à l’exécution, connue en République dominicaine sous le nom de mort de Trujillo le 30 mai 1961, lorsqu’il a également été assassiné sur le bord de la route, disent que le meurtre des sœurs Mirabal a été la goutte d’eau qui a fait déborder le vase.

Un combat sans fin

« Les sœurs Mirabal ont fortement tiré leurs bras de la tombe », dit Peña Díaz. Si, au départ, les hommages à leur mémoire ont été retardés par la peur, aujourd’hui, Minerva, Patricia et María Teresa sont un véritable symbole de la République dominicaine.

Dans ce pays des Caraïbes, une province porte leur nom et il existe, en leur honneur, un monument sur la rue principale de Saint-Domingue, ainsi qu’un musée qui, chaque 25 novembre, se transforme en lieu de pèlerinage.

En outre, depuis 1981, la date de leur mort a transformé l’Amérique latine en une journée dédiée à la lutte contre la violence des femmes, lorsque la première Rencontre féministe d’Amérique latine et des Caraïbes s’est tenue à Bogota, en Colombie. Les violences domestiques subies par les femmes, ainsi que le harcèlement sexuel et les viols y ont été dénoncés. Depuis 1991, l’ONU a fait du 25 novembre la Journée internationale pour l’élimination de la violence à l’égard des femmes.

Julia Álvarez affirme que si les sœurs Mirabal étaient encore en vie aujourd’hui, elles devraient encore se battre. « Partout dans le monde, les droits des femmes ne sont toujours pas respectés, et de nombreuses femmes n’ont même pas accès à l’éducation. »

En Amérique latine, la violence sexiste a fini par être qualifiée de « pandémie », car entre un quart et la moitié des femmes souffrent de violences domestiques. Selon les Nations unies, la violence contre les femmes dans leur propre foyer est la principale cause de blessures subies par les femmes âgées de quinze à quarante-quatre ans. In the case of Latin America, a UN survey found that between thirty and forty percent of women were victims of domestic violence, and one in five women was absent from work at least once due to physical assault at home.

That’s why, says Álvarez, even though more than half a century has passed since the Mirabal sisters’ deaths, they are still be needed.

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