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Une décennie de données révèle que les multitâches intenses ont une mémoire réduite, selon un psychologue de Stanford

Les smartphones aujourd’hui omniprésents commençaient tout juste à gagner en popularité lorsque Anthony Wagner s’est intéressé aux recherches de son collègue de Stanford, Clifford Nass, sur les effets du multitâche médiatique et de l’attention. Bien que Wagner, professeur de psychologie à l’université de Stanford et directeur du Stanford Memory Laboratory, n’ait pas été convaincu par les premières données, il a recommandé à Nass d’utiliser certains tests cognitifs lors d’expériences ultérieures. Plus de 11 ans plus tard, Wagner était suffisamment intrigué pour écrire une revue sur les résultats des recherches passées, publiée dans Proceedings of the National Academy of Sciences, et contribuer à certains des siens.

Femme tenant un téléphone dans une main, une tablette dans l'autre, devant un ordinateur portable.

Une décennie de recherches a montré que les personnes qui utilisent fréquemment plusieurs types de médias à la fois obtenaient des résultats nettement moins bons lors de tâches de mémoire simples. (Crédit image : Getty Images)

Le document, coécrit avec la neuroscientifique Melina Uncapher de l’Université de Californie à San Francisco, résume une décennie de recherches sur la relation entre le multitâche médiatique et divers domaines de la cognition, notamment la mémoire de travail et l’attention. En effectuant cette analyse, Wagner a remarqué une tendance qui se dégage de la littérature : Les personnes qui utilisent fréquemment plusieurs types de médias à la fois, ou les multitâches médiatiques lourdes, ont obtenu des résultats nettement moins bons lors de tâches de mémoire simples.

Wagner s’est entretenu avec Stanford Report pour expliquer les conclusions de son examen sur le multitâche médiatique et la cognition, et discuter de la raison pour laquelle il est prématuré de déterminer l’impact de ces résultats.

Comment vous êtes-vous intéressé à la recherche sur le multitâche médiatique et la mémoire ?

J’ai été amené à collaborer avec Cliff Nass, un membre de la faculté de Stanford en communication décédé il y a quelques années, et son étudiant en maîtrise, Eyal Ophir. Ils se posaient cette question : Avec l’explosion des technologies médiatiques qui a abouti à la mise à disposition de multiples canaux simultanés entre lesquels nous pouvons passer, comment cela peut-il être lié à la cognition humaine ? Eyal et Cliff venaient me parler de leurs premières découvertes et – je dois le dire – je pensais que c’était du pipeau. J’étais sceptique. Mais, après quelques expériences, les données indiquaient de plus en plus un lien entre le multitâche dans les médias et l’attention. Leurs conclusions m’ont semblé potentiellement importantes étant donné la façon dont nous vivons en tant qu’êtres humains dans cette économie de l’attention. Des années plus tard, en tant que spécialiste de la mémoire, mon intérêt a continué de croître. Étant donné que l’attention et le contrôle cognitif sont si fondamentaux pour la mémoire, j’ai voulu voir s’il existait un lien entre le multitâche médiatique et la mémoire.

Comment définissez-vous le multitâche médiatique, et pouvez-vous donner des exemples hypothétiques de personnes qui seraient des multitâcheurs médiatiques « lourds » et « légers » ?

Eh bien, nous ne sommes pas multitâches. Nous changeons de tâche. Le mot « multitâche » implique que vous pouvez faire deux choses ou plus en même temps, mais en réalité, notre cerveau ne nous permet de faire qu’une seule chose à la fois et nous devons passer d’une tâche à l’autre.

Les multitâches médiatiques lourdes ont de nombreux canaux médiatiques ouverts en même temps et ils passent de l’un à l’autre. Un multitâche média lourd pourrait être en train de rédiger un article académique sur son ordinateur portable, en regardant de temps en temps le match de basket de Stanford à la télévision, en répondant à des textos et à des messages Facebook, puis en se remettant à écrire – mais un e-mail surgit alors et il le vérifie. Une personne qui fait du multitâche léger n’écrirait qu’un devoir universitaire ou ne passerait que par deux médias. Il peut désactiver le Wi-Fi, ranger son téléphone ou modifier ses paramètres pour ne recevoir des notifications que toutes les heures. Il s’agit là d’exemples extrêmes, mais ils donnent une idée des différences dans l’utilisation des médias. De plus, comme notre paysage médiatique n’a cessé de s’accélérer et de changer, ceux qui sont considérés comme un multitâche médiatique lourd ou léger aujourd’hui peuvent ne pas être les mêmes que ceux d’il y a dix ans.

Comment les scientifiques évaluent-ils la mémoire d’une personne ?

Il existe plusieurs formes de mémoire, et donc plusieurs façons de sonder la mémoire en laboratoire. Pour la mémoire de travail – la capacité à garder une quantité limitée d’informations actives à l’esprit – nous utilisons souvent des tâches simples de mémoire à court délai. Par exemple, dans un test, nous montrons un ensemble de rectangles bleus orientés, puis nous les retirons de l’écran et nous demandons au sujet de retenir ces informations. Nous lui montrons ensuite une autre série de rectangles et lui demandons si l’un d’entre eux a changé d’orientation. Pour mesurer la capacité de mémoire, nous effectuons cette tâche avec un nombre différent de rectangles et nous déterminons comment la performance change avec des charges de mémoire croissantes. Pour mesurer la capacité à filtrer les distractions, nous ajoutons parfois des distracteurs, comme des rectangles rouges que les sujets doivent ignorer.

Quelles tendances générales avez-vous remarquées lorsque vous avez parcouru la littérature pour rédiger cette revue ?

Dans environ la moitié des études, les multitâches médiatiques lourdes ont des performances significativement inférieures aux tâches de mémoire de travail et d’attention soutenue. L’autre moitié sont des résultats nuls ; il n’y a pas de différence significative. Il me semble assez clair qu’il existe une relation négative entre le multitâche médiatique et les performances de la mémoire – que le multitâche médiatique élevé est associé à de mauvaises performances dans les tâches de mémoire cognitive. Il n’y a pas un seul article publié qui montre une relation positive significative entre la capacité de la mémoire de travail et le multitâche.

Dans la revue, nous avons remarqué une histoire émergente potentielle intéressante. Une possibilité est que la réduction de la mémoire de travail se produit chez les multitâches médiatiques lourds parce qu’ils ont une probabilité plus élevée d’éprouver des lapsus d’attention. Lorsque les exigences sont faibles, ils sont moins performants. Mais lorsque les exigences de la tâche sont élevées, par exemple lorsque les tâches de mémoire de travail sont plus difficiles, il n’y a pas de différence entre les multitâches lourds et légers. Cette observation, combinée à la relation négative entre le multitâche et les performances dans les tâches d’attention soutenue, nous a incités à commencer à examiner la variabilité intrasujet et les fluctuations momentanées dans la capacité d’une personne à utiliser les objectifs de la tâche pour diriger son attention de manière soutenue.

Comment ces résultats affectent-ils la manière dont les gens devraient s’engager dans les médias, ou le faire tout court ?

Je ne dirais jamais à personne que les données montrent sans ambiguïté que le multitâche médiatique entraîne un changement dans l’attention et la mémoire. Ce serait prématuré. Il est trop tôt pour déterminer définitivement la cause et l’effet.

On pourrait choisir d’être prudent, cependant. Beaucoup d’entre nous ont eu l’impression que notre technologie et nos médias nous contrôlent – ce carillon d’e-mails ou cette tonalité de texte exige notre attention. Mais nous pouvons contrôler cela en adoptant des approches qui minimisent le multitâche habituel ; nous pouvons décider d’être des utilisateurs plus réfléchis et plus réfléchis des médias.

Cela dit, le multitâche n’est pas efficace. Nous savons qu’il y a des coûts de changement de tâche. Donc, cela pourrait être un argument pour faire moins de multitâche médiatique – au moins lorsque vous travaillez sur un projet qui compte sur le plan académique ou professionnel. Si vous faites du multitâche pendant que vous faites quelque chose d’important, comme un travail universitaire ou un projet professionnel, vous serez plus lent à le terminer et vous risquez de moins bien réussir.

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